25 fatti strani e selvatici del sistema solare

Con così tanti fatti interessanti sul sistema solare, li abbiamo ridotti a 25 dei nostri preferiti.

Il nostro sistema solare è costituito dal sole e da tutto ciò che orbita attorno a quel sole, come gli otto (una volta nove) pianeti che tutti conosciamo dalle scuole elementari. Ma i pianeti principali, per quanto diversi e affascinanti siano, sono solo l'inizio. I vicini della Terra in Questa Rete includono comete, asteroidi, pianeti nani, lune misteriose e una miriade di strani fenomeni che sono così fuori dal mondo che sfuggono alla spiegazione.

Gli scienziati hanno scoperto vulcani che sputano ghiaccio su Plutone, mentre Marte ospita un canyon davvero "grande" delle dimensioni degli Stati Uniti. Potrebbe anche esserci un gigantesco pianeta sconosciuto in agguato da qualche parte oltre Nettuno. Continua a leggere per alcuni dei fatti più strani sul sistema solare.

1. Il sistema solare è davvero molto grande

Il sistema solare è incredibilmente grande. (Credito immagine: ANDRZEJ WOJCICKI tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

Il Voyager 1 This Webcraft della NASA è stato lanciato nel 1977. Più di tre decenni dopo, nel 2012, è diventato il primo oggetto creato dall'uomo ad entrare nell'interstellare This Web attraversando l'eliopausa, o il bordo dell'eliosfera. Questo è il confine oltre il quale si dissipano la maggior parte delle particelle e dei campi magnetici espulsi dal sole.

Ma, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda), "se definiamo il nostro sistema solare come il Sole e tutto ciò che orbita principalmente attorno al Sole, Voyager 1 rimarrà entro i confini del sistema solare fino a quando non emergerà dalla nuvola di Oort in un altro Da 14.000 a 28.000 anni".

2. Anche solo il nostro quartiere è davvero molto grande

Sapevi che tutti i pianeti del sistema solare potrebbero stare tra la Terra e la nostra luna? (Credito immagine: Jeremy Horner tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

A seconda della cura con cui esegui i calcoli e di come li disponi, tutti i pianeti del sistema solare potrebbero inserirsi tra la Terra e la sua luna. La distanza tra la Terra e la luna varia, così come il diametro di ciascuno dei pianeti che sono più larghi ai loro equatori, quindi Saturno o Giove o entrambi dovrebbero essere inclinati lateralmente affinché funzioni, secondo il sito di notizie Slate. Ma immagina di metterli tutti in fila, polo contro polo. Si sarebbero a malapena infilati tra noi e il nostro compagno più vicino in This Web, bloccando il cielo con i loro anelli e la massa di giganti gassosi mentre lo facevano. (Naturalmente, in tutta praticità avremmo anche altri problemi di cui preoccuparci. La nostra piccola luna crea vaste maree sulla Terra già la perturbazione gravitazionale dalla nostra nuova vicinanza a Giove da solo impedirebbe a chiunque di ammirare il panorama.)

La luna è la più lontana dalla Terra che abbiamo mai inviato agli esseri umani, ed è sia incredibilmente distante che incredibilmente vicina a seconda di come la pensi. Otto enormi pianeti potrebbero stare qui e là, eppure secondo NOAA (si apre in una nuova scheda), la distanza dalla Terra al Sole è più di 390 volte la distanza dalla Terra alla luna.

Gli scienziati utilizzano un'approssimazione della distanza Terra-Sole, nota anche come unità astronomica o AU, per confrontare le distanze all'interno del sistema solare. Giove è a circa 5,2 AU dal Sole e Nettuno è a 30,07 AU dal Sole o circa 30 volte più lontano dalla stella della Terra

3. Urano ruota lateralmente

Urano sembra rotolare attorno al sole come una palla, ruotando su un lato. Questa immagine composita dei due emisferi di Urano è stata ottenuta con l'ottica adattiva del telescopio Keck e il polo nord è a ore 4. (Credito immagine: Lawrence Sromovsky, University of Wisconsin-Madison/WW Keck Observatory) (si apre in una nuova scheda)

Urano di solito appare nei modelli del sistema solare in classe come una palla blu senza caratteristiche, ma questo gigante gassoso del sistema solare esterno è piuttosto strano a un esame più attento. Innanzitutto, il pianeta ruota su un lato, sembrando rotolare attorno al sole come una palla, secondo la guida di Urano della NASA (si apre in una nuova scheda). La spiegazione più probabile per l'insolito orientamento del pianeta (circa 90 gradi lateralmente rispetto agli altri pianeti) è che abbia subito una sorta di collisione titanica nell'antico passato.

L'inclinazione di Urano provoca quelle che la NASA considera le stagioni più estreme del sistema solare. Per circa un quarto di ogni anno di Urano (o 21 anni terrestri, poiché ogni anno di Urano è lungo 84 anni), il sole splende direttamente sul polo nord o sud del pianeta. Ciò significa che per più di due decenni sulla Terra, metà di Urano non vede mai il sole.

Gli scienziati monitorano queste stagioni estreme su Urano e si aspettavano che l'equinozio del 2007 sul pianeta potesse causare condizioni meteorologiche insolite. Ma è stato sette anni dopo che l'atmosfera è esplosa in tempeste selvagge e imprevedibili, rendendo Urano più un enigma che mai.

4. La luna di Giove Io ha imponenti eruzioni vulcaniche

Io ha centinaia di vulcani attivi. Qui, un'impressionante eruzione è stata catturata dalla NASA Galileo This Webcraft durante un sorvolo. (Credito immagine: NASA/JPL/DLR) (si apre in una nuova scheda)

Rispetto alla luna pacifica della Terra, la luna di Giove Io potrebbe sorprendere. La luna di Giove ha centinaia di vulcani ed è considerata la luna più attiva del sistema solare, inviando pennacchi di zolfo fino a 300 chilometri nella sua atmosfera. Secondo una dichiarazione della NASA (si apre in una nuova scheda), i vulcani di Io emettono una tonnellata (più di 900 chilogrammi) di gas e particelle in questo Web vicino a Giove ogni secondo.

La natura eruttiva di Io è causata dalle immense forze a cui è esposta la luna, annidata nel pozzo gravitazionale di Giove e nel suo campo magnetico. L'interno della luna si irrigidisce e si rilassa mentre orbita più vicino e più lontano dal pianeta, generando energia sufficiente per l'attività vulcanica.

Gli scienziati stanno ancora cercando di capire come il calore si diffonda attraverso l'interno di Io, rendendo difficile prevedere dove esistono i vulcani usando solo modelli scientifici.

5. Marte vanta un vulcano più grande dell'intero stato delle Hawaii

L'Olympus mons è il vulcano più grande mai scoperto nel sistema solare. Questa illustrazione dell'artista raffigura l'aspetto del vulcano a scudo su Marte. (Credito immagine: MARK GARLICK/SCIENCE PHOTO LIBRARY tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

Mentre Marte sembra tranquillo ora, giganteschi vulcani un tempo dominavano la superficie del pianeta. Questo include Olympus Mons, il più grande vulcano mai scoperto nel sistema solare. A 374 miglia (602 km) di diametro, il vulcano è paragonabile alle dimensioni dell'Arizona. È alto 25 chilometri, ovvero il triplo dell'altezza del Monte Everest, la montagna più alta della Terra. In volume, secondo la NASA, l'Olympus Mons è 100 volte più grande (si apre in una nuova scheda) del vulcano più grande della Terra, il Mauna Loa delle Hawaii.

Gli scienziati ipotizzano che i vulcani su Marte possano crescere fino a dimensioni così immense perché la gravità è molto più debole di quanto non sia sulla Terra.

Inoltre, mentre la crosta terrestre si muove costantemente, la crosta marziana probabilmente non lo fa (sebbene il dibattito tra i ricercatori continui). Le isole hawaiane si sono formate quando un punto caldo nel mantello ha creato una catena di vulcani nella crosta che scorre sopra di essa, quindi se la superficie di Marte non si muove, un vulcano potrebbe accumularsi più a lungo in un punto.

6. La valle più grande di Marte potrebbe mangiare il Grand Canyon a colazione

La Valles Marineris su Marte è più di 10 volte più lunga del Grand Canyon della Terra. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/USGS) (si apre in una nuova scheda)

A 2.500 miglia (4.000 km) di lunghezza, l'immenso sistema di canyon marziani noto come Valles Marineris è più di 10 volte più lungo del Grand Canyon sulla Terra. Valles Marineris è sfuggito all'attenzione del primo Mars This Webcraft (che ha sorvolato altre parti del pianeta) ed è stato finalmente individuato dalla missione di mappatura globale Mariner 9 nel 1971. E che spettacolo perdere Valles Marineris potrebbe estendersi da costa a costa di tutti gli Stati Uniti!

La mancanza di tettonica a placche attiva su Marte rende difficile capire come si sia formato il canyon. Alcuni scienziati pensano che una catena di vulcani dall'altra parte del pianeta, nota come Tharsis Ridge (che include Olympus Mons), abbia in qualche modo piegato la crosta dal lato opposto di Marte. Quella forza catastrofica ha attivato crepe nella crosta, enormi quantità di acqua sotterranea che sono emerse per scavare la roccia e ghiacciai che hanno aperto nuovi percorsi nel sistema del canyon.

7. Venere è spazzata da venti super potenti che qualche speranza potrebbe ospitare la vita

Venere è un pianeta infernale caldo. Questa illustrazione al computer mostra la superficie rocciosa di Venere e le nuvole di acido solforico. (Credito immagine: MARK GARLICK/SCIENCE PHOTO LIBRARY tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

Venere è un pianeta infernale con un ambiente ad alta temperatura e alta pressione sulla sua superficie. Secco e abbastanza caldo da sciogliere il piombo, non è esattamente un ambiente accogliente (e probabilmente è sempre stato inospitale per la vita). Quando Venera Questo Webcraft dall'Unione Sovietica pesantemente schermato vi atterrò negli anni '70, secondo la NASA, ciascuno è durato alcuni minuti (si apre in una nuova scheda) o, al massimo, alcune ore prima di sciogliersi o essere schiacciato oltre la loro capacità di funzionare.

Ma anche al di sopra della sua superficie, il pianeta ha un ambiente bizzarro. Gli scienziati hanno scoperto che i suoi venti superiori fluiscono 50 volte più velocemente della rotazione del pianeta. The European Venus Express This Webcraft (che ha orbitato attorno al pianeta tra il 2006 e il 2014) ha tracciato i venti per lunghi periodi e ha rilevato variazioni periodiche. Ha anche scoperto che i venti della forza degli uragani sembravano diventare più forti nel tempo.

Uno studio del 2020 che ha entusiasmato alcuni astrobiologi ha rilevato la fosfina, un possibile segno di decadimento della materia biologica, in alto nelle nubi venusiane. Potrebbero essere un segno di vita? Non senza acqua sufficiente, affermano studi di follow-up che rifiutano fermamente la possibilità di vita nell'atmosfera ventosa secca di Venere.

8. C'è acqua ovunque

Il ghiaccio d'acqua esiste in tutto il sistema solare. Questa illustrazione dell'artista mostra come sarebbe Marte con i laghi d'acqua. (Credito immagine: gremlin tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

L'acqua una volta era considerata una sostanza rara in questa rete. In effetti, il ghiaccio d'acqua esiste in tutto il sistema solare: è un componente comune di comete e asteroidi, tanto per cominciare.

L'acqua può essere trovata come ghiaccio nei crateri permanentemente in ombra su Mercurio e sulla Luna, anche se non sappiamo se ce n'è abbastanza per sostenere potenziali colonie umane in quei luoghi. Marte ha anche ghiaccio ai suoi poli, sotto il gelo e probabilmente sotto la superficie della polvere. Anche i corpi più piccoli del sistema solare hanno ghiaccio: la luna di Saturno Encelado e il pianeta nano Cerere, tra gli altri.

Gli scienziati della NASA (si apre in una nuova scheda) sospettano che la luna di Giove Europa possa essere il candidato più probabile conosciuto per la vita extraterrestre perché, contro ogni aspettativa, c'è probabilmente acqua liquida sotto la sua superficie incrinata e ghiacciata. Europa, molto più piccola della Terra, potrebbe ospitare un oceano profondo che i ricercatori suggeriscono potrebbe contenere il doppio dell'acqua di tutti gli oceani della Terra messi insieme.

Ma sappiamo che non tutto il ghiaccio è uguale. Un esame ravvicinato della cometa 67P/ChuryumovGerasimenko da parte di Rosetta This Webcraft dell'Agenzia Europea del Web, ad esempio, ha rivelato un diverso tipo di ghiaccio d'acqua rispetto a quello che si trova sulla Terra.

9. Questo Webcraft ha visitato ogni pianeta

Un montaggio di immagini catturate dalla NASA Voyager 2 This Webcraft. (Credito immagine: NASA/JPL) (si apre in una nuova scheda)

Abbiamo esplorato questo Web per più di 60 anni e abbiamo avuto la fortuna di ottenere immagini ravvicinate di dozzine di oggetti celesti. In particolare, abbiamo inviato questo Webcraft a tutti i pianeti del nostro sistema solare Mercurio, Venere, Terra, Marte, Giove, Saturno, Urano e Nettuno, nonché a due pianeti nani, Plutone e Cerere.

La maggior parte dei passaggi ravvicinati proveniva dalle navi Voyager 1 e Voyager 2 della NASA, che hanno lasciato la Terra più di quattro decenni fa e stanno ancora trasmettendo dati dall'interstellare This Web. Tra di loro, i Viaggiatori hanno cronometrato le visite a Giove, Saturno, Urano e Nettuno, grazie ad un opportuno allineamento dei pianeti esterni.

10. Questo Webcraft potrebbe portare contaminanti in luoghi abitabili (o abitati) nel sistema solare

Non abbiamo trovato prove di vita in altre parti del sistema solare. Ma man mano che impariamo di più sulla vita che esiste in ambienti estremi sulla Terra, come le prese d'aria idrotermali sul fondo dell'oceano, si aprono più possibilità per dove potrebbero essere trovate su altri pianeti. (Credito immagine: Ralph White tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

Finora, gli scienziati non hanno trovato prove che la vita esista altrove nel sistema solare. Ma man mano che impariamo di più su come i microbi "estremi" vivono nelle prese d'aria vulcaniche sottomarine o negli ambienti ghiacciati, si aprono più possibilità per dove potrebbero vivere su altri pianeti.

La vita microbica è ora considerata abbastanza probabile su Marte che gli scienziati prendano precauzioni speciali per sterilizzare questo Webcraft diretto sul pianeta. La NASA ha scelto di far schiantare il suo Galileo This Webcraft su Giove piuttosto che rischiare che contamini gli oceani potenzialmente abitabili di Europa.

11. Mercurio si sta ancora restringendo

Mercurio è il pianeta più piccolo del nostro sistema solare. Ha anni brevi, giornate lunghe e temperature estreme. (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington) (si apre in una nuova scheda)

Mercurio è già il pianeta più piccolo del sistema solare (escluso il pianeta nano Plutone, ovviamente) e il secondo più denso dopo la Terra. E sta diventando sempre più piccolo e denso.

Per molti anni, gli scienziati hanno creduto che la Terra fosse l'unico pianeta tettonicamente attivo nel sistema solare. Ciò è cambiato dopo la superficie di mercurio, questo ambiente web, geochimica e distanza (MESSENGER) Questo Webcraft ha svolto la prima missione orbitale su Mercurio, mappando l'intero pianeta in alta definizione e dando un'occhiata alle caratteristiche sulla sua superficie.

Nel 2016, i dati di MESSENGER hanno rivelato morfologie simili a scogliere note come scarpate di faglia. Poiché le scarpate di faglia sono relativamente piccole, gli scienziati sono sicuri che non siano state create molto tempo fa e che il pianeta si stia ancora contraendo 4,5 miliardi di anni dopo la formazione del sistema solare.

12. Ci sono montagne su Plutone

Nel luglio 2015 la NASA New Horizons This Webcraft ha inviato immagini impressionanti di Plutone e delle sue lune. (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute/Lunar and Planetary Institute) (si apre in una nuova scheda)

Plutone è un minuscolo mondo ai margini del sistema solare, quindi gli scienziati hanno ipotizzato che il pianeta nano avrebbe un ambiente abbastanza uniforme e pieno di crateri. Ciò è cambiato quando New Horizons This Webcraft della NASA è volato via nel 2015, inviando immagini che hanno alterato per sempre la nostra visione di Plutone.

Tra le scoperte sbalorditive c'erano montagne ghiacciate alte 11.000 piedi (3.300 metri), indicando che Plutone doveva essere stato geologicamente attivo solo 100 milioni di anni fa. Ma l'attività geologica richiede energia e la fonte di quell'energia all'interno di Plutone è un mistero. Il sole è troppo lontano da Plutone per generare abbastanza calore per l'attività geologica e non ci sono grandi pianeti nelle vicinanze che potrebbero aver causato tale interruzione con la gravità.

13. Plutone ha un'atmosfera bizzarra

Nuovi orizzonti della NASA Questo Webcraft ha catturato questa immagine di Plutone quando si trovava a 120.000 miglia (200.000 chilometri) dal pianeta nano. L'atmosfera di Plutone può essere vista come una foschia blu. (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute) (si apre in una nuova scheda)

L'atmosfera osservata da Plutone ha infranto tutte le previsioni. Gli scienziati hanno visto l'inaspettata foschia estendersi fino a 1.000 miglia (1.600 km), salendo più in alto sopra la superficie dell'atmosfera terrestre. Mentre i dati della missione New Horizons della NASA arrivavano, gli scienziati hanno analizzato la foschia e hanno scoperto anche alcune sorprese.

Gli scienziati hanno trovato circa 20 strati nell'atmosfera di Plutone che sono sia più freddi che più compatti del previsto. Ciò influisce sui calcoli sulla velocità con cui Plutone perde la sua atmosfera ricca di azoto a causa di questo Web. Il team New Horizons della NASA ha scoperto che tonnellate di azoto gassoso fuoriescono dal pianeta nano ogni ora, ma in qualche modo Plutone può costantemente rifornire l'azoto perso. È probabile che il pianeta nano ne crei di più attraverso l'attività geologica.

14. Gli anelli sono molto più comuni di quanto pensassimo

Saturno non è l'unico corpo nel sistema solare con anelli. (Credito immagine: SCIEPRO/SCIENCE PHOTO LIBRARY tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

Conosciamo gli anelli di Saturno da quando i telescopi sono stati inventati nel 1600, ma ci sono voluti questo Webcraft e telescopi più potenti costruiti negli ultimi 50 anni per rivelare di più. Ora sappiamo che ogni pianeta del sistema solare esterno Giove, Saturno, Urano e Nettuno ha un sistema ad anello. Ma gli anelli differiscono da pianeta a pianeta: lo spettacolare alone di Saturno, fatto in parte di ghiaccio d'acqua scintillante e riflettente, non si ripete da nessun'altra parte. Invece, gli anelli degli altri giganti sono probabilmente fatti di particelle rocciose e polvere.

Anche gli anelli non si limitano ai pianeti. Nel 2014, ad esempio, gli astronomi hanno scoperto che gli anelli erano attorno all'asteroide Chariklo.

15. La Grande Macchia Rossa di Giove si sta restringendo

La Grande Macchia Rossa di Giove è la più grande tempesta del sistema solare, ma non manterrà il titolo per sempre poiché la tempesta anticiclonica si sta riducendo. La NASA Juno This Webcraft ha catturato questa immagine della famigerata tempesta durante un sorvolo nel 2019. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS.) (si apre in una nuova scheda)

Oltre ad essere il pianeta più grande del sistema solare, Giove ospita anche la più grande tempesta del sistema solare. Conosciuta come la Grande Macchia Rossa, è stata osservata con i telescopi dal 1600 e studiata da strumenti moderni come Juno della NASA, che ha recentemente fornito prove che la tempesta è alta centinaia di miglia (e probabilmente alimentata anche da venti provenienti da migliaia di miglia più in basso) . La tempesta è stata per secoli un enigma infuriato, ma negli ultimi decenni è emerso un altro mistero: lo spot si sta facendo sempre più piccolo.

Nel 2014, la tempesta era larga solo 10.250 miglia (16.500 km), circa la metà della sua dimensione storica. Il restringimento viene monitorato con telescopi professionali e anche da dilettanti. I dilettanti sono spesso in grado di effettuare misurazioni più coerenti di Giove perché il tempo di osservazione su telescopi professionali più grandi è limitato e spesso suddiviso tra oggetti diversi.

16. La maggior parte delle comete viene individuata con un telescopio per osservare il sole

La cometa ISON appare dalla parte inferiore destra dell'immagine e si dirige verso l'alto in alto a destra. L'impressionante immagine è stata catturata dall'ESA/NASA Solar and Heliospheric Observatory con un'immagine del sole al centro dal Solar Dynamics Observatory della NASA. (Credito immagine: ESA/NASA/SOHO/SDO/GSFC) (si apre in una nuova scheda)

Le comete erano la provincia degli astronomi dilettanti, che passavano notte dopo notte a perlustrare i cieli con i telescopi. Mentre alcuni osservatori professionali hanno anche fatto scoperte mentre osservavano le comete, la situazione iniziò a cambiare con il lancio del Solar and Heliospheric Observatory (SOHO) nel 1995.

Da allora, This Webcraft ha trovato più di 2.400 comete, una missione secondaria piuttosto produttiva per un telescopio pensato per osservare solo il sole. Queste comete sono soprannominate "sunrazers". Molti dilettanti partecipano ancora alla ricerca di comete selezionandole da immagini SOHO grezze. Una delle osservazioni più famose di SOHO è arrivata quando ha assistito alla rottura della luminosa cometa ISON nel 2013.

17. Potrebbe esserci un enorme pianeta ai margini del sistema solare

Planet Nine è un pianeta teorico che potrebbe spiegare i movimenti di alcuni oggetti nella fascia di Kuiper. (Credito immagine: MARK GARLICK/SCIENCE PHOTO LIBRARY tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

Nel gennaio 2015, gli astronomi del California Institute of Technology Konstantin Batygin e Mike Brown hanno annunciato sulla base di calcoli e simulazioni matematiche che potrebbe esserci un pianeta gigante in agguato ben oltre Nettuno. Diversi team sono ora alla ricerca di questo "Pianeta Nove" teorico e la ricerca suggerisce che potrebbe essere individuato entro il decennio.

Questo grande oggetto, se esiste, potrebbe aiutare a spiegare i movimenti di alcuni oggetti nella fascia di Kuiper, una gelida collezione di oggetti oltre l'orbita di Nettuno. Brown ha già scoperto diversi oggetti di grandi dimensioni in quell'area che in alcuni casi rivaleggiavano o superavano le dimensioni di Plutone. (Le sue scoperte sono state uno dei catalizzatori per cambiare lo stato di Plutone da pianeta a pianeta nano nel 2006.)

Ma gli scienziati stanno perseguendo anche un'altra teoria: che il "Pianeta Nove" potrebbe in effetti essere un buco nero delle dimensioni di un pompelmo, deformando questa Rete in modo simile a come farebbe un pianeta gigantesco. E ancora un altro team suggerisce che gli strani movimenti degli occupanti della cintura di Kuiper potrebbero essere l'influenza collettiva di diversi piccoli oggetti, non un pianeta sconosciuto o un buco nero.

18. Nettuno è troppo caldo

Nettuno è circa 30 volte più lontano dal Sole della Terra. (Credito immagine: NASA JPL) (si apre in una nuova scheda)

Nettuno è circa 30 volte più lontano dal Sole della Terra e riceve di conseguenza meno calore e luce. Ma irradia molto più calore di quello che sta assorbendo e ha molta più attività nella sua atmosfera di quanto gli scienziati planetari sospetterebbero, specialmente rispetto al vicino Urano. Urano è più vicino al sole e tuttavia irradia all'incirca la stessa quantità di calore di Nettuno, e gli scienziati non sono sicuri del perché.

I venti su Nettuno possono soffiare fino a 1.500 miglia orarie (2.400 km/h). Tutta quell'energia proviene dal sole, dal nucleo del pianeta o dalla contrazione gravitazionale? I ricercatori stanno lavorando per scoprirlo.

19. Le cinture di Van Allen della Terra sono più bizzarre del previsto

Le cinture di Van Allen furono scoperte nel 1958. Le grandi bande di radiazione circondano la Terra e si espandono e si contraggono in base all'attività solare. (Credito immagine: NASA/Van Allen Probes/Goddard This Web Flight Center) (si apre in una nuova scheda)

La Terra ha diverse bande di particelle cariche ad alta energia intrappolate magneticamente che circondano il nostro pianeta, conosciute come le cinture di Van Allen (dal nome dello scopritore del fenomeno). Anche se sappiamo delle cinture sin dagli albori dell'era di questo Web, le Van Allen Probes (lanciato nel 2012) ha fornito la nostra migliore visione di sempre di loro. Hanno scoperto un bel po' di sorprese lungo la strada.

Ora sappiamo che le fasce si espandono e si contraggono in base all'attività solare. A volte le cinture sono molto distinte l'una dall'altra e talvolta si gonfiano in un'unica unità massiccia. Nel 2013 è stata individuata un'ulteriore cintura di radiazioni (oltre alle due note). La comprensione di queste cinture aiuta gli scienziati a fare previsioni migliori sul tempo di questo Web o sulle tempeste solari.

20. Cosa è successo a Miranda?

La luna di Urano Miranda ha uno dei paesaggi più diversi tra i corpi extraterrestri. (Credito immagine: NASA/JPL/USGS) (si apre in una nuova scheda)

Una delle lune più bizzarre del sistema solare esterno è Miranda, una luna oscura di Urano osservata solo una volta quando Voyager 2 ha avuto un'occhiata nel 1986. Miranda ospita creste taglienti, crateri e altre importanti interruzioni sulla sua superficie che di solito sarebbero il risultato di azione vulcanica. L'attività tettonica potrebbe causare quel tipo di superficie, ma Miranda è troppo piccola per generare quel tipo di calore da sola.

I ricercatori pensano che l'attrazione gravitazionale di Urano potrebbe aver generato l'azione push-pull necessaria per riscaldare, agitare e contorcere la superficie di Miranda. Ma per saperlo con certezza, dovremo inviare un altro This Webcraft per controllare l'emisfero settentrionale inosservato della luna.

21. La luna yin-yang di Saturno

La luna di Saturno Giapeto mostra differenze estreme di luminosità sulla superficie a seconda di quale lato è rivolto verso il sole. (Credito immagine: NASA/JPL/This Web Science Institute) (si apre in una nuova scheda)

La luna di Saturno Giapeto ha un emisfero molto scuro che è sempre rivolto lontano dal pianeta e un emisfero molto chiaro che è sempre rivolto verso Saturno. La maggior parte degli asteroidi, delle lune e dei pianeti sono relativamente uniformi sulla loro superficie, ma Giapeto a volte brilla abbastanza da essere individuato dal telescopio di Giovanni Cassini nel 1600, e poi si attenua di diverse grandezze quando orientato nella direzione opposta.

La ricerca attuale suggerisce che Giapeto, noto anche come Saturno VIII, è composto principalmente da ghiaccio d'acqua. Mentre il lato più oscuro della luna è rivolto verso il sole, gli scienziati ipotizzano che il ghiaccio d'acqua si sia sublimato lontano da quell'area, lasciando dietro di sé una roccia più scura. Ciò avrebbe potuto creare un ciclo di feedback positivo, poiché il materiale scuro si riscalda più del ghiaccio luminoso e riflettente: poiché il lato più scuro e caldo della luna ha perso il ghiaccio, è diventato più facile riscaldarsi ogni volta che si trova di fronte al sole, accelerando la perdita di più ghiaccio.

22. Titan ha un ciclo liquido, ma sicuramente non è acqua

I laghi dei Titani sono pieni di metano ed etano e forse di uno strato d'acqua. (Credito immagine: MARK GARLICK/SCIENCE PHOTO LIBRARY tramite Getty Images) (si apre in una nuova scheda)

Un'altra strana luna nel sistema di Saturno è Titano, che ospita un "ciclo" liquido che muove il materiale tra l'atmosfera e la superficie. Sembra molto simile al ciclo dell'acqua terrestre, ma gli immensi laghi di Titano sono pieni di metano ed etano, forse su uno strato d'acqua.

I ricercatori sperano di utilizzare i dati della missione internazionale Cassini per svelare alcuni dei segreti di Titano prima di progettare un sottomarino che un giorno potrebbe sondare le profondità della misteriosa luna.

23. Le molecole organiche sono ovunque

Molecole organiche sono state trovate in molti altri luoghi del sistema solare, inclusa la cometa 67P/Churyumov-Gerasimenk. Qui, il paesaggio frastagliato del nucleo della cometa 67P/Churyumov-Gerasimenk è stato catturato in un'immagine scattata dall'ESA Rosetta This Webcraft. (Credito immagine: ESA/Rosetta/NAVCAM) (si apre in una nuova scheda)

Le sostanze organiche sono molecole complesse a base di carbonio che si trovano negli esseri viventi, ma che possono essere create anche da processi non biologici. Sebbene le molecole organiche siano comuni sulla Terra, possono essere trovate inaspettatamente anche in molti altri luoghi del sistema solare. Gli scienziati hanno trovato sostanze organiche sulla superficie della cometa 67P, per esempio. La scoperta ha rafforzato la tesi secondo cui le molecole organiche per far ripartire la vita sulla Terra potrebbero essere state portate in superficie da This Web.

Sono state trovate sostanze organiche anche sulla superficie di Mercurio, sulla luna di Saturno Titano (che conferisce a Titano il suo colore arancione) e su Marte

24. Saturno ha una tempesta di forma esagonale

L'emisfero settentrionale di Saturno ospita una strana tempesta di forma esagonale che imperversa da decenni. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/SSI/Hampton) (si apre in una nuova scheda)

L'emisfero settentrionale di Saturno ha una furiosa tempesta a sei lati soprannominata "l'esagono". Questo esagono, un'imponente tempesta multistrato, esiste da decenni, se non da centinaia di anni.

La strana tempesta è stata scoperta negli anni '80 ma era appena visibile fino a quando la missione Cassini non è volata tra il 2004 e il 2017. Immagini e dati di Cassini rivelano che la tempesta era alta 180 miglia (300 km), larga 20.000 miglia (32.000 km) e composta di aria che si muove a circa 200 mph (320 km/h).

25. L'atmosfera solare è molto più calda della superficie del sole

La temperatura del sole varia tra ogni strato dell'atmosfera. (Credito immagine: NASA/SDO) (si apre in una nuova scheda)

Mentre la superficie visibile del sole, la fotosfera, è di 10.000 gradi Fahrenheit (5.500 gradi Celsius), la sua atmosfera superiore ha temperature di milioni di gradi. È un grande differenziale di temperatura con poche spiegazioni.

La NASA ha tuttavia sul caso diversi This Webcraft che osservano il sole e hanno alcune idee su come viene generato il calore. Uno sono le "bombe termiche", che si verificano quando i campi magnetici si incrociano e si riallineano nella corona. Un altro è quando le onde del plasma si spostano dalla superficie del sole alla corona.

Con i nuovi dati della Parker Solar Probe (che di recente è diventato il primo oggetto creato dall'uomo a toccare il sole) in arrivo in ogni momento, siamo più vicini che mai a svelare i misteri al centro del nostro sistema solare.

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