Apofis di asteroidi famigerato “riscoperto” mentre gli scienziati testano i meccanismi di difesa degli asteroidi

Rappresentazione artistica di un asteroide potenzialmente pericoloso che passa vicino alla Terra. (Credito immagine: Juan Gartner tramite Getty Images)

Un test per verificare se i sistemi di difesa degli asteroidi potrebbero individuare un asteroide vicino alla Terra potenzialmente pericoloso nel suo approccio più vicino ha "riscoperto" con successo il famigerato asteroide 99942 Apophis, che farà un incontro ravvicinato con il nostro pianeta nel 2029.

Per questo esercizio di difesa degli asteroidi , tutti i dati precedenti su Apophis sono stati resi inaccessibili. Ciò significava che gli astronomi dovevano ricominciare da capo durante l' avvicinamento ravvicinato dell'asteroide , iniziato nel dicembre 2020 e culminato nel marzo 2021. Apophis sarebbe scivolato attraverso la rete o la nostra rete di rilievi del cielo potrebbe trovarlo?

Molte indagini sulla caccia agli asteroidi, che scansionano regolarmente il cielo alla ricerca di asteroidi potenzialmente pericolosi, sono state coinvolte nel progetto, che includeva oltre 100 scienziati provenienti da 18 paesi.

Apophis ha suscitato scalpore quando è stato scoperto per la prima volta nel 2004. A quel tempo, l'orbita dell'asteroide non era abbastanza nota da escludere un impatto con la Terra nel 2029 o nel 2036. La B612 Foundation, un'organizzazione no profit che sostiene la ricerca e le tecnologie per la mappatura e la navigazione nel sistema solare, ha pubblicizzato il potenziale pericolo rappresentato da Apophis, ma da allora calcoli raffinati della sua orbita hanno escluso la possibilità di un impatto in tempi brevi .

Ora, gli astronomi hanno il compito di farlo di nuovo per dimostrare la loro capacità di identificare rapidamente e quindi valutare il pericolo rappresentato da qualsiasi futura scoperta di un asteroide potenzialmente pericoloso .

Il progetto "ha sottoposto a stress test l'intera catena di risposta della difesa planetaria, dal rilevamento iniziale, alla determinazione dell'orbita, alla misurazione delle caratteristiche fisiche dell'asteroide e persino alla determinazione se e dove potrebbe colpire la Terra", Vishnu Reddy, professore associato presso l'Università dell'Arizona. Lunar and Planetary Laboratory che ha guidato la campagna, ha affermato in una dichiarazione della NASA .

Il percorso dell'asteroide 99942 Apophis in quanto è arrivato entro 20.000 miglia (32.000 chilometri) dalla Terra. L'anello dei satelliti geostazionari è mostrato per confronto. (Credito immagine: NASA/JPLCaltech)

Durante il test, Apophis è stato individuato per la prima volta dal Catalina Sky Survey in Arizona, con successivi rilevamenti dall'Asteroid Terrestrial-impact Last Alert System (ATLAS) che ha osservatori in Cile, Hawaii e Sud Africa e dal Panoramic Survey Telescope e Rapid Response System (Pan-STARRS) alle Hawaii. Forse le misurazioni più importanti provenivano dal Near-Earth Object Wide-field Infrared Survey Explorer ( NEOWISE ) Questo Webcraft, che ha utilizzato la sua visione termica per misurare con precisione le dimensioni e la forma di Apophis. Ha identificato Apophis come un oggetto allungato con un diametro da 886 a 1.345 piedi (da 270 a 410 metri).

Sulla base delle misurazioni di NEOWISE, gli scienziati dell'Ames Research Center della NASA in California hanno ottenuto una stima migliore dell'energia che si sarebbe liberata se Apophis si fosse scontrato con la Terra. Hanno calcolato che un impatto trasporterebbe circa 8,5 x 10^19 joule di energia, che equivale a 20 milioni di kilotoni di TNT e 10.000 volte più potente dell'esplosione di una meteora di Chelyabinsk sulla Russia nel 2013. Il danno causato da Apophis sarebbe devastante, ma solo su scala regionale ; non è abbastanza massiccio da causare l'estinzione globale della vita umana.

Entro il 23 dicembre 2020, il Minor Planet Center dell'Unione Astronomica Internazionale, che è l'organismo di raccolta di tutte le osservazioni di asteroidi e comete, disponeva di dati sufficienti per annunciare la riscoperta di Apophis come nuovo asteroide, ma non di dati sufficienti per escludere un impatto.

Le immagini del radar Goldstone dell'asteroide 99942 Apophis mentre si avvicinava più vicino alla Terra, nel marzo 2021. (Credito immagine: NASA/JPLCaltech/NSF/AUI/GBO)

"Anche se sapevamo che, in realtà, Apophis non avrebbe avuto un impatto sulla Terra nel 2029 a partire dal punto di partenza, c'erano grandi incertezze nell'orbita dell'oggetto che teoricamente consentivano un impatto quell'anno", Davide Farnocchia, ingegnere di navigazione presso il Jet Propulsion Laboratory della NASA, detto nella dichiarazione.

Farnocchia ha guidato gli sforzi per calcolare l'orbita di Apophis, che sono stati potenziati dal radar del sistema solare Goldstone in California nel marzo 2021. Questo radar terrestre ha prodotto immagini di Apophis e ne ha misurato la velocità e la distanza, fornendo così un calcolo più accurato dell'orbita dell'asteroide . Queste informazioni sono state finalmente sufficienti per escludere una collisione nel 2029 o almeno per i prossimi 100 anni.

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Se un asteroide minacciasse davvero la Terra, che aspetto avrebbe una missione di difesa planetaria?

"Vedere la comunità della difesa planetaria riunirsi durante l'ultimo approccio ravvicinato di Apophis è stato impressionante", ha affermato nella dichiarazione Michael Kelley, uno scienziato del programma presso l'Ufficio di coordinamento della difesa planetaria della NASA. "Anche durante una pandemia, quando molti dei partecipanti all'esercizio sono stati costretti a lavorare da remoto, siamo stati in grado di rilevare, tracciare e saperne di più su un potenziale pericolo con grande efficienza. L'esercizio è stato un clamoroso successo".

La missione OSIRIS-REx della NASA visiterà Apophis durante il suo avvicinamento ravvicinato alla Terra nel 2029. Nel frattempo, un successore di NEOWISE, il NEO Surveyor , verrà lanciato a metà decennio.

Due articoli che descrivono i risultati del progetto sono stati pubblicati il ​​31 maggio su The Planetary Science Journal .

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