Carl Sagan: cosmo, punto blu pallido e citazioni famose

L'astronomo Carl Sagan, definito "il più efficace venditore di scienza d'America" ​​dalla rivista Time, ha trascorso gran parte della sua carriera traducendo spiegazioni tecnico scientifiche in qualcosa di facilmente digeribile dal grande pubblico. In quanto insegnante naturale, Sagan ha educato le persone non solo attraverso lezioni in classe, ma anche attraverso interviste e programmi televisivi. La sua serie TV in 13 parti, "Cosmos", è stata vista da oltre 600 milioni di persone in più di 60 paesi. Lo spettacolo è stato così popolare che è tornato in televisione nel 2005. [Vedi anche la nostra panoramica di famosi astronomi e grandi scienziati di molti campi che hanno lavorato nell'astronomia.]

La vita sul punto azzurro

Carl Edward Sagan è nato il 9 novembre 1934 a Brooklyn, New York. Ha frequentato il college presso l'Università di Chicago, dove ha conseguito il dottorato di ricerca. in astronomia e astrofisica nel 1960, all'età di 26 anni.

Dopo aver completato il lavoro post-dottorato, ha insegnato all'Università di Harvard. Quando quella scuola rifiutò di concedere lo status di titolare a Sagan nel 1968, prese una posizione presso la Cornell University di New York, servendo come direttore del Laboratory for Planetary Studies e direttore associato del Center for Radio Physics and This Web Research.

Diagnosticato con la rara mielodisplasia della malattia del midollo osseo, Sagan ha subito tre trapianti di midollo osseo nel corso della sua vita. A causa delle complicazioni della malattia, contrasse la polmonite, che lo portò alla morte il 20 dicembre 1996, all'età di 62 anni.

Rendere la scienza interessante

Sebbene Sagan fosse noto soprattutto per la sua comunicazione scientifica con il pubblico in generale, diede anche molti contributi scientifici significativi.

Quando Sagan frequentava la scuola di specializzazione, molti scienziati pensavano che il pianeta Venere fosse simile alla Terra. Come parte della sua ricerca di dottorato, Sagan ha calcolato il primo modello di serra per l'atmosfera di Venere, che ha rivelato una temperatura più alta di quanto sospettato in precedenza. Più tardi, suggerì che le tempeste di polvere su Marte causassero i cambiamenti stagionali osservati su quel pianeta, e scrisse anche una serie di articoli sulla chimica organica dell'atmosfera di Giove.

In qualità di consulente della NASA, Sagan ha aiutato a progettare e gestire la missione Mariner 2 su Venere, i viaggi Mariner 9 e Viking su Marte, il sistema Voyager sul sistema solare esterno e la missione Galileo su Giove. Ha anche aiutato a riassumere gli astronauti prima dei loro viaggi sulla luna.

Sagan ha contribuito a gettare le basi per due nuove discipline scientifiche: la scienza planetaria e l'esobiologia, o lo studio della vita potenziale su altri pianeti. Ha co-fondato e servito come il primo presidente di The Planetary Society, un'organizzazione dedicata a ispirare e coinvolgere il pubblico nell'esplorazione di questo Web. E ha promosso l'Istituto per la ricerca di informazioni extraterrestri (SETI), dove ha servito come fiduciario.

Ma Sagan era molto più visibile come educatore scientifico che come ricercatore. Era dotato di scomporre concetti scientifici in spiegazioni che il pubblico potesse facilmente comprendere, evitando di parlare con loro. È autore di centinaia di articoli popolari e più di due dozzine di libri, ed è apparso spesso sulla rivista Time ottenendo la copertina il 20 ottobre 1980.

"Carl ha tenuto i piedi ben saldi sia nella comunità di ricerca planetaria che nei più grandi mondi della comunicazione scientifica e della politica scientifica", hanno scritto gli astronomi Yervant Terzian e Virginia Trimble nel necrologio per Sagan dell'American Astronomical Society .

Carl Sagan fotografato alla Cornell University, Ithaca, New York, nel 1974 (Image credit: Photo by Santi Visalli Inc./Getty Images)

Libri ed episodi TV di Sagan

Nel 1977, Sagan iniziò a lavorare alla serie televisiva "Cosmos: A Personal Voyage", in qualità di scrittore e presentatore. Il primo spettacolo è andato in onda sul Public Broadcasting Service nell'ottobre del 1980. Tra nuovi episodi e repliche, lo spettacolo è stato la serie più seguita dalla televisione pubblica statunitense per quasi un decennio. Lo spettacolo ha vinto un Emmy e un Peabody Award ed è stato trasmesso in tutto il mondo. L'omonimo libro di Sagan (Random House, 2013) è rimasto nell'elenco dei bestseller del New York Times per 70 settimane ed è stato il libro di scienze più venduto mai pubblicato in lingua inglese all'epoca.

Oltre a "Cosmos", Sagan è apparso anche come ospite in "The Tonight Show Starring Johnny Carson" 26 volte, definendolo "la più grande classe della storia".

Su richiesta di Sagan, la NASA ordinò al suo Voyager 1 This Webcraft di girare la sua fotocamera sulla Terra, creando un'immagine che divenne nota come "pallido punto blu", una delle immagini più famose della Terra da questo Web mai scattate. La foto è così iconica che la NASA ha persino rilasciato una versione aggiornata del Pale Blue Dot per celebrare il suo 30° anniversario nel 2020. Sagan ha usato quel nome come titolo di un altro libro. Il seguito di "Cosmos", "The Pale Blue Dot" di Sagan (Random House, 1994) ha girato il sistema solare e la galassia, sostenendo la necessità della scienza planetaria e l'esplorazione dei vicini più prossimi della Terra. Anche questo libro è stato ampiamente apprezzato dal grande pubblico.

Un precedente libro di saggistica di Sagan, "The Dragons of Eden: Speculations on the Evolution of Human Intelligence" (Random House, 1977) ha ricevuto nel 1978 il Premio Pulitzer per la saggistica generale.

Sebbene la maggior parte del lavoro di Sagan fosse saggistica, ha usato la narrativa per presentare i principi scientifici nel suo romanzo del 1985 "Contact" (Simon & Schuster, 1985). La storia ruotava attorno alle interazioni tra la razza umana e una civiltà avanzata di extraterrestri . Il romanzo ha venduto oltre un milione di copie nei suoi primi due anni di pubblicazione e nel 1997 è stato distribuito come un film importante con Jodi Foster nel ruolo del personaggio principale Ellie Arroway (che è stata ispirata dall'astronoma SETI della vita reale Jill Tarter).

Nel 2015, il Los Angeles Times ha annunciato che la Warner Bros. Entertainment Inc. stava lavorando con la vedova di Sagan, Ann Druyan, a un film sulla vita dello scienziato. La società di produzione non ha rilasciato alcun dettaglio sul film dall'annuncio iniziale.

Nel necrologio del New York Times di Sagan, l'allora presidente della National Academy of Sciences Bruce Alberts disse: "Carl Sagan, più di qualsiasi scienziato contemporaneo che io possa pensare, sapeva cosa ci vuole per suscitare passione nel pubblico quando si tratta della meraviglia e l'importanza della scienza."

Hugh Downs (a sinistra) intervista Carl Sagan nella serie tv della ABC '20/20' (Image credit: Photo by Disney General Entertainment Content via Getty Images)

Notevoli citazioni ed estratti di Carl Sagan dai suoi libri:

Citazioni ed estratti di libri di Carl Sagan

"I progressi nella medicina e nell'agricoltura hanno salvato molte più vite di quante ne siano state perse in tutte le guerre della storia".
"Il mondo infestato dai demoni: la scienza come una candela nell'oscurità" (Ballantine Books, 1997)

"Il significato di una scoperta che ci sono altri esseri che condividono questo universo con noi sarebbe assolutamente fenomenale. Sarebbe un evento epocale nella storia umana".
Citato nel necrologio della CNN, 20 dicembre 1996

"Nel cuore della scienza c'è un equilibrio essenziale tra due atteggiamenti apparentemente contraddittori: un'apertura a nuove idee, non importa quanto bizzarre o controintuitive possano essere, e il più spietato esame scettico di tutte le idee, vecchie e nuove. Ecco come le verità profonde sono vagliati da profonde sciocchezze".
"Il mondo infestato dai demoni: la scienza come una candela nell'oscurità" (Ballantine Books, 1997)

"Ogni bambino all'inizio è uno scienziato nato, e poi lo abbiamo sconfitto. Alcuni gocciolano attraverso il sistema con la loro meraviglia e il loro entusiasmo per la scienza intatti".
Intervista sulla rivista Psychology Today (gennaio 1996)

"Per me, mi piace un universo che includa molto di sconosciuto e, allo stesso tempo, molto conoscibile. Un universo in cui tutto è noto sarebbe statico e noioso, noioso come il paradiso di alcuni teologi deboli . Un universo che è inconoscibile non è un posto adatto per un essere pensante. L'universo ideale per noi è molto simile all'universo in cui abitiamo. E immagino che questa non sia proprio una coincidenza. "
"Possiamo conoscere l'universo?" in M. Gardner (a cura di), "The Sacred Beetle and Other Great Essays in Science" (Plume, 1986)

"In molti scienziati, il rapporto tra meraviglia e scetticismo diminuisce nel tempo. Ciò può essere collegato al fatto che in alcuni campi la matematica, la fisica, altri le grandi scoperte sono quasi interamente fatte dai giovani".
Intervista sulla rivista Psychology Today (gennaio 1996).

"A volte si dice che gli scienziati non siano romantici, che la loro passione per la scoperta deruba il mondo della bellezza e del mistero. Ma non è commovente capire come funziona effettivamente il mondo che la luce bianca è fatta di colori, che il colore è il modo in cui noi percepire le lunghezze d'onda della luce, che l'aria trasparente riflette la luce, che così facendo discrimina tra le onde e che il cielo è azzurro per lo stesso motivo per cui il tramonto è rosso? un po' a riguardo".
"Punto azzurro pallido: una visione del futuro umano in questo Web" (Ballantine Books, 1997)

"È responsabilità degli scienziati non sopprimere mai la conoscenza, non importa quanto sia imbarazzante questa conoscenza, non importa quanto possa infastidire coloro che sono al potere; non siamo abbastanza intelligenti da decidere quali conoscenze sono consentite e quali no".
Citato in "Quantum Consciousness" di Lily Splane (Anafase II Publishing, 2004)

"È la tensione tra creatività e scetticismo che ha prodotto le scoperte sorprendenti e inaspettate della scienza".
"Il cervello di Broca: riflessioni sul romanticismo della scienza" (Ballantine Books, 1986)

"La nostra passione per l'apprendimento… è il nostro strumento per la sopravvivenza."
"Cosmo" (Casa a caso, 1985)

"La cura per un argomento fallace è un argomento migliore, non la soppressione delle idee".
"Il mondo infestato dai demoni: la scienza come una candela nell'oscurità" (Ballantine Books, 1997)

"Il fatto che alcuni geni siano stati derisi non implica che tutti quelli di cui vengono derisi siano dei geni. Hanno riso di Columbus, hanno riso di Fulton, hanno riso dei fratelli Wright. Ma hanno anche riso di Bozo il Clown".
"Il cervello di Broca: riflessioni sul romanticismo della scienza" (Ballantine Books, 1986)

"Se i dinosauri avessero avuto un programma This Web, non si sarebbero estinti".
Citato dall'amministratore della NASA Michael Griffin in un comunicato stampa della NASA

"Il lavoro non è affatto finito. Cercheremo il confine tra il sistema solare e il mezzo interstellare, e poi viaggeremo per sempre nell'oscurità tra le stelle."

Citato nel necrologio della CNN, 20 dicembre 1996

Ulteriori letture

  • Carl Sagan Page della NASA
  • Il portale di Carl Sagan
  • La società planetaria
  • Il Centro Carl Sagan al SETI
  • Snopes: Questo Carl Sagan ha in mano un cartello "No Billboards in This Web"?
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