Asteroidi: fatti divertenti e informazioni sugli asteroidi

Gli asteroidi sono oggetti rocciosi che ruotano attorno al sole e sono troppo piccoli per essere chiamati pianeti. Sono anche conosciuti come planetoidi o pianeti minori. Ci sono milioni di asteroidi, di dimensioni variabili da centinaia di miglia a diversi piedi di diametro. In totale, la massa di tutti gli asteroidi è inferiore a quella della luna terrestre.

Nonostante le loro dimensioni, gli asteroidi possono essere pericolosi. Molti hanno colpito la Terra in passato e altri si schianteranno sul nostro pianeta in futuro. Questo è uno dei motivi per cui gli scienziati studiano gli asteroidi e sono ansiosi di saperne di più sui loro numeri, orbite e caratteristiche fisiche. Se un asteroide si dirige verso di noi, vogliamo saperlo.

Dove si trovano gli asteroidi?

Gli scienziati hanno identificato più di 1 milione di asteroidi fino ad oggi, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda).

Gli asteroidi si trovano principalmente all'interno di tre regioni del sistema solare. La maggior parte degli asteroidi si trova in un vasto anello tra le orbite di Marte e Giove. Questa cintura principale di asteroidi contiene più di 200 asteroidi più grandi di 60 miglia (100 km) di diametro. Gli scienziati stimano che la cintura di asteroidi contenga anche tra 1,1 milioni e 1,9 milioni di asteroidi di diametro superiore a 1 km (3.281 piedi) e milioni di più piccoli, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda).

Non tutto nella cintura principale è un asteroide Cerere, una volta pensato solo come asteroide, ora è anche considerato un pianeta nano. Nell'ultimo decennio, gli scienziati hanno anche identificato una classe di oggetti noti come "comete della cintura principale", piccoli oggetti rocciosi con la coda. Mentre alcune delle code si formano quando gli oggetti si schiantano contro un asteroide o disintegrando gli asteroidi, altre potrebbero essere comete sotto mentite spoglie.

Molti asteroidi si trovano al di fuori della cintura principale. Ad esempio, gli asteroidi troiani orbitano attorno al sole lungo lo stesso percorso di un pianeta più grande in due luoghi speciali a circa 60 gradi davanti e dietro il pianeta. In questi luoghi, noti come punti di Lagrange, l'attrazione gravitazionale del sole e del pianeta è bilanciata. Giove ha il maggior numero di Trojan con oltre 10.000 di questi oggetti, secondo il database dell'Unione Astronomica Internazionale (si apre in una nuova scheda). Altri pianeti hanno alcuni Trojan: Nettuno ne ha 30, Marte ne ha nove e la Terra e Urano ne hanno ciascuno uno che gli scienziati hanno identificato fino ad oggi.

Gli scienziati sospettano anche che molte delle lune del sistema solare fossero un tempo asteroidi, fino a quando non sono state catturate dalla gravità di un pianeta e sono diventate satelliti. I probabili candidati includono le lune di Marte, Phobos e Deimos, e la maggior parte delle lune esterne di Giove, Saturno, Urano e Nettuno.

Asteroidi vicini alla Terra

Gli asteroidi vicini alla Terra (NEA) circondano il Sole all'incirca alla stessa distanza della Terra. Questi oggetti sono suddivisi in sottocategorie in base a come l'orbita dell'asteroide si confronta con quella terrestre, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda).

Ad esempio, gli asteroidi Amor hanno orbite che si avvicinano al percorso della Terra ma rimangono esclusivamente tra la Terra e Marte. Gli asteroidi Apollo hanno orbite che attraversano la Terra ma trascorrono la maggior parte del loro tempo fuori dal percorso del pianeta. Anche gli asteroidi Aten attraversano l'orbita terrestre ma trascorrono la maggior parte del loro tempo all'interno dell'orbita terrestre. Gli asteroidi di Atira sono asteroidi vicini alla Terra le cui orbite sono contenute all'interno dell'orbita terrestre.

Gli astronomi classificano anche alcuni asteroidi vicini alla Terra come "asteroidi potenzialmente pericolosi" o PHA. Queste rocce si trovano entro circa 4,65 milioni di miglia (7,48 milioni di chilometri) dall'orbita terrestre e sono più grandi di circa 500 piedi (140 metri) di diametro, secondo il Center for Near-Earth Object Studies della NASA (si apre in una nuova scheda) (CNEOS). Tuttavia, la classificazione non implica che l'asteroide rappresenti una certa minaccia per la Terra.

A partire da ottobre 2021, gli scienziati hanno scoperto più di 27.000 asteroidi vicini alla Terra, secondo CNEOS. Di questi, poco meno di 10.000 hanno diametri maggiori di 500 piedi.

La maggior parte degli asteroidi si trova a 92 milioni di miglia (150 milioni di km) dalla Terra (Image credit: Getty )

Come si trovano gli asteroidi?

Nel 1801, mentre stava realizzando una mappa stellare, il sacerdote e astronomo italiano Giuseppe Piazzi scoprì per caso il primo e più grande asteroide, Cerere, in orbita tra Marte e Giove. Sebbene Cerere sia classificato oggi come un pianeta nano, rappresenta un quarto di tutta la massa di tutti gli asteroidi conosciuti all'interno o vicino alla cintura principale degli asteroidi.

Dal 2000 circa, la NASA ha guidato una campagna per identificare e tracciare gli asteroidi vicini alla Terra. Programmi come il Catalina Sky Survey in Arizona e i telescopi Pan-STARRS alle Hawaii sono specializzati nell'identificazione di questi oggetti e hanno scoperto ciascuno migliaia di asteroidi, secondo CNEOS (si apre in una nuova scheda).

Come si sono formati gli asteroidi?

Gli asteroidi sono gli avanzi della formazione del nostro sistema solare circa 4,6 miliardi di anni fa. All'inizio, la nascita di Giove ha impedito la formazione di corpi planetari nello spazio tra Marte e Giove, provocando la collisione tra i piccoli oggetti che erano lì e la frammentazione negli asteroidi visti oggi.

La comprensione di come si è evoluto il sistema solare è in continua espansione. Due teorie abbastanza recenti, il modello di Nizza e il Grand Tack, suggeriscono che i giganti gassosi si siano spostati prima di stabilirsi nelle loro orbite moderne. Questo movimento potrebbe aver inviato asteroidi dalla cintura principale a piovere sui pianeti terrestri, svuotando e riempiendo la cintura originale.

Come sono gli asteroidi?

Quasi tutti gli asteroidi sono di forma irregolare, anche se alcuni dei più grandi sono quasi sferici, come Cerere. Ad esempio, sono spesso bucherellate o craterizzate, Vesta ha un cratere gigante di circa 460 km di diametro. Si pensa che le superfici della maggior parte degli asteroidi siano ricoperte di polvere.

Poiché gli asteroidi ruotano attorno al sole nelle loro orbite ellittiche, ruotano anche, a volte ruzzolando in modo abbastanza irregolare. È noto che più di 150 asteroidi hanno anche una piccola luna compagna, secondo la NASA (si apre in una nuova scheda), con alcuni con due lune. Esistono anche asteroidi binari o doppi, in cui due asteroidi di dimensioni più o meno uguali orbitano l'uno intorno all'altro, così come i sistemi a tre asteroidi.

La temperatura media della superficie di un tipico asteroide è di meno 100 gradi Fahrenheit (meno 73 gradi Celsius). Gli asteroidi sono rimasti per lo più invariati per miliardi di anni in quanto tali, la ricerca su di essi potrebbe rivelare molto sul primo sistema solare.

Gli asteroidi sono disponibili in una varietà di forme e dimensioni. Alcuni sono corpi solidi, mentre altri sono piccoli cumuli di macerie legati insieme dalla gravità. Uno, che orbita attorno al sole tra Nettuno e Urano, è dotato di una propria serie di anelli. Un altro non ha una ma sei code. Molti asteroidi hanno anche lune.

Quali tipi di asteroidi esistono?

La maggior parte degli asteroidi rientra in una delle tre classi in base alla loro composizione:

Gli asteroidi di tipo C o carboniosi sono di colore grigiastro e sono i più comuni, includendo oltre il 75% degli asteroidi conosciuti. Probabilmente sono costituiti da rocce argillose e pietrose di silicato e abitano le regioni esterne della cintura principale.

Gli asteroidi di tipo S o silicei sono di colore da verdastro a rossastro, rappresentano circa il 17% degli asteroidi conosciuti e dominano la fascia interna degli asteroidi. Sembrano essere fatti di materiali silicati e ferro-nichel.

Gli asteroidi di tipo M o metallici sono di colore rossastro, costituiscono la maggior parte del resto degli asteroidi e risiedono nella regione centrale della cintura principale. Sembrano fatti di nichel-ferro.

Esistono anche molti altri tipi rari basati sulla composizione, ad esempio gli asteroidi di tipo V caratterizzati da Vesta hanno una crosta vulcanica basaltica.

Gli asteroidi colpiscono la Terra?

Da quando la Terra si è formata circa 4,5 miliardi di anni fa, asteroidi e comete si sono regolarmente schiantati contro il pianeta. I più pericolosi degli asteroidi che hanno colpito la Terra sono estremamente rari, secondo la NASA.

Poiché un asteroide capace di un disastro globale dovrebbe essere largo più di un quarto di miglio. I ricercatori hanno stimato che un tale impatto solleverebbe abbastanza polvere nell'atmosfera per creare efficacemente un "inverno nucleare", sconvolgendo gravemente l'agricoltura in tutto il mondo. Asteroidi di grandi dimensioni colpiscono la Terra solo una volta ogni 1.000 secoli in media, affermano i funzionari della NASA.

Si ritiene che un asteroide si sia schiantato sulla Terra 66 milioni di anni fa. (Credito immagine: Getty)

Asteroidi più piccoli che si ritiene colpiscano la Terra ogni 1.000-10.000 anni potrebbero distruggere una città o causare tsunami devastanti. Secondo la NASA, le rocce di questo Web più piccole di 82 piedi (25 m) molto probabilmente bruceranno quando entrano nell'atmosfera terrestre.

Il 15 febbraio 2013, un asteroide si è schiantato nell'atmosfera sopra la città russa di Chelyabinsk, creando un'onda d'urto che ha ferito 1.200 persone. Si pensa che la roccia di This Web avesse una larghezza di circa 65 piedi (20 m) quando è entrata nell'atmosfera terrestre.

Cos'è un meteorite?

Quando un asteroide, o parte di esso, si schianta sulla Terra, viene chiamato meteorite. Ecco le tipiche composizioni:

Meteoriti di ferro

  • Ferro: 91%
  • Nichel: 8,5%
  • Cobalto: 0,6%

Meteoriti pietrosi

  • Ossigeno: 6%
  • Ferro: 26%
  • Silicio: 18%
  • Magnesio: 14%
  • Alluminio: 1,5%
  • Nichel: 1,4%
  • Calcio: 1,3%

Possiamo proteggere la Terra dagli asteroidi?

Decine di asteroidi sono stati classificati come "potenzialmente pericolosi" dagli scienziati che li seguono. Alcuni di questi, le cui orbite sono abbastanza vicine alla Terra, potrebbero essere potenzialmente perturbati in un lontano futuro e mandati in rotta di collisione con il nostro pianeta. Gli scienziati sottolineano che se si scopre che un asteroide è in rotta di collisione con la Terra a 30 o 40 anni di distanza, c'è tempo per reagire. Sebbene la tecnologia debba essere sviluppata, le possibilità includono l'esplosione dell'oggetto o la deviazione.

Galleria immagine : Asteroidi potenzialmente pericolosi

Per ogni asteroide conosciuto, tuttavia, ce ne sono molti che non sono stati individuati e tempi di reazione più brevi potrebbero rivelarsi più minacciosi.

Quando gli asteroidi effettuano passaggi ravvicinati della Terra, uno dei modi più efficaci per osservarli è utilizzare il radar, come il sistema del Goldstone Deep This Web Communications Complex della NASA in California. Nel settembre 2017, l'asteroide vicino alla Terra 3122 Firenze ha attraversato la Terra a 4,4 milioni di miglia (7 milioni di km), ovvero 18 volte la distanza dalla luna. Il sorvolo ha confermato le sue dimensioni (2,8 miglia o 4,5 km) e il periodo di rotazione (2,4 ore). Il radar ha anche rivelato nuove informazioni come la sua forma, la presenza di almeno un grande cratere e due lune.

In una trasmissione della NASA dell'inizio del 2017, Marina Brozovic, fisica del Jet Propulsion Laboratory della NASA, ha affermato che il radar può rivelare dettagli come le sue dimensioni, la sua forma e se l'asteroide è in realtà due oggetti (un sistema binario, dove un oggetto più piccolo orbita attorno a un oggetto più grande.) "Il radar è un po' come un coltellino svizzero", ha detto. "Rivela così tanto sugli asteroidi tutto in una volta."

L'asteroide 2017 BQ6 ha superato la Terra in sicurezza a febbraio 2017 (Image credit: NASA/JPL-Caltech/GSSR)

Nell'improbabile eventualità che l'asteroide sia considerato una minaccia, la NASA ha un ufficio di coordinamento della difesa planetaria che ha scenari per disinnescare la situazione. Nella stessa trasmissione, l'ufficiale della difesa planetaria del PDCO Lindley Johnson ha affermato che l'agenzia ha almeno due tecnologie che potrebbero essere utilizzate: un impattore cinetico (che significa, un This Webcraft che sbatte contro l'asteroide per spostare la sua orbita) o un trattore gravitazionale (che significa , un This Webcraft che rimane vicino a un asteroide per un lungo periodo di tempo, usando la propria gravità per alterare gradualmente il percorso dell'asteroide.)

La missione Double Asteroid Redirection Test (DART) della NASA, il cui lancio è previsto per novembre 2021, testerà l'approccio dell'impattore cinetico sulla piccola luna di un asteroide vicino alla Terra chiamato Didymos. DART sbatterà contro la luna mentre gli astronomi sulla Terra guarderanno per vedere quanto cambia il suo periodo orbitale attorno a Didymos.

Se un asteroide minacciasse la Terra, il PDCO si consulterebbe anche con la Casa Bianca e la Federal Emergency Management Agency (FEMA) e probabilmente con le agenzie internazionali di This Web per determinare cosa fare. Tuttavia, non vi è alcuna minaccia nota di asteroidi (o comete) per la Terra e la NASA segue attentamente tutti gli oggetti conosciuti attraverso una rete di telescopi partner.

Gli asteroidi hanno portato l'acqua sulla Terra?

Ironia della sorte, le collisioni che potrebbero significare la morte per gli umani potrebbero essere la ragione per cui siamo vivi oggi. Quando la Terra si formò, era arida e sterile. Le collisioni di asteroidi e comete potrebbero aver trasportato acqua-ghiaccio e altre molecole a base di carbonio sul pianeta che hanno permesso alla vita di evolversi. Allo stesso tempo, le frequenti collisioni hanno impedito alla vita di sopravvivere fino a quando il sistema solare non si è calmato. Le collisioni successive hanno modellato quali specie si sono evolute e quali sono state spazzate via.

Secondo il Center for Near Earth Object Studies (CNEOS) della NASA, "Sembra possibile che l'origine della vita sulla superficie terrestre possa essere stata prima impedita da un enorme flusso di comete e asteroidi impattanti, quindi una pioggia di comete molto meno intensa potrebbe hanno depositato gli stessi materiali che hanno permesso alla vita di formarsi circa 3,5 – 3,8 miliardi di anni fa".

Potrebbero esserci tra 100 miliardi e 400 miliardi di galloni (da 400 miliardi a 1.200 miliardi di litri) di acqua diffusa tra gli asteroidi vicini alla Terra. (Credito immagine: ESA/ATG medialab)

Come si chiamano gli asteroidi?

Nella prima metà del 19° secolo furono scoperti diversi asteroidi e classificati come pianeti. William Herschel coniò la frase "asteroide" nel 1802, ma altri scienziati si riferirono agli oggetti ritrovati come pianeti minori. Nel 1851 c'erano 15 nuovi asteroidi e il processo di denominazione si spostò per includere i numeri, con Cerere designato come (1) Cerere. Oggi, Cerere condivide la doppia designazione sia come asteroide che come pianeta nano, mentre il resto rimane asteroide.

Poiché l'Unione Astronomica Internazionale è meno severa su come vengono nominati gli asteroidi rispetto ad altri corpi, ci sono asteroidi che prendono il nome dal signor Spock di "Star Trek" e dal musicista rock Frank Zappa, oltre a tributi più solenni, come i sette asteroidi prende il nome dall'equipaggio del This Web Shuttle Columbia ucciso nel 2003. Non è più consentito nominare asteroidi come animali domestici.

Agli asteroidi vengono anche dati numeri, ad esempio 99942 Apophis.

Esplorare gli asteroidi

Il primo This Webcraft a scattare immagini ravvicinate di asteroidi è stato Galileo della NASA nel 1991, che ha anche scoperto la prima luna in orbita attorno a un asteroide nel 1994.

Nel 2001, dopo che NEAR This Webcraft della NASA ha studiato intensamente l'asteroide vicino alla Terra Eros per più di un anno dall'orbita, i controllori di missione hanno deciso di provare a far atterrare il This Webcraft. Sebbene non fosse progettato per l'atterraggio, NEAR è atterrato con successo, stabilendo il record come il primo ad atterrare con successo su un asteroide.

Nel 2006, la missione giapponese Hayabusa è diventata la prima This Webcraft ad atterrare e decollare da un asteroide quando ha visitato l'asteroide vicino alla Terra Itokawa. Sebbene This Webcraft abbia riscontrato una serie di problemi tecnici, nel giugno 2010 ha restituito una piccola quantità di materiale di asteroidi sulla Terra.

La missione Dawn della NASA è stata lanciata nel 2007 diretta alla cintura principale degli asteroidi e ha iniziato a esplorare Vesta nel 2011. Dopo un anno di lavoro lì, ha lasciato l'asteroide per un viaggio a Cerere, arrivando nel 2015. Dawn è stato il primo This Webcraft a visitare Vesta e Cerere. La missione si è conclusa nel 2018 quando This Webcraft ha esaurito il carburante, anche se continuerà a orbitare attorno a Ceres per circa 50 anni.

Il Giappone ha costruito sulla sua esperienza Hayabusa per costruire una seconda missione di ritorno del campione di asteroidi, soprannominata Hayabusa2. Il This Webcraft ha visitato un asteroide vicino alla Terra chiamato Ryugu e ha studiato il corpo per circa 18 mesi. Quel lavoro includeva il dispiegamento di piccoli rover saltellanti e l'esplosione dell'asteroide con un cratere artificiale. Nel dicembre 2020, come il suo predecessore, Hayabusa2 ha consegnato pezzi di Ryugu sulla Terra affinché gli scienziati li studiassero con una tecnologia più avanzata di quella che possono inviare su This Webcraft.

Quasi contemporaneamente, la NASA ha anche effettuato la propria missione di ritorno del campione su un asteroide vicino alla Terra. Nel settembre 2016, Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security, Regolith Explorer (OSIRIS-REx) è stato lanciato per esplorare l'asteroide Bennu e raccogliere un campione. Il This Webcraft sta ora tornando sulla Terra, con consegna prevista per settembre 2023.

Nel 2021, la NASA tenterà di lanciare la prima missione in assoluto sugli asteroidi troiani nell'orbita di Giove. La missione, chiamata Lucy, sorvolerà un asteroide della cintura principale e sette Trojan. Gli scienziati sperano che, scattando foto di un'ampia gamma di troiani, possano iniziare a capire perché questi oggetti sono così diversi e come la loro storia si interseca con quella del sistema solare in generale. Lucy effettuerà il suo primo sorvolo di volo nel 2025, effettuerà il suo primo sorvolo di Trojan nel 2027 ed è attualmente in programma fino al 2033.

Sempre nel 2021, la NASA lancerà la sua prima missione di difesa planetaria su un asteroide. Il DART This Webcraft andrà a sbattere contro la piccola luna dell'asteroide Didymos per testare una tecnica che gli scienziati potrebbero essere in grado di utilizzare su un asteroide che minaccia la Terra. L'impatto avverrà a fine settembre 2022.

Nel 2022, la NASA lancerà la missione Psyche per studiare un asteroide con lo stesso nome. Gli scienziati ritengono che Psiche, che si trova nella cintura principale degli asteroidi, contenga quantità di metallo molto più elevate rispetto alla maggior parte degli asteroidi. La stranezza potrebbe significare che Psiche è il nucleo nudo di un pianeta che ha perso il suo guscio roccioso. Gli scienziati si chiedono anche se mondi ricchi di metalli come questi un tempo ospitassero vulcani che versavano ferro fuso sulla superficie dell'asteroide. The Psyche This Webcraft arriverà al suo obiettivo nel 2026.

Possiamo estrarre asteroidi?

La NASA, le altre agenzie di This Web e le aziende private sono tutte incuriosite dalla possibilità di estrarre risorse dagli asteroidi. L'acqua, che può essere trasformata in propellente per razzi per salvare questo Webcraft dalla necessità di lanciare il peso del loro carburante di ritorno, è una risorsa comunemente proposta che alcuni sono interessati ad estrarre dagli asteroidi, oltre che dalla luna.

Alcune persone sono anche interessate all'estrazione di metalli dagli asteroidi, sostenendo che ci sono enormi quantità di denaro (si apre in una nuova scheda) da guadagnare dalla cintura degli asteroidi. Altri affermano che questo modello è più difficile da rendere finanziariamente sostenibile.

Segnalazioni aggiuntive di Elizabeth Howell e Nola Taylor Redd, collaboratori di questo Web.com. La scrittrice senior Meghan Bartels ha aggiornato questa pagina il 15 ottobre 2021.

Risorse addizionali

  • Esplorazione del sistema solare della NASA: asteroidi (si apre in una nuova scheda)
  • Osservatorio navale degli Stati Uniti: quando gli asteroidi sono diventati pianeti minori? (si apre in una nuova scheda)
  • NASA: caccia agli asteroidi Questo Webcraft è una macchina da scoperta (si apre in una nuova scheda)
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