Antico meteorite da 40 libbre estratto dal fossato in Oregon

E se pensassimo ai nostri antenati come a una forma di vita aliena?

Un simile esercizio potrebbe essere uno dei modi in cui possiamo testare le nostre ipotesi su come le condizioni abitabili sorgono e sono sostenute, e forse anche su come la vita si sia evoluta da semplici microbi a qualcosa di più complesso, hanno sentito i giornalisti durante una presentazione online il 18 maggio tenuta dal L'American Geophysical Union come parte della sua conferenza AbSciCon incentrata sull'astrobiologia.

"L'antica Terra è una specie di esopianeta", ha detto Aaron Goldman, professore di biologia all'Oberlin College che studia l'emergere della vita. Ha detto che il confronto funziona perché la Terra primordiale è così diversa da quella che conosciamo oggi.

Osservare la storia della vita della Terra, ha detto, fornisce un quadro accessibile per capire come i microbi possono comportarsi su altri pianeti, anche se tali strade potrebbero non raccontarci l'intera storia. Ma attraverso la sua ricerca sull'evoluzione, Goldman e collaboratori stanno cercando di capire gli scenari da cui può nascere la vita.

La vita odierna, dice, è cellulare e basata sul DNA, ma né le cellule né il DNA erano presenti nelle prime forme di vita sulla Terra. Per associazione, "queste erano cose che dovevano evolversi nella prima storia evolutiva", ha detto. "Quindi, capire come e perché queste caratteristiche della vita si sono evolute sulla Terra primordiale può informare se ci aspetteremmo o meno che le stesse cose siano presenti negli organismi extraterrestri".

Tuttavia, supponendo che la vita si sia evoluta altrove in modi simili a quelli sulla Terra, gli scienziati si avvicinano all'astrobiologia. Heather Graham, geochimica organica del Goddard This Web Flight Center della NASA nel Maryland, si concentra invece sulle molecole.

Una metodologia con cui il suo gruppo conduce questi studi, ha detto, sta esaminando la complessità molecolare e quindi espandendola a popolazioni (o assemblaggi) di molecole. "Possiamo dire quanto fosse probabile che quella molecola o quell'assemblaggio avesse avuto origine da un sistema vivente", ha detto Graham.

È un grande universo, ma quanti mondi là fuori potrebbero sostenere la vita? (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech)

"Stiamo anche lavorando su come utilizzare le leggi di ridimensionamento, che riteniamo siano molto universali nella vita", ha affermato. La stechiometria elementare, che si concentra sull'equilibrio tra diversi elementi, è un possibile strumento che consente agli scienziati di vedere come gli organismi costruiscono le molecole e, a loro volta, imparano il metabolismo. La tecnica, ha detto, può aiutare a "divorziare da noi stessi" dalle supposizioni su come è iniziata la vita.

Adrienne Kish, microbiologa del Museo Nazionale di Storia Naturale di Parigi, ha affermato che dobbiamo anche ricordare quanto comunemente può sorgere la vita in luoghi della Terra che sono assolutamente inospitali per l'uomo. Un esempio sono le prese d'aria idrotermali nelle profondità dell'oceano.

"Sono in laboratorio e sto imparando esattamente il meccanismo molecolare di quale sia l'ambiente di vita che il corpo umano non può semplicemente supportare", ha detto. "Stiamo esaminando molto in profondità il meccanismo della vita a un livello molto elementare, e poi cerchiamo di immaginare ora: è qualcosa di simile che potrebbe essere sorto su un altro pianeta? Cosa ci dice questo sul nostro pianeta e sul potenziale per la vita da qualche altra parte?"

Le prese d'aria idrotermali, sebbene intollerabili per l'uomo, ospitano granchi, tubeworm e molti altri tipi di vita. (Credito immagine: Ralph White tramite Getty Images)

Betl Kaar, biologa dell'Università del Wisconsin-Madison, ha sottolineato che la vita è innovativa e trova "modi davvero creativi per utilizzare ciò che è intorno". Il laboratorio di Kaar cerca di creare strumenti sperimentali per ricreare il DNA antico.

"Ritorna a pensare al nostro passato del nostro pianeta come un ambiente completamente alieno", ha detto Kaar, ma ha sottolineato che la nostra mancanza di comprensione a livello molecolare ci impedisce.

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"Ci piace pensare a noi stessi come viaggiatori molecolari nel tempo. Resuscitiamo il DNA antico all'interno degli organismi moderni, per riprogrammare gli insetti moderni in modo che si comportino come facevano una volta in passato. Quindi vogliamo davvero capire questa danza tra la vita stessa e l'ambiente".

Essere un biologo, ha detto Kaar, è una vocazione in cui puoi studiare la vita nell'universo. "Gli astrobiologi lo cambieranno", ha detto del campo della biologia. "E questo rende il nostro lavoro davvero, molto speciale."

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