Afelion Day 2021: la Terra è più lontana dal sole oggi!

Il fine settimana festivo del Giorno dell'Indipendenza è alle porte e le previsioni meteorologiche nazionali della NOAA prevedono che le alte temperature pomeridiane raggiungano almeno i 90 gradi Fahrenheit (32 gradi Celsius) nella maggior parte delle High Plains, Intermountain, Desert Southwest e Stati del Pacifico. Temperature elevate quasi da record pari o superiori a 100 gradi F (38 gradi C) sono previste in parti di sei stati.

In effetti, dovrebbe essere caldo come il proverbiale petardo il 4 luglio, con letture torride di 101 gradi F (38 gradi C) a Spokane, Washington, 103 gradi F (39 gradi C) a Boise, Idaho e Medford , Oregon, 108 gradi F (42 gradi C) a Las Vegas, Nevada, 110 gradi F (43 gradi C) per Palm Springs, California e 112 gradi F (44 gradi C) per Lake Havasu City, Arizona.

Quindi, potrebbe sorprenderti scoprire che, nonostante quelle temperature a tre cifre, il nostro pianeta raggiungerà l'afelio, il punto della sua orbita in cui la Terra è più lontana dal sole , alle 18:27 EDT (15:27 PDT/22 :27 UTC) lunedì 5 luglio. In quel momento, la distanza tra la Terra e il Sole sarà di 94.510.886 miglia (152.100.527 chilometri) misurata da centro a centro.

Quanto lontano, il sole?

Durante questa pietra miliare annuale, la Terra è 3.111.432 miglia (5.007.364 km) più lontana dal sole rispetto al 2 gennaio, quando la Terra era al perielio, il punto più vicino al sole per il 2021; una differenza del 3,3%. In termini di calore radiante ricevuto dalla Terra, ciò fa una differenza di quasi il 7%.

Se dovessi chiedere alle persone in quale mese la Terra è più vicina al sole, molto probabilmente indovineresti giugno, luglio o agosto. Ma il clima caldo non è correlato alla distanza della Terra dal sole. È a causa dell'inclinazione di 23,5 gradi dell'asse terrestre che il sole è sopra l'orizzonte per diversi periodi di tempo in diverse stagioni. L'inclinazione determina se i raggi del sole colpiscono il pianeta con un angolo basso o più direttamente.

Alla latitudine di New York, i raggi più diretti al solstizio d'estate del 20 giugno producono circa tre volte più calore dei raggi più obliqui al solstizio d'inverno del 21 dicembre. Il calore ricevuto da qualsiasi regione dipende dalla durata della luce del giorno e l'angolo del sole sopra l'orizzonte. Da qui le notevoli differenze di temperatura che si registrano in diverse parti del mondo. E poiché ci vuole tempo perché la nostra atmosfera assorba completamente il calore accumulato, c'è un ritardo di circa un mese dal momento del solstizio al periodo più caldo dell'anno. Ecco perché per le latitudini temperate le temperature medie più alte si registrano non a fine giugno, ma a fine luglio.

Un errore climatologico

Questa immagine simulata mostra la Terra all'afelio, la sua distanza più lontana dal sole. (Credito immagine: Notte stellata (si apre in una nuova scheda))

Quando ho frequentato la Henry Bruckner Junior High School n. 101 nel Bronx, il mio insegnante di scienze della Terra, il signor Saul Shenberg, ha detto a tutti noi che poiché eravamo più lontani dal sole a luglio e più vicini a dicembre, una tale differenza tenderebbe a riscaldarsi gli inverni e rinfrescano le estati almeno nell'emisfero settentrionale.

Eppure la verità è che la preponderanza di grandi masse di terra nell'emisfero settentrionale funziona in modo opposto e tende in realtà a rendere gli inverni più freddi e le estati più calde!

È interessante notare che i tempi in cui la Terra si trova nei punti più vicini e più lontani dal sole coincidono all'incirca con due festività significative. Siamo più vicini al sole intorno a Capodanno e più lontani dal sole intorno al giorno dell'Indipendenza. In realtà, a seconda dell'anno, la data del perielio può variare dal 1 gennaio al 5 gennaio e la data dell'afelio può variare dal 2 luglio al 6 luglio.

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York . Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale , l' almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook .

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