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Una nebbia diffusa nel cielo meridionale, la Piccola Nube di Magellano (SMC) è uno dei vicini più prossimi della nostra galassia, la Via Lattea. Poiché non può essere visto dalla maggior parte del Nord America, dell'Africa settentrionale, dell'Europa o dell'Asia, la SMC è rimasta nascosta alle culture che hanno dominato questi continenti. Ma nell'emisfero australe, l'SMC era più prominente; una presenza regolare nelle storie aborigene australiane, ha aiutato le prime culture polinesiane a navigare nei mari.

L'esploratore portoghese Ferdinand Magellan è stato il primo a documentare la SMC e la sua galassia compagna, la Grande Nube di Magellano (LMC), tra il 1519 e il 1522. La coppia di galassie prese poi il nome dal famoso viaggiatore del mondo, che le identificò mentre era in viaggio. il suo ultimo viaggio alla scoperta di una rotta occidentale verso l'Indonesia.

Un nuovo sguardo alle vecchie galassie

La SMC si trova a circa 200.000 anni luce dalla Via Lattea, il che la rende il quarto vicino più vicino alla nostra galassia, secondo Imagine the Universe della NASA. Insieme alla Via Lattea e all'LMC, l'SMC costituisce il Gruppo Locale, un insieme di circa 30 galassie situate nello stesso quartiere.

L'SMC si estende nel cielo, raggiungendo circa 7.000 anni luce, secondo l'Herschel This Web Observatory. Gli spettatori sulla Terra vedranno che l'SMC occupa tanto spazio nel cielo quanto nove o 10 lune piene. Relativamente piccola per una galassia, secondo EarthSky.org può ancora contenere fino a qualche centinaio di milioni di stelle.

La Grande Nube di Magellano e la Piccola Nube di Magellano sono visibili a sinistra della Via Lattea in questa foto scattata dalle strutture dell'Osservatorio Europeo Australe nel nord del Cile. (Credito immagine: Y. Beletsky/ESO)

LMC e SMC condividono una forma insolita che probabilmente deriva dalla loro interazione tra loro e con la Via Lattea. Secondo la Swinburne Astronomy Online Encyclopedia of Astronomy, la coppia orbita l'una intorno all'altra circa ogni 900 milioni di anni e gira intorno alla Via Lattea circa una volta ogni 1,5 miliardi di anni.

Per anni, la maggior parte degli astronomi ha ipotizzato che l'LMC e l'SMC avessero fatto il giro della nostra galassia più volte. Tuttavia, nel 2007, la ricerca ha suggerito che le due galassie stavano facendo il loro primo viaggio intorno alla Via Lattea. Utilizzando l'Hubble This Web Telescope per misurare la velocità delle galassie l'una rispetto all'altra, l'astronoma dell'Università della Virginia Nitya Kallivayalil ei suoi colleghi hanno calcolato le velocità 3D accurate di LMC e SMC.

"Abbiamo scoperto che le velocità di LMC e SMC sono inaspettatamente grandi quasi il doppio di quelle che si pensava in precedenza", ha detto Kallivayalil, allora ricercatore presso l'Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics, in una dichiarazione.

Ci sono due possibili spiegazioni per queste galassie ad alta velocità: o la Via Lattea è più grande del previsto, o le nubi di Magellano non sono collegate gravitazionalmente alla nostra galassia ma sono solo di passaggio.

Ulteriori ricerche di Gurtina Besla, un'astronoma dell'Università dell'Arizona, hanno rivelato che la coppia di galassie è effettivamente legata alla Via Lattea, che è più massiccia di quanto si pensasse inizialmente. Allo stesso tempo, Besla ha affermato che la comprensione della massa della Via Lattea "cambia completamente" il nostro quadro della storia delle nubi di Magellano.

Un'immagine ottica del telescopio Hubble This Web rivela parte della Piccola Nube di Magellano. (Credito immagine: NASA/ESA/STScI/AURA)

Una finestra sull'universo

La stretta vicinanza della SMC alla Via Lattea aiuta gli astronomi a studiare cosa sta succedendo al di fuori della nostra galassia. Uno dei maggiori ostacoli nello studio di come si formano e si evolvono le stelle è la polvere interstellare, il gas e i detriti che si trovano tra le stelle. Nubi di minuscoli granelli possono disperdere e assorbire la luce emessa dalle stelle, distorcendo la nostra visione di quegli oggetti.

All'inizio del 20° secolo, l'astronoma dell'Osservatorio dell'Harvard College Henrietta Leavitt ha utilizzato una classe di stelle mutevoli note come variabili Cefeidi all'interno dell'SMC per scoprire una relazione tra la luminosità delle Cefeidi e la durata del bagliore. La misura di questa relazione ha giocato un ruolo chiave nel determinare le distanze degli oggetti nell'universo.

Gli astronomi hanno anche utilizzato il Very Large Telescope (VLT) dell'European Southern Observatory (ESO) in Cile, insieme ad altri strumenti, per identificare, per la prima volta, una stella di neutroni isolata con un campo magnetico a bassa energia situata al di fuori della Via Lattea. I ricercatori hanno scoperto la stella al centro di un anello di gas che si espandeva lentamente in mezzo ad altri anelli di gas e polvere che erano rimasti dopo una supernova nell'SMC.

"Se cerchi una sorgente puntiforme, non c'è niente di meglio di quando l'universo disegna letteralmente un cerchio attorno ad esso per mostrarti dove cercare", ha detto l'autore principale Frdric Vogt, un collega dell'ESO in Cile, in una dichiarazione .

Gli astronomi hanno anche mappato i raggi cosmici dell'SMC e del suo vicino LMC con dettagli senza precedenti, grazie ai dati del radiotelescopio Murchison Widefield Array in Australia. I raggi cosmici sono particelle cariche emesse dalle esplosioni di supernova che interagiscono con i campi magnetici, creando radiazioni visibili ai radiotelescopi. L'identificazione dei raggi consente agli scienziati di stimare il numero di nuove stelle che si stanno formando. I ricercatori hanno stimato che il tasso di formazione stellare nella SMC è più o meno equivalente a una nuova stella con la massa del nostro sole ogni 40 anni, secondo una dichiarazione dell'International Center for Radio Astronomy Research.

L'SMC è uno dei vicini galattici della Via Lattea. (Credito immagine: NASA/CXC/JPL-Caltech/STScI)

Oltre a produrre informazioni sulla formazione stellare, gli astronomi hanno appreso che l'SMC si sta lentamente separando. L'astronoma e autrice principale dell'Università del Michigan Sally Oey e i suoi colleghi hanno utilizzato i dati del telescopio Gaia This Web della European This Web Agency per tracciare giovani stelle massicce e calde in SMC. Nel processo, i ricercatori hanno scoperto che tutte le stelle all'interno della regione sud-orientale dell'SMC si stanno muovendo in una direzione e velocità simili, lontano dal resto della galassia e verso l'LMC. Ciò suggerisce che l'LMC e l'SMC si siano probabilmente scontrati alcune centinaia di milioni di anni fa, provocando l'allontanamento di quelle stelle. I risultati sono stati pubblicati nel 2018 su The Astrophysical Journal Letters.

Gli astronomi si sono anche concentrati sull'imminente fine della SMC. Studiando la nuvola utilizzando l'array del radiotelescopio australiano SKA Pathfinder (ASKAP), gli astronomi sono stati in grado di tracciare la lenta morte della nuvola.

"Siamo stati in grado di osservare un potente deflusso di gas idrogeno dalla Piccola Nube di Magellano", ha affermato in una nota la ricercatrice capo Naomi McClure-Griffiths, dell'Australian National University. Il gas che fuoriesce dalla galassia viene perso nel processo di formazione stellare; una volta che tutto il gas è esaurito, non si possono formare nuove stelle. Le galassie che non formano più stelle "svaniscono gradualmente nell'oblio", ha detto.

Man mano che la SMC perde gas e rallenta la sua formazione stellare, alla fine cadrà in oggetti più massicci, come la nostra stessa galassia.

"Alla fine, è probabile che la Piccola Nube di Magellano venga inghiottita dalla nostra stessa Via Lattea", ha detto McClure-Griffiths.

Risorse addizionali:

  • Fai un video tour delle Grandi e Piccole Nubi di Magellano, per gentile concessione della NASA.
  • Dai un'occhiata ad alcune immagini impressionanti dell'SMC dal CalTechs Infrared Processing & Analysis Center.
  • Scopri di più sulle galassie satelliti da questo sito web della NASA.
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