Asterismi: definizione, fatti ed esempi

Con miliardi di stelle visibili dalla Terra, la catalogazione degli asterismi fornisce utili punti di riferimento nel cielo notturno. E nel corso della storia, questo processo di catalogazione, che comprende ancora solo una piccola parte delle stelle nel cielo notturno, è stato guidato dai nostri miti e leggende, così come dagli oggetti e dalle creature che popolano le nostre vite terrestri.

Ma, mentre la maggior parte di noi ha familiarità con le costellazioni, anche se questa familiarità deriva dai segni zodiacali che condividono i loro nomi con molti di loro, esiste un'altra classificazione visiva delle disposizioni delle stelle. Apparentemente meno familiari al grande pubblico, gli astronomi sanno quanto siano importanti e affascinanti queste disposizioni, note come asterismi.

Secondo la NASA (si apre in una nuova scheda), ci sono 88 costellazioni ufficialmente riconosciute, 48 delle quali risalgono a civiltà antiche come i babilonesi e i greci e anche prima, con l'aggiunta di costellazioni moderne successive man mano che l'esplorazione del cielo notturno da parte dell'umanità diventava più precisa .

Le stelle che compongono il Triangolo d'Inverno, formato da tre delle stelle più luminose visibili durante l'inverno. (Credito immagine: Akira Fuji/ Hubble European This Web Agency)

Queste costellazioni ei loro nomi portano l'impronta della nostra cultura con nomi che riflettono gli schemi o le immagini che sembrano formare. Sebbene molte culture abbiano avuto i propri nomi per le costellazioni, le designazioni con cui gli astronomi occidentali hanno più familiarità sono quelle della mitologia greca.

Quindi abbiamo costellazioni come Orione il Grande Cacciatore, composte da stelle che formano la figura stilizzata di un uomo che brandisce una spada e uno scudo, dal nome di una figura mitica greca con il sangue degli dei che scorre nelle sue vene.

Le costellazioni più moderne, identificate dai successivi astronomi del 1500, 1600 e 1700 che potevano usare dispositivi ottici per cercare i cieli e avevano accesso all'emisfero australe, prendono il nome da cose meno fantastiche come animali e dispositivi come pavoni, giraffe, e telescopi.

La cosa interessante delle costellazioni e degli asterismi è che sono totalmente unici per la nostra vista dalla Terra. Selezionate per la loro vicinanza proiettata sulla sfera 2D del cielo mentre circonda la Terra, le stelle delle costellazioni potrebbero essere effettivamente separate da vaste distanze cosmiche.

Ad esempio, le stelle che compongono la minuscola costellazione del Triangolo esistono a distanze comprese tra 35 e 127 anni luce dalla Terra.

Le stelle negli asterismi spesso condividono questa relazione quasi arbitraria l'una con l'altra, ma occasionalmente la connessione tra queste stelle è più profonda del semplice come e dove ci appaiono.

Asterismi definiti

Gli asterismi sono modelli di stelle con forme e dimensioni che possono variare da quelle molto semplici, contenenti solo poche stelle, a quelle più grandi e complesse con alcune di queste disposizioni di stelle che coprono vaste regioni del cielo.

Le stelle all'interno di un asterismo sono generalmente di luminosità simile tra loro e potrebbero variare da luminose e visibili ad occhio nudo o distinguibili con un telescopio, come riportato in precedenza da This Web.com. In termini di relazioni reciproche; le stelle in un asterismo possono avere una connessione fisica o forse raggruppamenti completamente casuali.

Uno dei più famosi agglomerati di stelle nell'Orsa Maggiore o nell'Aratro (o Aratro a seconda della regione del mondo in cui vivi). Composto dalle sette stelle più luminose della costellazione dell'Orsa Maggiore o dell'Orsa Maggiore, l'Orsa Maggiore non è affatto una costellazione ma è un asterismo.

L'asterismo noto come LE, parte dell'ammasso aperto NGC 2169 situato a Orion (Image credit: ScottRak)

Cinque delle stelle che compongono l'Orsa Maggiore fanno parte dell'Orsa Maggiore Moving Group, o Collinder 285. Questo è l'insieme di stelle più vicino alla Terra con velocità comuni in Questa Rete che si ritiene abbiano un'origine comune in Questa Rete e volta.

D'altra parte, le stelle che compongono l'asterismo The Coathanger che forma la parte principale dell'ammasso di Brocchis o Colnder 399 hanno fornito un controverso esempio delle relazioni tra le stelle in un asterismo, o della mancanza degli stessi.

In origine, si credeva che queste stelle facessero tutte parte di un ammasso aperto, formato dal collasso della stessa nube tremendamente massiccia e densa di gas molecolare. Di conseguenza, avrebbero tutti età simili.

La ricerca condotta negli anni '70 ha rivelato tuttavia che solo 6 delle stelle più luminose dell'appendiabiti facevano parte di un ammasso aperto. Questo è stato rivisto più volte dal 1998 e ora è opinione comune che le stelle siano un allineamento casuale senza collegamenti fisici.

Allo stesso modo, le tre stelle che compongono l'asterismo del triangolo estivo, un grande triangolo di stelle facile da osservare a est nelle sere d'estate nell'emisfero settentrionale, non hanno una reale relazione fisica tra loro.

Gli asterismi potrebbero non trovarsi sempre all'interno della stessa costellazione, quindi considerarli come una "suddivisione" di costellazioni non funziona davvero.

Un interessante esempio di asterismo transfrontaliero è la losanga. Questo diamante è composto da tre stelle dalla testa di Draco Eltanin, Grumium e Rastaban e una dal piede di Ercole. Viene quasi da chiedersi quali storie avrebbero potuto inventare i greci se avessero individuato questo asterismo.

Qual è la differenza tra un asterismo e una costellazione?

Come le costellazioni, gli asterismi sono stelle che si uniscono per tracciare immagini di oggetti familiari nel cielo.

Una delle principali distinzioni tra costellazioni e asterismi è che questi ultimi sono relativamente nuovi, mentre i primi, come accennato in precedenza, risalgono spesso a tempi antichi.

Né i loro confini sono ufficialmente designati come nel caso delle costellazioni. Ciò significa che un asterismo potrebbe essere qualsiasi associazione libera di stelle che sembrano unirsi per formare un'immagine, una figura e una rappresentazione di qualcosa di riconoscibile.

Ma questo riconoscimento dei confini "ufficiali" delle costellazioni è una cosa sorprendentemente recente, così come la delimitazione tra costellazioni e asterismi. Nonostante la lunga storia dell'umanità nell'osservazione delle stelle, le costellazioni e gli asterismi non sarebbero stati chiaramente separati fino al 20° secolo.

Un'illustrazione di alcune delle costellazioni più riconosciute (Image credit: NASA)

Questa separazione di costellazioni e asterismi nelle loro categorie avvenne nel 1928 quando l'Unione Astronomica Internazionale e l'astronomo belga Eugne Joseph Delporte iniziarono a formalizzare il numero delle costellazioni ei loro confini.

In testa al suo rapporto, Scientific Demarcation of the Constellations , pubblicato nel 1930, Delporte scrisse: "Nelle loro descrizioni, gli antichi ci hanno lasciato un cielo costellato di stelle diviso in asterismi, ma senza confini ben definiti".

Ha continuato spiegando perché una tale definizione era in ritardo: "La precisa demarcazione delle costellazioni è della massima importanza per una grande quantità di lavoro astronomico come l'osservazione sistematica delle meteore, lo studio e la denominazione di variabili, l'osservazione di novae , eccetera."

Gli asterismi potrebbero non essere "ufficialmente riconosciuti" come le costellazioni, ei loro confini non sono così chiaramente definiti, ma forniscono obiettivi non meno intriganti e allettanti per le osservazioni degli astronomi.

Gli asterismi sono diventati strumenti importanti per gli osservatori delle stelle, fornendo buone guide visive per aiutarli a navigare nel cielo notturno. Più piccoli e meno opprimenti delle costellazioni, gli asterismi sono particolarmente importanti per gli astronomi giovani e principianti, assicurando così che le generazioni future continuino a proiettare la loro creatività e immaginazione nei cieli proprio come facevano i nostri antenati.

Il Grande Carro e il Piccolo Carro

Forse gli asterismi più noti sono le sette stelle più luminose dell'Orsa Maggiore (l'Orsa Maggiore) che compongono l'Orsa Maggiore e l'Orsa Minore situati nelle costellazioni dell'Orsa Minore (l'Orsa Minore). Facili da osservare, questi asterismi possono essere visti ravvicinati nel cielo sopra l'emisfero settentrionale. Puoi leggere le stelle nell'Orsa Maggiore nell'immagine interattiva qui sotto.

La Croce del Sud

La Croce del Sud è una disposizione a forma di croce o di aquilone di quattro stelle luminose che si trova al centro della costellazione Crux. Questo asterismo è stato utilizzato come navigazione per gli esploratori nel sud proprio come Polaris è usato nel nord.

Le quattro stelle principali della famosa Croce del Sud sono Acrux (Alpha Crucis), in basso; Becrux (Beta Crucis), a sinistra; Gacrux (Gamma Crucis), in alto; e Delta Crucis, a destra. (Credito immagine: ESO)

L'attaccapanni

Costituito da 10 stelle luminose dell'Ammasso Brocchis descritto per la prima volta nel 964 dC Sei delle stelle formano la sezione "hanger" della forma, mentre le altre quattro costituiscono l'elemento "uncino". Visto al meglio da luglio ad agosto, l'appendiabiti può essere visto spaziando tra le brillanti stelle di Altair e Vega.

L'asterismo dell'appendiabiti è nella costellazione della Volpecula (Image credit: Talshiarr)

Risorse addizionali

L'Unione Astronomica Internazionale riconosce 88 costellazioni. Per ulteriori informazioni su ciascuna di queste, controlla l'elenco delle costellazioni (si apre in una nuova scheda) . Per i suggerimenti e i punti salienti dello skywatching di questo mese, puoi utilizzare il riepilogo mensile dello skywatching della NASA (si apre in una nuova scheda) .

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