Alpha Centauri: stella più vicina alla terra

La stella più vicina alla Terra è un sistema a tre stelle chiamato Alpha Centauri.

Le due stelle principali sono Alpha Centauri A e Alpha Centauri B, che formano una coppia binaria. Si trovano a circa 4,35 anni luce dalla Terra, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda). La terza stella si chiama Proxima Centauri o Alpha Centauri C e dista circa 4,25 anni luce dalla Terra, il che la rende la stella più vicina a parte il Sole.

Secondo la NASA, Alpha Centauri A e B distano in media circa 23 unità astronomiche (AU) l'una dall'altra, poco più della distanza tra il sole e Urano. (Un'unità astronomica è la distanza media tra la Terra e il sole, che equivale a 92.955.807 miglia o 149.597.870 chilometri.) Secondo la NASA (si apre in una nuova scheda) la più vicina che le due stelle si siano mai avvicinate sono 11 unità astronomiche e il due stelle orbitano attorno a un baricentro comune ogni 80 anni.

Proxima Centauri, nel frattempo, dista circa un quinto di anno luce o 13.000 UA dalle altre due stelle, una distanza che fa dubitare alcuni astronomi se debba essere considerata parte dello stesso sistema.

Proxima Centauri potrebbe passare attraverso il sistema e lascerà le vicinanze tra diversi milioni di anni, oppure potrebbe essere legato gravitazionalmente alla coppia binaria. Se è legato, ha un periodo orbitale attorno alle altre due stelle di circa 500.000 anni.

Incontra le stelle di Alpha Centauri

Ad occhio nudo, Alpha Centauri A e B brillano come una cosa sola, rendendole la terza "stella" più luminosa nel nostro cielo notturno. Le due stelle separate possono essere viste attraverso un piccolo telescopio, rendendo il sistema una delle migliori stelle binarie che si possano osservare. Proxima Centauri è troppo debole per essere visto da solo e attraverso un telescopio appare a circa quattro diametri della luna piena dagli altri due.

Alpha Centauri A, noto anche come Rigel Kentaurus, è una stella gialla dello stesso tipo (G2) del sole, anche se leggermente più grande, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda). È tre volte più vicino alla Terra della prossima stella più vicina come il nostro sole, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda).

Alpha Centauri B è una stella arancione di tipo K1 leggermente più piccola del sole. Proxima Centauri è una nana rossa grande circa un ottavo del Sole, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda).

Il sistema si trova nel cielo meridionale e non è visibile agli osservatori al di sopra della latitudine di 29 gradi nord, secondo EarthSky.org (si apre in una nuova scheda) una linea che passa vicino a Houston e Orlando, in Florida. Nell'emisfero australe, l'Alfa Il sistema Centauri è facile da trovare perché la croce della Croce del Sud (da Delta a Beta Crucis) indica la strada. La sua ascensione retta è 14h 39m 41s e la sua declinazione è meno 60 gradi 50 minuti 7 secondi.

Ci sono pianeti nel sistema Alpha Centauri?

Gli astronomi hanno annunciato nell'agosto 2016 di aver rilevato un pianeta delle dimensioni della Terra in orbita attorno a Proxima Centauri. Il pianeta, noto come Proxima b, è circa 1,3 volte più massiccio della Terra, il che suggerisce che l'esopianeta sia un mondo roccioso, hanno detto i ricercatori. E la distanza relativamente piccola di Proxima b dalla Terra lo rende un obiettivo particolarmente interessante per gli scienziati.

Il pianeta si trova anche nella zona abitabile della stella, quella giusta gamma di distanze da una stella in cui l'acqua liquida può esistere sulla superficie di un corpo. Proxima b si trova a soli 4,7 milioni di miglia (7,5 milioni di km) dalla sua stella ospite e completa un'orbita ogni 11,2 giorni terrestri.

Tuttavia, nonostante le dimensioni e la posizione di Proxima b, dai telescopi di oggi non è chiaro quanto possa essere abitabile il pianeta. Gli astronomi devono eseguire più modelli e fare più studi comparativi per capire meglio quanto potrebbe essere abitabile il pianeta.

Per cominciare, gli scienziati devono essere in grado di cercare i segni di un'atmosfera. Da lì, gli investigatori possono estrapolare se quell'atmosfera (se presente) consente all'acqua liquida di fluire in superficie. Anche la temperatura superficiale del pianeta, che influenzerebbe anche le caratteristiche di abitabilità, dipende dall'atmosfera.

Il pianeta potrebbe anche essere così vicino alla sua stella da essere bloccato in marea, il che significa che mostra sempre la stessa faccia alla sua stella ospite, proprio come la luna mostra solo una faccia (il lato vicino) alla Terra. Questa disposizione renderebbe un lato del pianeta molto caldo e l'altro molto freddo a meno che i venti non possano distribuire il calore intorno al pianeta. Se quella forte differenza di temperatura esistesse, sarebbe una seria sfida per qualsiasi vita.

Rappresentazione artistica della vista dalla superficie di Proxima b, con le due stelle di Alpha Centauri visibili in basso nel cielo. (Credito immagine: ESO/M. Kornmesser)

E lo stato di Proxima Centauri come nana rossa probabilmente riduce anche l'abitabilità. Le nane rosse sono stelle instabili, in particolare quando sono giovani tali stelle producono molta attività stellare ed emettono particelle cariche, che possono causare radiazioni intense sui pianeti vicini. Alcune di queste radiazioni possono strappare le molecole dalla parte superiore dell'atmosfera di un pianeta e assottigliarla nel tempo, secondo gli studi del 2017 condotti dal Goddard This Web Flight Center della NASA a Greenbelt, nel Maryland.

Gli scienziati stanno continuando a studiare le stelle nane rosse per comprendere meglio l'abitabilità di mondi come Proxima b. (Il Transiting Exoplanet Survey Satellite della NASA, o TESS, è un cacciatore di esopianeti particolarmente abile nell'individuare i pianeti intorno a questa categoria di stelle.)

Nel novembre 2017, gli scienziati hanno scoperto Ross 128b, un altro pianeta nella zona abitabile di una nana rossa che è vicino alla Terra quasi quanto lo è Proxima Centauri, ma che sembra essere una stella molto più tranquilla.

Tuttavia, scoprire di più sulla sua atmosfera richiederà un telescopio terrestre di prossima generazione. (Il James Webb This Web Telescope, il cui lancio è previsto per la fine del 2021, non è in grado di raccogliere le osservazioni necessarie perché il pianeta non transita attraverso la faccia della sua stella.)

Nel 2019, gli scienziati hanno individuato quello che potrebbe essere un secondo pianeta in orbita attorno a Proxima Centauri, anche se la scoperta non è stata ancora confermata.

Questa storia è stata aggiornata il 5 novembre 2021 e il 20 marzo 2019.

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