Alcune delle star dell’universo sono scomparse. Ma dove sono andati?

Venere è il gemello contorto della Terra in così tanti modi, che dire sul fronte dell'osservazione del cielo?

Purtroppo, osservare le stelle non è eccezionale dalla superficie venusiana: la densa atmosfera di anidride carbonica che ricopre il pianeta significa che non c'è nessuna pausa tra le nuvole. Ma al di sopra di quelle nuvole dove, a pensarci bene, le condizioni sono piuttosto meno letali per gli astronomi umani, comunque la vista del cielo notturno potrebbe essere abbastanza simile a quella sulla Terra .

Una sessione di osservazione del cielo su Venere richiederebbe di trovarsi, diciamo, da 35 a 40 miglia (da 55 a 60 chilometri) sopra la superficie, dove la temperatura e la pressione sono sorprendentemente simili alla Terra, Paul Byrne, uno scienziato planetario della Washington University di St. Louis che si concentra su Venere, ha detto a This Web.com.

"È l'unico altro posto nel sistema solare in cui sono presenti condizioni di temperatura e pressione ambiente e, potenzialmente, un astronauta potrebbe stare sulla ringhiera di una gondola con un respiratore addosso ma per il resto in maniche di camicia", ha detto. Forse le stelle avrebbero brillato in modo leggermente diverso o l'atmosfera avrebbe colorato le meteore di un colore diverso, ma l'essenza sarebbe stata la stessa, predisse.

Rimaniamo con gli acquazzoni di meteoriti, dal momento che molti osservatori del cielo sono freschi di quell'esperienza terrestre, grazie alla straordinaria pioggia di meteoriti di Perseidi di agosto.

Finché sei sopra le nuvole, ha detto Byrne, se il pianeta oscilla tra i detriti necessari, una pioggia di meteoriti dovrebbe funzionare più o meno allo stesso modo su Venere e sulla Terra. "A quel punto e oltre, presumibilmente sarebbe simile a guardare una pioggia di meteoriti al livello del mare sulla Terra", ha detto. "Non riesco a pensare a nessun motivo per cui non vedresti strisce di stelle cadenti mentre le cose bruciano".

Le Perseidi sono causate dalla Terra che solca una scia di polvere lanciata dalla cometa Swift-Tuttle. Le comete sono notoriamente oggetti disordinati, l'equivalente cosmico di Pig-Pen nei fumetti dei Peanuts, che spargono polvere ovunque vadano. E la maggior parte degli acquazzoni di meteoriti sono causati dalla stessa cometa in orbita corta che lascia una scia di detriti lungo il percorso che segue, giro dopo giro attraverso il sistema solare.

Ma c'è un secondo tipo, molto più raro, di pioggia di meteoriti che si basa su un solo passaggio di una cometa di lungo periodo, una che attraversa il sistema solare su un percorso così lungo che la massa ghiacciata non potrà mai tornare sui suoi passi durante una vita umana. Più complicato potrebbe essere un eufemismo: gli osservatori del cielo terrestri non hanno mai catturato una pioggia di meteoriti causata da detriti freschi da una cometa di lungo periodo, almeno non secondo i registri esistenti. Teoricamente, dal momento che i due pianeti orbitano attorno al sole a distanze simili, le stesse lunghe probabilità valgono per Venere, nonostante la terribile mancanza di record di osservazione del cielo da quel mondo.

Ma non plausibile non significa impossibile, e se questo scenario dovesse mai svolgersi nelle nostre vite, la migliore possibilità che accada potrebbe arrivare a dicembre.

Incontra la cometa Leonard

A dicembre, Venere e una cometa di lungo periodo chiamata Comet C/2021 A1 (Leonard) quasi si incroceranno, con il pianeta che attraverserà la scia di detriti della cometa solo tre giorni dopo che il corpo ghiacciato si è schiantato da parte di Venere durante la sua prima visita al solare interno sistema in circa 80.000 anni.

"Ci sono molte incognite qui che potrebbero influenzare molto le cose", ha detto a This Web.com Qicheng Zhang, uno studente laureato in scienze planetarie al Caltech e autore principale di un nuovo articolo che esplora lo scenario. "Le possibilità non sono particolarmente buone per osservare questo evento, ma non è fuori dal regno delle possibilità e non sarebbe del tutto sorprendente se qualcosa finisse per essere osservato".

Zhang è affascinato dalle comete per la loro luminosità e imprevedibilità, quindi ogni giorno controlla un elenco di comete candidate appena scoperte per vedere cosa hanno individuato gli scienziati. A gennaio si è imbattuto in un annuncio per la cometa Leonard, che si è subito distinto per lui.

"Sono interessato a quelle comete che passano abbastanza vicino al sole ", ha detto Zhang. "Questo non è passato molto vicino al sole, ma si è comunque avvicinato all'orbita terrestre, che è più interessante della maggior parte delle comete che vengono scoperte in questi giorni". Quindi, Zhang ha dato un'occhiata più da vicino alla cometa Leonard per vedere come il suo percorso fosse allineato con il sole e i pianeti interni.

"L'unica cosa che spiccava era che l'orbita della cometa e l'orbita di Venere si intersecano quasi perfettamente", ha detto Zhang. Le loro orbite arrivano entro 31.000 miglia (50.000 km), equivalenti alla distanza dalla Terra all'anello dei satelliti geosincroni che orbitano in alto sopra le nostre teste. I corpi stessi arriveranno entro 2,7 milioni di miglia (4,3 milioni di km) l'uno dall'altro il 18 dicembre; il giorno successivo, Venere incrocerà la scia della cometa tre giorni dietro il corpo ghiacciato.

Ma la cometa Leonard sta effettuando un solo passaggio e non ha costruito un percorso così chiaro di detriti, quindi Zhang voleva determinare se le sue macerie potessero essere abbastanza consistenti da innescare una pioggia di meteoriti su Venere all'incrocio di dicembre e, se lo fosse, se ci fosse qualche possibilità che gli umani potessero in qualche modo osservarlo.

La ricerca è descritta in un documento pubblicato il 26 luglio sul server di prestampa arXiv.org e inviato all'Astronomical Journal.

Una pioggia di meteoriti venusiani?

Secondo i calcoli di Zhang e dei suoi colleghi, lo scenario più promettente per uno sciame meteorico osservabile quando Venere interseca la scia della cometa richiederebbe alti livelli di attività sul corpo ghiacciato quando era almeno 30 volte la distanza media della Terra dal sole (o all'incirca alla distanza di Nettuno ), forse più simile a 100. Non è impossibile, ma è raro e significherebbe che la cometa Leonard era ricoperta di ghiacci particolarmente volatili, inclini a trasformarsi in vapore in condizioni ancora piuttosto gelide.

Per uno spettacolo abbastanza drammatico da consentire agli scienziati sulla Terra di individuare i fuochi d'artificio su Venere, secondo i calcoli di Zhang, quell'attività dovrebbe essere iniziata a una distanza dal sole più simile a 500 o addirittura 1.000 volte quella della Terra.

"È davvero molto lontano, e molto prima che la cometa fosse scoperta. Non sappiamo se la cometa fosse effettivamente attiva a quella distanza", ha detto. "Se avessimo un rilevamento positivo di meteore su Venere da questo evento, ci direbbe che questa cometa era abbastanza attiva ad alte distanze dal sole".

E non molto sull'oscillazione della cometa attraverso il sistema solare stesso può aumentare le probabilità. "L'unica cosa che potrebbe cambiare o aggiungere meteore alla pioggia d'ora in poi è se ci fosse un'esplosione altamente esplosiva del tipo che pochissime comete nella storia hanno prodotto", ha detto Zhang. "Non è qualcosa che normalmente ti aspetteresti di vedere in una cometa e sarebbe molto insolito" persino più insolito di avvistare meteore su Venere.

Ciò significa che è tutto improbabile ma comunque possibile.

Rappresentazione artistica dell'Akatsuki This Webcraft su Venere. (Credito immagine: NASA)

Stelle cadenti extraterrestri

Se la cometa Leonard dovesse innescare una pioggia di meteoriti che gli esseri umani possono riuscire a osservare, non sarebbe il primo dato di questo tipo da oltre la Terra.

Nell'ottobre 2014, una cometa soprannominata Siding Spring ha superato Marte, con il Pianeta Rosso che ha attraversato la scia di polvere della cometa circa tre ore dopo. Le meteore sono cadute sul lato di Marte rivolto lontano dalla Terra, ma Mars Atmosphere and Volatile Evolution ( MAVEN ) della NASA Questo Webcraft ha raccolto la fugace traccia di magnesio che i detriti della cometa hanno scaricato nell'atmosfera superiore del Pianeta Rosso.

L'incontro di Siding Spring con Marte non rende facile il confronto con i potenziali fuochi d'artificio di dicembre su Venere. La cometa Leonard non si avvicinerà mai così tanto a Venere come ha fatto il suo predecessore a Marte, e Venere ospita solo un orbiter, l'Akatsuki This Webcraft giapponese, a differenza dei quattro orbiter e dei due rover che erano di stanza sul Pianeta Rosso nel 2014, secondo la NASA .

Ma la Terra, Venere e il Sole saranno orientati in modo tale che gli osservatori sulla Terra possano essere in grado di catturare deboli lampi dai detriti della cometa Leonard, ha osservato Zhang, cosa impossibile durante l'incontro della cometa Siding Spring. "Non c'è mai stata la possibilità di vedere una pioggia di meteoriti marziani dalla Terra", ha detto.

"Venere sarà molto più vicino alla Terra di quanto non lo fosse Marte, quindi c'è la possibilità che forse se ci fosse qualcosa di interessante", ad esempio meteore notevolmente grandi nate dall'attività cometaria a grandi distanze dal Sole, "che potrebbero in teoria essere visibili dalla Terra con telescopi abbastanza piccoli, anche di classe amatoriale", ha detto. (The Hubble This Web Telescope non sarà in grado di tentare osservazioni perché Venere sarà troppo vicino nel cielo al sole in quel momento.)

E sebbene Zhang non stia trattenendo il respiro per uno spettacolo impressionante, se l'incontro produce uno spettacolo, potrebbe produrre lo stesso tipo di tracce metalliche nell'atmosfera di Venere come ha fatto la cometa Siding Spring su Marte .

"Le nostre incertezze non possono escludere che potrebbe esserci una tempesta di meteoriti molto grande, una grande tempesta di meteoriti impressionante del tipo che sarebbe necessario per generare uno strato di meteoriti del tipo che è apparso su Marte", ha detto Zhang. "Questa è ancora una possibilità, ma una possibilità molto più piccola di una pioggia di meteoriti molto piccola".

Una volta nella vita

È probabile che né la cometa Leonard né nessun altro avrà un'opportunità simile di lasciare il segno su Venere nel corso della nostra vita.

Tali passaggi ravvicinati cometari dei pianeti interni sono insoliti, ha osservato Zhang. "Probabilmente questo evento ha una frequenza temporale di ricorrenza dell'ordine di forse una volta ogni pochi secoli circa per pianeta", ha detto. "È un evento abbastanza raro, per quanto riguarda gli incontri ravvicinati con le comete".

E qualunque cosa accada a Venere, disse Zhang, la cometa Leonard è al suo ultimo passaggio attraverso il sistema solare. Il calore del sole può distruggere il corpo ghiacciato, un rischio che le comete corrono sempre durante le loro escursioni.

In caso contrario, Zhang e il suo team hanno calcolato che il resto del sistema solare spingerà l'orbita della cometa abbastanza che questa volta la cometa Leonard scivolerà via dal nostro vicinato e finirà incagliata nell'interstellare This Web.

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