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Le peculiari caratteristiche geologiche di Marte hanno a lungo lasciato perplessi astronomi e scienziati planetari. Il nord del pianeta è prevalentemente pianeggiante, mentre il sud è più alto e pieno di crateri, e l'interno del Pianeta Rosso ha una sorprendente abbondanza di metalli rari.

I ricercatori hanno proposto varie spiegazioni per questi elementi, ipotizzando che potrebbero essere stati modellati da forze come gli antichi oceani, la tettonica a placche extraterrestri o un massiccio attacco di asteroidi. Quest'ultima idea, nota come "ipotesi dell'impatto singolo", ha preso piede negli ultimi tempi ed è stata appena presa in considerazione da un nuovo articolo che sostiene che la scultura di Marte e delle sue due piccole lune è stata in gran parte determinata da un enorme impatto all'inizio della storia del sistema solare.

In questo scenario, un corpo celeste delle dimensioni di Cerere, un pianeta nano nella fascia degli asteroidi, si è scontrato con il pianeta rosso e ha strappato via una parte del suo emisfero settentrionale, lasciando dietro di sé grandi depositi di elementi metallici. Inoltre, i detriti dell'asteroide hanno fatto il giro del pianeta e alla fine si sono fusi in Phobos e Deimos, le due minuscole lune che orbitano intorno a Marte almeno per ora. (Gli scienziati stimano che Phobos si romperà o andrà a sbattere contro Marte in pochi milioni di anni.)

"Abbiamo dimostrato in questo articolo che dalla dinamica e dalla geochimica potremmo spiegare queste tre caratteristiche uniche di Marte", ha affermato Stephen Mojzsis, professore nel dipartimento di scienze geologiche dell'Università del Colorado Boulder e coautore dell'articolo, in una dichiarazione . "Questa soluzione è elegante, nel senso che risolve tre problemi interessanti e in sospeso su come è nato Marte".

La ricerca, che Mojzsis ha prodotto in collaborazione con Ramon Brasser, astronomo dell'Earth-Life Science Institute del Tokyo Institute of Technology in Giappone, è stata recentemente pubblicata su Geophysical Research Letters . Ha esaminato campioni di meteoriti marziani che sono atterrati sulla Terra. Questi campioni avevano metalli più rari (come iridio, osmio o platino) del previsto, suggerendo che Marte ha ricevuto molti impatti da piccoli asteroidi rocciosi che portavano con sé questi elementi.

Gli scienziati hanno stimato che questi metalli rari rappresentano circa lo 0,8% della massa di Marte.

Hanno quindi eseguito simulazioni con asteroidi di varie dimensioni per determinare quale dimensione si adattava meglio alla geologia marziana. La risposta era un enorme asteroide largo circa 745 miglia (1.200 chilometri) quasi la lunghezza dello stato della California. Le simulazioni suggeriscono che questo colosso si sia schiantato su Marte circa 4,43 miliardi di anni fa, appena 700 milioni di anni dopo la formazione del sistema solare. Diversi impatti minori si sono verificati negli eoni successivi.

I ricercatori teorizzano che dopo che si è verificato il grande impatto, sulla superficie c'erano aree distinte di materiale di asteroidi e roccia del Pianeta Rosso. Nel corso del tempo, tuttavia, l'erosione, il vento e altri processi in superficie hanno trascinato i due serbatoi insieme in una miscela.

Mojzsis e Brasser hanno in programma di utilizzare gli archivi di meteoriti marziani di UC Boulder per vedere come la composizione di questi meteoriti differisce o rimane la stessa, a seconda dell'età dei meteoriti.

Originariamente pubblicato su Seeker.

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