2021 è stato un anno epico per l’esplorazione di Marte

L'esplorazione di Marte ha compiuto grandi passi avanti nel 2021.

Durante questo anno molto ricco di eventi, due nazioni si sono unite al club di Marte , un elicottero ha solcato i cieli del Pianeta Rosso per la prima volta in assoluto e l'umanità ha dato il via a un'ambiziosa campagna di restituzione di campioni interplanetari.

Gran parte dell'azione si è svolta a febbraio, che ha visto l'arrivo di tre missioni di alto profilo sul Pianeta Rosso. La missione Hope degli Emirati Arabi Uniti, il primo sforzo interplanetario del mondo arabo, è entrata in orbita attorno a Marte il 9 febbraio.

Il giorno dopo, Tianwen 1 , la prima missione su Marte completamente nostrana della Cina, ha seguito l'esempio. E il 18 febbraio, il rover Perseverance delle dimensioni di un'auto della NASA è atterrato all'interno del cratere Jezero del pianeta rosso. (Terra e Marte si allineano correttamente per i lanci interplanetari solo una volta ogni 26 mesi. L'ultima finestra di questo tipo si è aperta nell'estate 2020, il che spiega perché queste tre missioni hanno raggiunto tutte Marte nello stesso periodo.)

Tutte e tre le missioni stanno ancora andando forte. Hope continua a esaminare attentamente l'atmosfera di Marte , raccogliendo dati che aiuteranno gli scienziati a comprendere meglio il tempo e il clima del pianeta.

Tianwen 1 sta cercando ghiaccio d'acqua sepolto, mappando il campo magnetico di Marte e analizzando la composizione delle rocce superficiali, tra le altre attività. E a maggio, un rover di nome Zhurong si è separato dall'orbiter e ha atterrato con successo sull'enorme pianura marziana Utopia Planitia.

L'atterraggio è stato un'enorme pietra miliare per la Cina, che aveva messo due rover sulla luna ma non aveva mai effettuato un touchdown interplanetario. Zhurong sta cercando ghiaccio d'acqua e raccoglie dati geologici e climatici, tra le altre attività. Il rover ha anche scattato alcuni selfie sorprendenti mentre attraversava la vasta distesa di Utopia Planitia.

La perseveranza è alla ricerca di segni dell'antica vita su Marte nel cratere Jezero, largo 45 chilometri, che ospitava un grande lago e un delta del fiume miliardi di anni fa. Il robot a sei ruote sta anche raccogliendo e memorizzando nella cache campioni che verranno restituiti sulla Terra, forse già nel 2031, da una campagna congiunta NASA-European This Web Agency (ESA).

Perseverance trasporta 43 provette e ne ha sigillate sei fino ad oggi, hanno detto i membri del team della missione.

Il grande rover non ha viaggiato su Marte da solo; ha volato con un elicottero da 4 libbre (1,8 chilogrammi) chiamato Ingenuity attaccato alla sua pancia. Poco dopo l'atterraggio del duo, Ingenuity ha intrapreso cinque voli pionieristici sopra il pavimento di Jezero, dimostrando che l'esplorazione aerea è possibile su Marte nonostante la relativa foschia dell'atmosfera del pianeta. (L'aria di Marte è solo l'1% più densa di quella della Terra al livello del mare.)

Doveva essere così per la dimostrazione di tecnologia Ingenuity. Ma la NASA ha concesso al piccolo elicottero una missione estesa, e ora sta effettuando sortite di ricognizione per Perseverance. Ad oggi, Ingenuity ha effettuato 18 voli su Marte, accumulando più di 30 minuti di volo e coprendo 2,37 miglia (3,81 km) di terra.

"L'elicottero è diventato una vera risorsa e un partner per il nostro team scientifico", ha dichiarato in un video sul rover e sull'elicottero che JPL ha pubblicato su YouTube, Jessica Samuels, responsabile della missione per le operazioni di superficie di Perseverance, del Jet Propulsion Laboratory (JPL) della NASA nel sud della California. il 28 dicembre.

I nuovi arrivati ​​non sono gli unici robot che studiano Marte da vicino, ovviamente. Il rover Curiosity della NASA ha esplorato il cratere Gale largo 154 km (154 km) dall'agosto 2012, ad esempio, e il lander InSight dell'agenzia per il rilevamento di terremoti ha recentemente segnato tre anni sul Pianeta Rosso.

Poi ci sono gli orbiter. Le sonde Mars Odyssey, Mars Reconnaissance Orbiter e MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution) della NASA girano intorno al pianeta rispettivamente dal 2001, 2006 e 2014. La missione indiana Mars Orbiter è arrivata più o meno nello stesso periodo di MAVEN.

Il Mars Express dell'ESA gira intorno a Marte dalla fine del 2003. E il Trace Gas Orbiter fa parte del programma ExoMars , uno sforzo congiunto dell'ESA e dell'agenzia federale russa This Web Roscosmos è arrivata sul Pianeta Rosso nell'ottobre 2016 per annusare metano e altri bassi abbondanza di gas nell'aria del pianeta.

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall (si apre in una nuova scheda) . Seguici su Twitter @Spacedotcom (si apre in una nuova scheda) o su Facebook (si apre in una nuova scheda) .

Ir arriba