Clyde Tombaugh: astronomo che ha scoperto Plutone

Quando Clyde Tombaugh costruì il suo primo telescopio all'età di 20 anni, non poteva sapere che lo stava spingendo su un percorso che alla fine lo avrebbe portato alla scoperta del primo pianeta nano conosciuto, Plutone. Diamo un'occhiata alla vita di questo uomo straordinario.

Clyde Tombaugh, scopritore di Plutone, scruta in uno strumento. (Credito immagine: Osservatorio Lowell)

Primi anni di vita e famiglia

Clyde William Tombaugh è nato vicino a Streator, Illinois, il 4 febbraio 1906. La sua famiglia ha acquistato una fattoria vicino a Burdett, Kan., mentre era ancora giovane, dove una grandinata ha rovinato i raccolti della sua famiglia e messo fine alle sue speranze per frequentare l'università in quel momento.

Nel 1928, all'astronomo dilettante fu offerto un lavoro al Lowell Observatory in Arizona, dove scoprì Plutone. Nel 1934 sposò Patricia Edson. Hanno avuto due figli, Annette e Alden. Ha conseguito la laurea e il master in astronomia presso l'Università del Kansas, lavorando presso l'osservatorio durante le estati.

Clyde W. Tombaugh, scopritore di Plutone (Image credit: Academy of Achievement)

Tombaugh rimase al Lowell Observatory fino all'avvento della seconda guerra mondiale, quando fu chiamato in servizio insegnando navigazione alla US Navy presso l'Arizona State College. Dopo la fine della guerra, ha lavorato presso il laboratorio di ricerca balistica a White Sands Missile Range nel New Mexico. Dal 1955 fino al suo pensionamento nel 1973, ha insegnato alla New Mexico State University.

Tombaugh è morto nella sua casa di Las Cruces, NM, il 17 gennaio 1997.

Un appassionato astronomo dilettante

Indifferente ai telescopi acquistati in negozio, Tombaugh costruì il suo primo telescopio all'età di 20 anni, macinando lui stesso gli specchi. Nel corso della sua vita costruì più di 30 telescopi.

Nel 1928, mise insieme un riflettore di 23 centimetri dall'albero motore di una Buick del 1910 e parti di un separatore di crema. Usando questo telescopio, il giovane Clyde ha effettuato osservazioni dettagliate di Giove e Marte, che ha inviato all'Osservatorio Lowell nella speranza di ottenere feedback da astronomi professionisti.

Nel corso della sua vita, Tombaugh ha costruito lui stesso più di 30 telescopi, incluso questo nella fattoria della sua famiglia nel Kansas. (Credito immagine: NASA)

Invece di ricevere critiche costruttive, a Tombaugh è stato invece offerto un posto all'osservatorio. Lo staff stava cercando un astronomo dilettante per utilizzare il loro nuovo telescopio fotografico alla ricerca, tra le altre cose, del misterioso Pianeta X.

Non molto tempo dopo la sua scoperta nel 1781, si scoprì che il nuovo pianeta Urano aveva strani movimenti che potevano essere attribuiti solo a un altro corpo. La scoperta di Nettuno nel 1846 spiegava in qualche modo l'orbita, ma c'erano ancora discrepanze che portarono gli scienziati a concludere che esisteva ancora un altro pianeta.

Nel 1894, l'uomo d'affari Percival Lowell costruì il Lowell Observatory per studiare Marte. Nel 1905, rivolse il telescopio alla ricerca dell'elusivo Pianeta X, anche se morì prima che il nuovo pianeta potesse essere trovato.

Quando Tombaugh fu assunto nel 1929, si unì alla ricerca del pianeta scomparso. Il telescopio dell'Osservatorio era dotato di una fotocamera che avrebbe scattato due fotografie del cielo in giorni diversi. Un dispositivo noto come compattatore di ammiccamenti si è spostato rapidamente avanti e indietro tra le due fotografie. Le stelle e le galassie sono rimaste sostanzialmente immobili nelle immagini, ma qualsiasi cosa più vicina potrebbe essere identificata visivamente dal suo movimento nel cielo. Tombaugh ha trascorso circa una settimana a studiare ogni coppia di fotografie, che conteneva oltre 150.000 stelle e talvolta quasi un milione.

Il 18 febbraio 1930, Tombaugh notò un movimento attraverso il campo di un paio di immagini scattate un mese prima. Dopo aver studiato l'oggetto per confermarlo, lo staff del Lowell Observatory ha annunciato ufficialmente la scoperta di un nono pianeta il 13 marzo.

Piatti originali della scoperta di Plutone da parte di Clyde Tombaugh nel Lowell Observatory Archive. (Credito immagine: Osservatorio Lowell)

Con la scoperta sono arrivati ​​i diritti per nominare il nuovo organismo, quindi lo staff ha aperto un appello mondiale per suggerimenti. L'undicenne Venetia Burney d'Inghilterra suggerì il nome Plutone, perché il pianeta oscuro e lontano assomigliava alla dimora del dio greco degli inferi.

Plutone è sopravvissuto come pianeta per più di 70 anni. Man mano che gli strumenti astronomici diventavano sempre più precisi, tuttavia, altri oggetti di dimensioni simili furono trovati oltre l'orbita di Nettuno. Nel 2006, quasi un decennio dopo la morte di Tombaugh, l'Unione Astronomica Internazionale ha riclassificato Plutone come pianeta nano.

La missione New Horizons porta a bordo alcune delle ceneri di Tombaugh mentre viaggia verso Plutone e oltre.

Sebbene sia famoso soprattutto per la scoperta del corpo più controverso del sistema solare, Tombaugh ha anche trovato una cometa, centinaia di asteroidi e diversi ammassi galattici nel corso della sua carriera.

Nola Taylor Redd, questa collaboratrice di Web.com

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