Atmosfera di Saturno: fino in fondo

Saturno è conosciuto come un gigante gassoso per una ragione. Il pianeta manca di una superficie solida, quindi la transizione tra l'atmosfera torbida e l'interno è imprecisa.

Una corrente a getto particolarmente forte ribolle attraverso l'emisfero settentrionale di Saturno in questa vista in falsi colori da Cassini This Webcraft della NASA. L'immagine è stata scattata il 13 gennaio 2008, quando Cassini si trovava a circa 810.000 miglia (1,3 milioni di chilometri) da Saturno. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/SSI)

Trucco d'atmosfera

Saturno è costituito prevalentemente da idrogeno, che ha catturato nelle prime fasi della sua formazione. La maggior parte della composizione rimanente è elio. Altri elementi, come metano e ammoniaca, si trovano in piccole dosi. Anche l'azoto e l'ossigeno si mescolano nell'atmosfera.

Sebbene l'elio costituisca quasi un quarto della massa del pianeta, l'atmosfera stessa è solo il 7 per cento circa di elio. Ciò implica che gran parte dell'elio del pianeta sta affondando attraverso l'idrogeno.

La distanza di Saturno dal Sole mantiene questi gas, e la temperatura del pianeta, fredda. Tracce d'acqua sono presenti nell'atmosfera, ma prevalentemente sotto forma di ghiaccio.

La superficie di Saturno è definita dalla regione in cui la pressione del pianeta raggiunge un bar, equivalente alla pressione al livello del mare sulla Terra.

Clima e tempo

Come Giove, Saturno vanta strati di nuvole. Ma le fasce del pianeta dagli anelli sono meno sbalorditive del fratello dalle strisce più brillanti. Le strisce su Saturno sono più larghe, in particolare vicino all'equatore. Le fasce più fredde, dove i gas salgono, sono conosciute come zone, mentre il gas all'interno delle fasce più calde ricade verso i pianeti. Saturno contiene più zolfo di Giove, che conferisce alle sue zone e cinture una sfumatura arancione, simile allo smog.

La temperatura e la pressione di Saturno aumentano dall'esterno del pianeta verso il suo centro, cambiando la composizione delle nuvole. Gli strati superiori delle nuvole sono costituiti da ghiaccio di ammoniaca. Viaggiando verso il nucleo, si formano nuvole di ghiaccio d'acqua, con bande di ghiaccio di idrosolfuro di ammonio mescolate. Gli strati inferiori di Saturno vedono temperature e pressioni più elevate. Qui si trovano goccioline d'acqua, mescolate con ammoniaca.

Saturno vanta alcuni dei venti più veloci del sistema solare. La missione Voyager della NASA ha misurato i venti che viaggiano a più di 1.100 mph (1.800 km/h) all'equatore del pianeta, viaggiando principalmente in direzione est. La velocità del vento diminuisce alle quote più elevate.

Modelli di nuvole su Saturno

Saturno vanta alcune caratteristiche uniche nella sua atmosfera. Quando le missioni Voyager si sono recate sul pianeta all'inizio degli anni '80, ha immaginato una formazione di nubi a forma esagonale vicino al polo nord. Venticinque anni dopo, le immagini a infrarossi riprese da Cassini hanno rivelato che la tempesta stava ancora girando, alimentata da correnti a getto che la spingono a velocità di circa 220 mph (100 metri al secondo). A 15.000 miglia (25.000 km) di diametro, la tempesta di lunga durata potrebbe facilmente contenere una o due Terra.

Altre caratteristiche di Saturno sono meno longeve. Giganteschi temporali noti come Grandi Macchie Bianche si verificano una volta ogni anno di Saturno, cioè una volta ogni tre decenni sulla Terra intorno al solstizio d'estate dell'emisfero settentrionale.

Nola Taylor Redd, questa collaboratrice di Web.com

Ir arriba