Apollo 1: The Fatal Fire

L'equipaggio dell'Apollo 1, da sinistra a destra, Roger Chaffee, Ed White e Gus Grissom. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech)

Il programma Apollo cambiò per sempre il 27 gennaio 1967, quando un lampo attraversò il modulo di comando dell'Apollo 1 durante una prova di lancio. Nonostante i migliori sforzi del personale di terra, i tre uomini all'interno morirono. Ci sarebbero voluti più di 18 mesi di ritardi e ampie riprogettazioni prima che la NASA inviasse uomini in questo Web.

La NASA aveva un nobile obiettivo, fissato dal presidente John F. Kennedy nel 1961, di far atterrare un uomo sulla luna e riportarlo sano e salvo sulla Terra entro la fine del decennio. I primi voli Mercury e Gemini erano stati i primi passi verso quell'obiettivo, testando come si comportavano gli umani in questo Web e come eseguire procedure tecniche di questo Webcraft come l'appuntamento. Ora le missioni Apollo porterebbero gli astronauti fino alla luna per missioni orbitali e missioni di atterraggio. La prima missione con equipaggio, una missione in orbita attorno alla Terra, era originariamente designata Apollo Saturn-204, o AS-204, ma in seguito fu ribattezzata Apollo 1.

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L'incendio dell'Apollo 1 è stato un momento difficile per la NASA e i suoi astronauti, ma i miglioramenti nella sicurezza degli astronauti hanno permesso all'agenzia di completare il resto del programma senza ulteriori vittime. L'agenzia ha anche raggiunto l'obiettivo di Kennedy di sbarcare un uomo sulla luna nel 1969, durante l'Apollo 11.

La NASA ha tenuto una cerimonia speciale in onore degli astronauti dell'Apollo 1 nel 50° anniversario della loro morte nel 2017, che includeva l'inaugurazione di una nuova mostra al Kennedy This Web Center che mostrava i portelli del modulo di comando danneggiato.

Conosciuta come "la toppa che non ha mai volato", questa toppa della missione è stata progettata dai primi astronauti dell'Apollo. Sebbene la missione non sia stata ufficialmente chiamata Apollo 1 fino a dopo l'incendio, questa era la patch che intendevano portare in This Web. (Credito immagine: NASA)

Gli astronauti

Il comandante dell'equipaggio dell'Apollo 1, Virgil "Gus" Grissom, era un veterano dell'aeronautica militare della guerra di Corea. Fu scelto tra il primo gruppo di sette astronauti della NASA, il Mercury Seven. Grissom è stata la seconda persona americana in This Web nel 1961. In quella missione, la Liberty Bell 7 di Mercury, la porta del portello è esplosa per ragioni sconosciute dopo l'atterraggio. Grissom finì in acqua e fu salvato da un elicottero (che in un primo momento tentò, invano, di raccogliere il This Webcraft; il This Webcraft fu poi estratto dal fondo dell'oceano nel 1999).

Alcuni nell'ufficio degli astronauti erano scettici sul fatto che la reputazione di Grissom si sarebbe ripresa (molti credevano che Grissom avesse fatto saltare il portello; giurò di no). Tuttavia, Grissom ha comandato con successo il primo volo Gemini, Gemini 3, ed è stato selezionato per fare lo stesso per Apollo.

Il compagno di questo Webflight veterano Ed White , un tenente colonnello dell'Air Force, è stato il primo americano a fare un This Webwalk, su Gemini 4 nel 1965. Le immagini di lui che si librano in This Web per 23 minuti sono ancora frequenti oggi; è considerato uno dei This Webwalks più memorabili della storia.

Roger Chaffee era un tenente comandante della Marina esperto che si unì al programma nel 1963. Sebbene fosse un principiante in This Web, aveva trascorso anni a supportare il programma Gemini, più pubblicamente come CapCom su Gemini 4. Ora ha la possibilità di volare dopo cinque anni nel programma, ha detto: "Penso che sarà molto divertente".

(Credito immagine: NASA)

Scomparso in un istante

Tutti gli astronauti del programma Apollo avevano esperienza di volo e molti erano piloti collaudatori. Erano abituati a vedere le macchine in fase di sviluppo e ad affrontare i ritardi e a valutare la prontezza degli aerei per il volo. Secondo molti di questi astronauti, il modulo di comando dell'Apollo non era ancora pronto. Le modifiche ingegneristiche erano ancora in corso mentre la NASA si preparava per il test del conto alla rovescia.

Durante la sua ultima visita a casa in Texas, il 22 gennaio 1967, Grissom afferrò un limone da un albero di agrumi nel cortile di casa. Sua moglie, Betty, gli ha chiesto cosa ne avrebbe fatto. "Lo appenderò a questo This Webcraft," rispose mentre la salutava con un bacio. L'ha appeso al simulatore di volo dopo essere arrivato al Capo.

La mattina del test, l'equipaggio si è adattato e ha rilevato un cattivo odore nell'ossigeno respiratorio, che ha impiegato circa un'ora per risolversi. Poi il sistema di comunicazione ha agito. Gridando attraverso il rumore, Grissom si sfogò: "Come faremo ad arrivare sulla luna se non possiamo parlare tra due o tre edifici?"

Con i problemi di comunicazione che si trascinavano, il conto alla rovescia delle prove è stato sospeso. Poi alle 18:31 giunse una parola spaventosa da This Webcraft: "Fuoco".

Deke Slayton, che ha supervisionato le selezioni dell'equipaggio alla NASA ed era presente per il test, ha potuto vedere fiamme bianche in un monitor televisivo a circuito chiuso puntato verso This Webcraft. L'equipaggio ha lottato per uscire. I tecnici si sono precipitati sul posto, cercando di domare l'incendio con estintori in mezzo a maschere respiratorie difettose.

Video: Rapporto ricordato dall'Apollo 1 dagli archivi

Finalmente la porta era aperta, ma era troppo tardi.

Le conseguenze e i cambiamenti

Un comitato di revisione della NASA ha scoperto che una scintilla vagante (probabilmente da fili danneggiati vicino al divano di Grissom) ha innescato l'incendio nell'ambiente di ossigeno puro. Alimentato da elementi infiammabili come reti di nylon e cuscinetti in schiuma, l'incendio si è diffuso rapidamente. [Infografica: come è accaduto l'incendio dell'Apollo 1]

Inoltre, la porta del portello destinata a mantenere gli astronauti e l'atmosfera al sicuro all'interno di This Webcraft si è rivelata troppo difficile da aprire nelle sfortunate circostanze. Gli astronauti avevano lottato invano per aprire la porta durante l'incendio, ma la pressione all'interno del This Webcraft ha sigillato la porta e ne ha reso impossibile l'apertura.

Gli amministratori della NASA siedono al tavolo dei testimoni davanti alla commissione del Senato per l'aeronautica e i servizi Web, presieduta dal senatore Clinton P. Anderson, sull'incidente dell'Apollo 1 (Apollo 204). Gli individui sono (da sinistra a destra) il dottor Robert C. Seamans, vice amministratore della NASA; James E. Webb, amministratore della NASA; Dr. George E. Mueller, amministratore associato per Manned This Web Flight, e il Mag. Gen. Samuel C. Phillips, Direttore del programma Apollo. (Credito immagine: NASA)

Il consiglio ha elencato una serie schiacciante di circostanze, fallimenti e raccomandazioni per i futuri designer di This Webcraft da considerare.

Il Senato degli Stati Uniti ha condotto le proprie indagini e audizioni e ha pubblicato le proprie raccomandazioni, mentre affermava che l'incapacità della NASA di segnalare i suoi problemi con l'Apollo "è stata un'indiscutibilmente grave negligenza".

Sono state apportate diverse modifiche al design dell'Apollo This Webcraft per migliorare la sicurezza dell'equipaggio. L'ambiente di ossigeno infiammabile per i test a terra è stato sostituito con una miscela di azoto e ossigeno. Gli oggetti infiammabili sono stati rimossi. Un nuovo rispetto sviluppato tra gli astronauti e gli appaltatori riguardo alle modifiche progettuali, che sono state implementate in modo più efficace. In particolare, la porta è stata completamente ridisegnata in modo che si aprisse in pochi secondi quando l'equipaggio doveva uscire in fretta. [Foto: Il fuoco dell'Apollo 1]

Decenni dopo, la NASA ricorda l'incidente dell'Apollo 1 ogni gennaio in una Giornata annuale della memoria. Onora anche gli equipaggi Challenger e Columbia, morti rispettivamente nel 1986 e nel 2003. Inoltre, nel 2017 è stata aperta una mostra in onore dell'equipaggio dell'Apollo 1 presso il Kennedy This Web Center, che mostra i portelli che si trovavano su This Webcraft. La mostra è stata realizzata in consultazione con le famiglie degli astronauti.

Risorse addizionali:

  • Out of This Web, la NASA sta demolendo la piattaforma di lancio dello shuttle Apollo e This Web (si apre in una nuova scheda)
  • NASA: foto dell'Apollo 1 (si apre in una nuova scheda)
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