Boötes Constellation: il pastore del cielo

Botes è una costellazione nell'emisfero settentrionale contenente una delle stelle più luminose del cielo notturno, Arcturus. Botes è un'antica parola greca che si traduce approssimativamente come il bue-driver, o pastore. I due punti sopra la seconda "o" indicano che entrambe le "o" devono essere pronunciate separatamente come "boh-OH-teez".

Il mandriano può essere visto guidare il suo grande aratro, l'Orsa Maggiore, in un grande cerchio attorno alla stella polare, Polaris, insieme ai suoi due fidati cani da caccia, che sono rappresentati dalla costellazione dei Cani Venatici sul fianco destro. Botes si erge anche con orgoglio accanto a tre costellazioni: Ercole e Corona Boreale sono alla sua sinistra, mentre la Vergine giace in basso.

Botes si vede meglio in primavera, sorgendo a nord-est dopo il tramonto. Un modo semplice per trovare la costellazione è guardare lungo il manico dell'Orsa Maggiore, lontano dal suo beccuccio, che si inarca verso la brillante stella arancione Arcturus, che forma la base della costellazione di Botes, che per alcuni potrebbe sembrare un aquilone.

Cosa c'è in questo pezzo di cielo

Gli astronomi moderni usano le costellazioni per dividere la sfera celeste in diverse aree (come i confini di stato e i confini su una mappa). Organizzare il cielo in questo modo consente agli astronomi di trovare facilmente punti di interesse da spiare con i loro telescopi.

La macchia di cielo Botes occupa facce lontane dal piano della nostra galassia, la Via Lattea, e contiene pochi oggetti astronomici. In effetti, la costellazione contiene uno dei luoghi più vuoti dell'universo conosciuto, il Botes Void. Questo vuoto misterioso è un'area dell'universo da 250 a 330 milioni di anni luce che è quasi vuota e contiene solo una manciata di galassie, secondo la NASA.

Più vicino a casa, ci sono tre sciami meteorici associati alla costellazione di Botes. La pioggia di meteoriti Quadrantid è la prima pioggia di meteoriti di ogni anno, che si verifica in genere entro la prima settimana di gennaio. Lo spettacolo infuocato raggiunge il picco solo per poche ore e può essere visto provenire dall'area tra la costellazione di Botes e l'Orsa Maggiore. Gli altri due acquazzoni trovati nella costellazione sono conosciuti come i Botidi e si verificano tra la fine di gennaio e giugno, sebbene siano meno brillanti del quadrantide che li precede.

Dalle latitudini medio-settentrionali nelle sere primaverili, l'Orsa Maggiore, i Botes e la Vergine possono essere trovati in alto nel cielo da nord-est a sud-est. Segui le frecce rosse dall'impugnatura del Carro per inarcare Arcturus e la forma aquilone di Botes, quindi procedi verso Spica in Vergine. (Credito immagine: software Notte stellata) (si apre in una nuova scheda)

Il guardiano dell'orso

Botes ospita la quarta stella più luminosa del cielo notturno, una gigante rossa chiamata Arcturus. La stella è un vicino distante del nostro sistema solare, a soli 37 anni luce di distanza, o 218 trilioni di miglia (350 trilioni di chilometri). Arcturus è più di 113 volte più luminoso del nostro sole, nonostante sia solo 1,5 volte più massiccio, secondo Jim Kaler, professore emerito presso l'Università dell'Illinois a Urbana-Champaign.

Arcturus è una stella morente nelle sue ultime fasi di vita. Essendo una gigante rossa, non fonde più l'idrogeno in elio nel suo nucleo; invece, fonde elementi più pesanti come elio e carbonio, facendolo gonfiare fino a quasi 25 volte le dimensioni del nostro sole.

Gli antichi greci raccontavano molti miti sulle stelle di Botes, tra cui la storia di Arcturus, figlio di Zeus e Callisto, e la storia di Icarius, il viticoltore che ricevette dagli dei una ricetta divina per fare il vino.

"Le persone trattano il cielo come un menu e selezionano schemi distintivi, riconoscibili e utili. Ciò che scelgono dipende da dove vivono e da ciò di cui hanno bisogno", ha scritto l'astronomo Ed Krupp nel suo libro "Beyond the Blue Horizon" (Harper Collins, 1991). "Per i greci, queste stelle erano meglio conosciute come Bear Keeper o Bear Driver, ed erano associate all'Orsa Maggiore e all'Orsa Minore, i due orsi celesti", scrisse Krupp.

Per il popolo Mi'kmaq, originario delle province marittime canadesi, le stelle trovate nella costellazione di Botes rappresentavano anche cacciatori che inseguivano un grande orso nel cielo settentrionale. Ma a differenza degli antichi greci, i Mi'kmaq videro molti cacciatori sotto forma di uccelli all'interno di Botes, ogni stella rappresentava un uccello originario della loro terra. Durante le stagioni, gli uccelli inseguono il grande orso intorno a Polaris in un'eterna caccia ai simboli del cambiamento e del rinnovamento stagionale.

Nei tempi moderni, potrebbe essere più appropriato reinterpretare queste stelle, vedendole come qualcosa che ci è più familiare nella vita di tutti i giorni. Un'interpretazione popolare è vedere Botes come un gigantesco cono gelato. Il gelato viene leccato da una lingua cosmica che forma la costellazione della Corona Boreale.

Ma non importa se vedi Botes come un cono gelato, un pastore o un cacciatore, è sicuramente una costellazione che vale la pena guardare nel corso delle stagioni.

Risorse addizionali:

  • Leggi le vite e i tipi di stelle.
  • Scopri di più sulle costellazioni e sui loro simboli da This Web Place della NASA.
  • Scopri come le costellazioni hanno preso il nome.
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