Antares: Red Star alla fine della sua vita

Antares è una stella supergigante rossa che si sta avvicinando alla fine della sua vita. Una volta che non c'è più carburante da bruciare, la stella collasserà ed esploderà in una supernova "a quel punto la sua luminosità rivaleggia con quella del resto della nostra galassia messa insieme", hanno osservato gli astrofisici Paul Butterworth e Mike Arida per Imagine the Universe della NASA !

La stella è tra le 20 più luminose visibili nel cielo notturno della Terra, anche se la sua luminosità varia. Gli osservatori dilettanti hanno fissato la sua magnitudine apparente tra 0,88 e 1,16. Inoltre, ha una piccola stella vicina (Antares B) che sembra bianco-bluastra ed è talvolta chiamata "una piccola scintilla di smeraldo scintillante". [Le stelle più luminose del cielo: un conto alla rovescia stellato]

Nella moderna missilistica, Antares era il nome del lander lunare della missione lunare Apollo 14, ed è anche il nome di un razzo sviluppato da Orbital Sciences Corp.

Localizzare Antares

Antares, chiamato anche alfa Scorpii, è una stella prominente in Scorpione (lo Scorpione), una costellazione visibile nel cielo notturno meridionale della maggior parte delle località dell'emisfero settentrionale. Antares dista circa 604 anni luce dalla Terra. È 700 volte il diametro del Sole, abbastanza grande da inghiottire l'orbita di Marte, se il sistema solare fosse centrato su di esso.

Nonostante le sue dimensioni, la densità complessiva di Antares è inferiore a un milionesimo di quella del sole. Antares è anche relativamente freddo come vanno le stelle, solo circa 6.500 gradi Fahrenheit (3.593 gradi Celsius) rispetto a 10.000 F (5.500 C) per la fotosfera del sole. La bassa temperatura della stella spiega il suo colore rubicondo.

La posizione di Antares è:

  • Ascensione retta: 16 ore 29 minuti 24,4 secondi
  • Declinazione: -26 gradi 25 minuti 55 secondi

Antares nella storia

La parola "Antares" significa "anti-Ares" o "anti-Marte", probabilmente perché gli astronomi nei tempi antichi pensavano che la stella rossastra fosse simile al pianeta rosso. Il pianeta, infatti, a volte può avvicinarsi ad Antares nei viaggi del Pianeta Rosso attraverso il cielo notturno.

L'aspetto brillante di Antares ha attirato l'attenzione in molte culture più antiche, secondo "Star Names and Their Meanings" di Richard Hinckley Allen. In Persia intorno al 3000 aC fu nominata una delle quattro stelle reali nel cielo. In Egitto, Antares era un simbolo della dea Selkit (che è spesso indicata come la dea dello scorpione).

La stella è così luminosa che ha sbiadito la sua compagna più debole, il che significa che Antares B non è stato scoperto fino all'età telescopica. Johann Tobias Brg, un astronomo austriaco, individuò la stella di quinta magnitudine il 13 aprile 1819, quando la luna coprì Antares.

Antares nei tempi moderni

Secondo la NASA, la stella ha mangiato tutto il suo idrogeno e ora brilla perché sta fondendo elementi progressivamente più pesanti. Le immagini a esposizione temporale della regione intorno ad Antares rivelano un'area di gas insolitamente colorata: giallo, blu e rosso sono tutti prominenti nelle immagini del 2004 del Royal Observatory di Edimburgo e dell'Anglo-Australian Observatory.

Ciò è dovuto a una combinazione di gas i cui atomi sono eccitati dalla luce delle stelle e la luce che brilla da Antares A e B, ha affermato la NASA. Inoltre, l'area ha molti altri oggetti che affollano il campo visivo: la nebulosa (nuvola di gas) Rho Ophiuchi e M4, un ammasso globulare (o raccolta di stelle).

Antares è stato l'ispirazione per il nome di un razzo ora testato da Orbital Sciences. Il 21 aprile 2013, il razzo della compagnia privata è stato lanciato per la prima volta in This Web dal Mid-Atlantic Regional This Webport (MARS) della Virginia, che si trova presso la Wallops Flight Facility della NASA.

Studi recenti di Antares

Antares è spesso paragonato ad altre supergiganti rosse del suo tipo, in modo che gli scienziati possano capire meglio come sono strutturate queste stelle e in quali condizioni alla fine diventeranno supernove.

In uno studio del 2014, pubblicato sulla rivista Astronomy & Astrophysics, un team scientifico ha esaminato l'involucro di polvere che circonda Antares, confrontando le immagini scattate da loro stessi nel 2010 e da un altro team nel 1998. Hanno potuto vedere quattro grumi di polvere muoversi in quel breve lasso di tempo , e un possibile nuovo grumo formatosi nel 2010 (perché quel grumo non era visibile nel 1998). Hanno fatto una stima della velocità di espansione di queste nubi di polvere e hanno concluso che è difficile spiegare queste velocità sulla base di un semplice deflusso di materiale dalla stella; forse le nuvole di polvere vengono espulse casualmente.

Uno studio del 2017 la cui pubblicazione è prevista su A&A (e disponibile in versione prestampa su Arxiv) esamina la convezione come un possibile meccanismo per la perdita di massa delle supergiganti rosse. Il team ha ripreso Antares utilizzando l'interferometria a infrarossi, fornendo la migliore risoluzione angolare in assoluto sul disco di una stella. Il segnale dell'interferometro suggerisce la presenza di cellule convettive.

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