Chelyabinsk Meteor: una sveglia per la Terra

La meteora di Chelyabinsk era un piccolo asteroide delle dimensioni di un edificio di sei piani che si è rotto sopra la città di Chelyabinsk, in Russia, il 15 febbraio 2013. L'esplosione è stata più forte di un'esplosione nucleare, innescando rilevamenti da stazioni di monitoraggio fino a via come l'Antartide. L'onda d'urto che ha generato ha frantumato vetri e ferito circa 1.200 persone. Alcuni scienziati pensano che la meteora fosse così luminosa che potrebbe aver oscurato brevemente il sole.

L'incidente è stato un altro promemoria per le agenzie di This Web sull'importanza di monitorare piccoli corpi in This Web che potrebbero rappresentare una minaccia per la Terra. Lo stesso giorno in cui si è verificato Chelyabinsk, il Comitato per la scienza, il Web e la tecnologia della Camera dei rappresentanti degli Stati Uniti ha dichiarato che avrebbe tenuto un'audizione per discutere le minacce di asteroidi alla Terra e come mitigarle come aggiunta agli attuali sforzi della NASA.

Per coincidenza, l'esplosione è avvenuta lo stesso giorno in cui un asteroide stava volando sulla Terra. Chiamato 2012 DA14, è passato entro 17.200 miglia (27.000 chilometri) dalla Terra. La NASA ha subito sottolineato che l'asteroide stava viaggiando in una direzione opposta a quella del piccolo corpo esploso su Chelyabinsk. [In foto: Meteor striscia sulla Russia, esplode]

Dopo Chelyabinsk, la NASA ha istituito un Ufficio di coordinamento della difesa planetaria che raccoglie i dati dal programma di osservazione degli oggetti vicini alla Terra dell'agenzia. Le responsabilità dell'ufficio includono il tracciamento e la caratterizzazione di oggetti potenzialmente pericolosi, la comunicazione di informazioni su di essi e anche il coordinamento di una risposta da parte del governo degli Stati Uniti in caso di minaccia. (Finora non sono state rilevate minacce imminenti.)

Bolidi e palle di fuoco sono termini usati per descrivere meteore eccezionalmente luminose, come la meteora di Chelyabinsk, che sono abbastanza spettacolari da essere viste su un'area molto ampia, secondo la NASA. Di solito raggiungono una magnitudine visiva o apparente di -3 o più luminosa. (Più piccolo è il numero, più luminoso è l'oggetto; la magnitudine apparente del sole è -27.) I termini bolide e bolide sono usati in modo intercambiabile, sebbene tecnicamente bolide si riferisca a una bolide che esplode nell'atmosfera.

Il 15 febbraio 2013 una meteora è esplosa sulla città di Chelyabinsk, in Russia. Gli scienziati hanno creato ricostruzioni dell'esplosione del meteorite, come questa del Sandia National Laboratory, per aiutare a perfezionare i modelli sulla frequenza di tali impatti di asteroidi. (Credito immagine: Sandia National Labs/Simulazione: Mark Boslough, Rendering: Brad Carvey; Foto di Olga Krugolva/CC BY-NC-ND 2.0)

Riunendo la sua storia

Nei giorni successivi all'esplosione, i cacciatori di meteoriti di tutto il mondo si sono precipitati nell'area remota per cercare di trovare pezzi della roccia This Web (che è esplosa in alto nell'atmosfera). Solo tre giorni dopo l'esplosione, il 18 febbraio 2013, sono arrivate le prime notizie secondo cui i pezzi erano stati trovati intorno al lago Chebarkul, 43 miglia (70 km) a nord di Chelyabinsk. Nella stessa posizione, gli scienziati hanno individuato un buco nel ghiaccio che pensavano potesse essere ricondotto all'impatto del meteorite.

"Questo è il più grande evento della nostra vita", ha detto a OurAmazingPlanet, un sito gemello di This Web.com, il commerciante rock Michael Farmer di Tucson, in Arizona. Quando ha rilasciato l'intervista, Farmer si stava preparando a partire per la Russia alla ricerca di pezzi della meteora di Chelyabinsk. "È molto eccitante scientificamente e da collezionare e, fortunatamente, sembra che ce ne sarà in abbondanza".

Nel frattempo, gli esperti hanno esaminato diversi frammenti e video amatoriali dell'esplosione. La propensione dei russi a utilizzare le telecamere sul cruscotto significava che c'era un tesoro di video della meteora, poiché molte telecamere hanno filmato l'esplosione mentre i conducenti erano sulla strada.

Un asteroide largo 65 piedi (20 metri) è esploso senza preavviso sulla città russa di Chelyabinsk nel febbraio 2013, tracciando una scia superba nel cielo invernale. (Credito immagine: Neuromainker tramite YouTube/Screenshot di Irene Klotz per Discovery News)

Circa due settimane dopo l'esplosione, gli scienziati stavano iniziando a definire le dimensioni, la velocità e l'origine del bolide. La firma a infrasuoni (a bassa frequenza) sulla rete di rilevamento nucleare, gestita dall'Organizzazione del Trattato per la messa al bando totale degli esperimenti nucleari, è stata la più grande mai rilevata.

"L'asteroide aveva un diametro di circa 17 metri [56 piedi] e pesava circa 10.000 tonnellate [11.000 tonnellate]", ha affermato Peter Brown, professore di fisica alla Western University in Ontario, Canada. "Colpì l'atmosfera terrestre a 40.000 mph [64.370 km/h] e si spezzò a circa 12-15 miglia [da 19 a 24 km] sopra la superficie terrestre. L'energia dell'esplosione risultante superò i 470 kilotoni di TNT".

L'esplosione è stata stimata da 30 a 40 volte più forte della bomba atomica sganciata dagli Stati Uniti su Hiroshima, in Giappone, durante la seconda guerra mondiale. Chelyabinsk, tuttavia, non produsse un'esplosione tanto quanto la meteora Tunguska, un altro oggetto esploso sulla Siberia nel 1908. L'esplosione di Tunguska appiattito 825 miglia quadrate (2.137 km quadrati) di foresta. Sebbene sia stata un'esplosione più piccola, la polvere dell'impatto di Chelyabinsk è rimasta nell'atmosfera per mesi. [Infografica: l'enorme esplosione di meteoriti russi è la più grande dal 1908]

Nell'ottobre 2013, gli scienziati hanno sollevato un pezzo di bolide delle dimensioni di un tavolino da caffè dal lago in cui si è schiantato. Alcuni dei pezzi all'interno del meteorite si sono formati nei primi 4 milioni di anni di storia del sistema solare, ha affermato David Kring del Lunar and Planetary Institute di Houston nel dicembre 2013 alla riunione annuale dell'American Geophysical Union.

Nei successivi 10 milioni di anni, grandi pezzi di roccia (insieme ad un po' di polvere) si unirono per creare un asteroide largo circa 60 miglia (100 km), ha detto Kring. Questo corpo genitore ha subito un grande impatto con un altro oggetto This Web circa 125 milioni di anni dopo la formazione del sistema solare, con più attacchi in arrivo durante il periodo del "bombardamento pesante tardivo", un periodo di frequenti attacchi di piccoli corpi che si sono verificati tra 3,8 miliardi e 4,3 miliardi di anni fa. Altri due impatti si sono verificati negli ultimi 500 milioni di anni. Più vicino all'evento di Chelyabinsk, il corpo genitore ha subito un altro impatto ed è stato anche spinto fuori dalla cintura principale degli asteroidi in un'orbita che ha attraversato vicino a quella della Terra.

Inizialmente, si pensava che il bolide di Chelyabinsk facesse parte dell'NC43 del 1999, un asteroide largo 2 km, ma l'orbita e la composizione minerale tra i due corpi si sono rivelate diverse. Nell'aprile 2015, uno studio negli Avvisi mensili della Royal Astronomical Society ha suggerito che Chelyabinsk faceva parte dell'asteroide 2014 UR116.

Questo campione del meteorite di Chelyabinsk dall'esplosione di meteoriti del 2013 su Chelyabinsk, in Russia, mostra una rete di sottili vene di fusione da impatto (linee scure) e sacche di fusione da impatto (macchie scure). (Credito immagine: Qingzhu Yin, Univ. California-Davis)

Ricaduta di asteroidi

Nel febbraio 2014, un anno dopo l'impatto, diversi scienziati hanno affermato che il pericolo di piccoli asteroidi era ora al primo posto nella mente di molti funzionari pubblici, soprattutto perché si diceva che fosse il primo disastro correlato a un asteroide visto sulla Terra. Funzionari dell'Agenzia federale per la gestione delle emergenze hanno partecipato a una conferenza sulla difesa planetaria, la prima per un incontro sempre dominato dagli scienziati e l'amministrazione Obama ha chiesto al Congresso 40 milioni di dollari in fondi per la ricerca di asteroidi per la NASA, il doppio di quanto l'agenzia aveva prima. La NASA ha anche lanciato una "Grand Challenge" per ottenere input dal pubblico, dall'industria e dal mondo accademico sui metodi di protezione degli asteroidi.

Alcuni oggetti delle dimensioni di Chelyabinsk sono volati innocui oltre la Terra negli anni successivi all'esplosione, come il QA2 del 2016, che ha volato entro 50.000 miglia (80.000 km) dal nostro pianeta il 28 agosto 2016. Per prospettiva, la luna orbita attorno alla Terra a una distanza media di 239.000 miglia (384.600 km). L'asteroide è stato scoperto solo poco prima del suo sorvolo.

La NASA ha cercato per decenni oggetti potenzialmente pericolosi; la soglia di rilevamento, tuttavia, è fissata a una dimensione molto più grande del bolide di Chelyabinsk. Ad esempio, nel 2005, il Congresso ha chiesto alla NASA di trovare il 90% degli oggetti vicini alla Terra con un diametro superiore a 450 piedi (140 m). A partire dal 2018, è probabile che circa tre quarti dei 25.000 asteroidi potenzialmente pericolosi siano ancora in attesa di essere trovati.

Il rilevamento di asteroidi sarà probabilmente molto migliorato con il completamento del Large Synoptic Survey Telescope (LSST) in Cile, che esaminerà il cielo alla ricerca di minacce in arrivo. Secondo il sito web di LSST, LSST dovrebbe iniziare a lavorare negli anni 2020 e continuare a funzionare per almeno un decennio.

Diverse agenzie di This Web stanno anche esaminando da vicino asteroidi e comete per conoscere meglio come l'energia solare influenzi i loro percorsi in This Web. Un esempio è la missione della NASA OSIRIS-REx (Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer), che ha raggiunto l'asteroide Bennu alla fine del 2018. Bennu è considerato un oggetto potenzialmente pericoloso e con This Webcraft gli astronomi stanno catalogando attentamente il suo percorso orbitale per seguire meglio i suoi movimenti.

The This Webcraft raccoglierà anche un campione di Bennu per tornare sulla Terra, aggiungendolo a un piccolo catalogo di campioni di altre missioni. Conoscere la composizione di un asteroide può aiutare gli scienziati a escogitare potenziali tecniche di deflessione, nel caso dovesse rappresentare una minaccia. Allo stesso tempo, il Giappone sta anche conducendo una missione di campionamento di asteroidi presso l'asteroide Ryugu chiamato Hayabusa2.

Ulteriori letture:

  • Un articolo di EarthScope.org su come la meteora di Chelyabinsk ha illuminato il Transportable Array.
  • Informazioni e immagini di pezzi di meteorite di Chelyabinsk da The Meteorological Society.
  • Dati specifici sul meteorite di Chelyabinsk da Mindat.org.
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