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Dopotutto, il cratere Gale di Marte potrebbe non essere stato così umido, suggerisce un nuovo studio.

Il rover Curiosity della NASA è atterrato all'interno del Gale largo 96 miglia (154 chilometri) nell'agosto 2012, in una missione per valutare il potenziale di supporto vitale passato dell'area.

In un punto vicino al suo sito di atterraggio su Marte chiamato Yellowknife Bay, il robot delle dimensioni di un'auto ha trovato sedimenti di "pietra fangosa" a grana fine, una forte prova di un antico lago. Mentre vagava per il cratere nei mesi e negli anni successivi, Curiosity ha individuato sempre più segni di acqua liquida passata, portando il team del rover a concludere che Gale ospitava un grande lago circa 3,7 miliardi di anni fa .

"Questo lago era abbastanza grande da poter durare milioni di anni, tempo sufficiente perché la vita iniziasse e prosperasse, tempo sufficiente perché i sedimenti lacustri si accumulassero e formassero il Monte Sharp", Michael Meyer, scienziato capo del Mars Exploration Program presso la sede della NASA a Washington , ha affermato durante una conferenza stampa nel dicembre 2014.

Mount Sharp è il tumulo gigante che si erge a circa 5,5 chilometri nel cielo marziano dal centro di Gale. La sua esistenza è uno dei motivi per cui la NASA ha inviato Curiosity a Gale: da settembre 2014, il rover si è arrampicato sui pendii della montagna, leggendo i suoi numerosi strati rocciosi alla ricerca di indizi sulla mutevole storia del clima di Marte.

Un nuovo studio, tuttavia, offre una diversa interpretazione dei dati di Curiosity e del passato di Gale.

Mentre i mudstones della baia di Yellowknife probabilmente sono stati depositati in un antico lago, la "maggioranza della sezione stratigrafica corrisponde ad arenaria e mudstone-arenaria intercalati, che sono intensamente alterati ma probabilmente non di origine lacustre [legati al lago] in base alla serie di sedimenti strutture, mineralogia e tendenze geochimiche osservate come formazione geologica", hanno scritto i ricercatori guidati dal dottorando Jiacheng Liu dell'Università di Hong Kong (HKU), che è stato pubblicato oggi (6 agosto) sulla rivista Science Advances.

L'acqua liquida ha causato quegli agenti atmosferici, ma non si sono verificati in un lago, suggeriscono Liu e i suoi colleghi. Propongono uno scenario diverso: la maggior parte dei depositi esaminati da Curiosity sono entrati nel cratere tramite il vento e/o l'attività vulcanica, quindi sono stati alterati dalle piogge acide.

"Questo è probabilmente l'erosione chimica causata dalle precipitazioni di un ambiente simile al suolo", ha detto a This Web.com il coautore dello studio Joe Michalski, vicedirettore del HKU's Laboratory for This Web Research e consulente di dottorato di Liu.

I dati raccolti da Curiosity, che va ancora forte oggi , indicano l'esistenza di una manciata di piccoli laghi a Gale molto tempo fa, piuttosto che un solo grande lago, ha detto Michalski. Quei laghetti erano probabilmente relativamente transitori, persistendo per un massimo di poche decine di migliaia di anni alla volta, ha aggiunto.

Un nuovo studio suggerisce che il cratere Gale di Marte abbia ospitato una manciata di piccoli laghi piuttosto che uno solo grande nell'antico passato. La stella mostra dove è atterrato il rover Curiosity della NASA nell'agosto 2012. (Credito immagine: ESA/HRSC/DLR/Liu et al.)

Se Liu, Michalski e il collega coautore di HKU Mei-Fu Zhou, nessuno dei quali è membro del team della missione Curiosity, hanno ragione, allora potrebbe essere stato più difficile per la vita andare a Gale di quanto gli scienziati avessero pensato. Dopotutto, più ampio e duraturo è un ambiente favorevole alla vita, migliori sono le possibilità che la chimica produca qualcosa di complesso e interessante lì.

Ci sono anche altre conseguenze di questa interpretazione. Ad esempio, considera Gale Crater meno anomalo di quanto si creda generalmente, e quindi più rappresentativo dell'antico Marte nel suo insieme. E questa è una prospettiva eccitante, ha detto Michalski.

"Ciò significa che comprendiamo le condizioni ambientali in un senso più ampio, guardando a qualcosa di molto più mediocre", ha affermato.

Potremmo ottenere un po' più di chiarezza sulla questione del lago Gale relativamente presto, ha aggiunto Michalski, per gentile concessione della cugina di Curiosity, Perseverance . La perseveranza è atterrata lo scorso febbraio sul pavimento del cratere Jezero di Marte, largo 45 km, per cercare segni di vita antica e raccogliere campioni per il futuro ritorno sulla Terra, tra le altre attività. (In effetti, Perseverance sta raccogliendo il suo primo campione del pianeta rosso .)

Il pavimento di Jezero ha sicuramente ospitato un lago considerevole, anche se transitorio, molto tempo fa, ha detto Michalski.

"Sospetto che i sedimenti saranno diversi", ha detto. "Quindi, saremo in grado di guardare queste due cose fianco a fianco e dire: 'OK, amico: ecco cosa vediamo in un lago, ed ecco cosa vediamo in Gale. E non sembrano la stessa cosa. '"

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall. Seguici su Twitter @ Spacedotcom o Facebook.

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