Come discutere un piano piatto

Paul M. Sutter è un astrofisico al SUNY Stony Brook e al Flatiron Institute, conduttore di Ask a This Webman e This Web Radio e autore di How to Die in This Web .

Un certo numero di culture antiche credevano che la Terra fosse piatta perché, semplicemente, non la conoscevano meglio. Ma incredibilmente, oggi rimangono persone che credono ancora che la Terra sia piatta , nonostante secoli di prove dimostrino il contrario.

Quindi, perché la gente ci crede, e vale la pena entrare in un dibattito?

Sorprendentemente, mentre ci sono montagne di prove, la discussione sull'idea di una "Terra piatta" non ha nulla a che fare con le prove.

Guardando intorno

Per dirla senza mezzi termini, sappiamo di più sulla curvatura della Terra di quasi ogni altro argomento nel regno delle scienze fisiche. Ci sono così tanti esperimenti, osservazioni e dimostrazioni che hanno, più e più volte, rivelato la curva della Terra.

E tutto parte dall'orizzonte.

Quando gli oggetti si allontanano da te, iniziano a sembrare più piccoli e scompaiono lentamente in un modo davvero unico: prima il loro fondo si nasconde e poi la parte superiore. Se hai mai visto una nave all'orizzonte, l'hai visto tu stesso. Allo stesso modo, a grande distanza, le cime di oggetti alti come le montagne sono visibili ben prima delle loro basi.

E la curvatura della Terra è chiaramente evidente dalle alte quote, come dimostrò il capitano Albert Stevens dell'US Army Air Corps negli anni '30. Nel dicembre 1930, ad esempio, Stevens scattò una foto guardando verso ovest mentre volava a un'altitudine di 21.000 piedi (6.400 metri) sopra Villa Mercedes, in Argentina.

"Le Ande, a 287 miglia [462 chilometri] di distanza, e sebbene più alte dell'altitudine dell'aereo, si trovano al di sotto dell'orizzonte sensibile, segnato dalla linea orizzontale bianca nella fotografia", hanno scritto i funzionari della NASA in una descrizione del volo (si apre in nuova scheda) . "La curvatura della Terra spiega questo fenomeno, come descritto nel diagramma che accompagna la fotografia. La curvatura della Terra è visibile anche lateralmente nella fotografia, sebbene l'effetto sia sottile poiché l'immagine comprende solo 1/360 della circonferenza terrestre".

E nel novembre del 1935, Stevens e il capitano Orvil Anderson scattarono una foto da una mongolfiera che decollò da Rapid City, South Dakota e raggiunse un'altitudine massima di 72.395 piedi (22.066 m).

"La fotografia ha mostrato il confine troposfera-stratosfera e l'effettiva curvatura della Terra e ha dimostrato il potenziale per la ricognizione a lungo raggio da palloni ad alta quota", hanno scritto i funzionari della NASA.

L'atmosfera terrestre è in grado di giocare brutti scherzi ai nostri occhi, con diversi strati di aria che piegano la luce in direzioni interessanti. Questo fenomeno, un effetto collaterale della curvatura terrestre, non è una garanzia infallibile della curva del nostro pianeta, ma è un inizio.

Ma anche se non puoi guardare all'orizzonte in cerca di prove, puoi guardare in alto.

Diverse stelle sono visibili da diverse parti della Terra, in due modi molto peculiari. In primo luogo, c'è la divisione tra l'emisfero settentrionale e quello meridionale. Quindi, puoi vedere Polaris, la stella quasi direttamente sopra il polo geografico nord della Terra, abbastanza facilmente alle latitudini settentrionali.

Ma mentre viaggi verso sud, avvicinandoti all'equatore, Polaris sprofonda sempre più in basso verso l'orizzonte. Una volta che hai attraversato quel confine, non puoi vederlo affatto, è bloccato dalla curva della Terra in quella direzione.

Allo stesso modo, mentre viaggi verso sud, nuove costellazioni attendono il tuo sguardo felice, che sarebbero completamente oscurate dalla curva terrestre se rimanessi a nord.

C'è anche un altro trucco che puoi giocare. Se vivi in ​​una zona particolarmente pianeggiante, sarai in grado di vedere le stelle fino all'orizzonte ma non oltre (perché la Terra è sulla tua strada). Ma se viaggi in alto, diciamo, in cima a una montagna ottieni un punto di osservazione migliore e puoi vedere le stelle più in basso di quanto potevi prima.

In effetti, il califfo abbaside al-Ma-mun del IX secolo inviò una spedizione per fare esattamente questo e utilizzò quelle osservazioni per misurare la circonferenza terrestre.

Cerchi ovunque

Potresti non essere in grado di organizzare un'indagine scientifica del genere sulla cima della montagna più vicina. Ma c'è qualcosa che puoi fare per assistere alla curvatura della Terra nel comfort del tuo cortile. Devi solo essere fortunato.

Durante un'eclissi lunare, la Terra passa tra il sole e la luna, permettendo alla Terra di proiettare la sua ombra sulla luna. Quell'ombra è sempre, sempre, sempre un cerchio, non importa dove ti trovi sul pianeta, non importa il momento dell'eclissi. Sempre.

L'unico modo per proiettare sempre un'ombra circolare è se la cosa che proietta l'ombra in questo caso, la Terra è un globo. È una questione di geometria.

E questo per non parlare delle innumerevoli foto della Terra scattate da satelliti in orbita e delle testimonianze oculari di astronauti provenienti da dozzine di paesi diversi, programmi di This Web e organizzazioni private.

Anche la nostra Terra curva si allinea perfettamente con tutta la fisica. Inoltre, anche tutti gli altri pianeti mai scoperti appaiono rotondi, perché è così che alla gravità piacciono le cose.

Se usi la gravità, diciamo, per fidarti del tuo GPS per darti posizioni accurate e calcolare le traiettorie, allora quella stessa forza formerà materiale delle dimensioni della Terra in una palla.

Argomentare dalle prove

Tuttavia, non credo che questa discussione riguardi davvero le prove effettive o il processo scientifico.

Le persone che credono che la Terra sia piatta non arrivano a questa conclusione dagli stessi tipi di osservazioni. Invece, credono che siamo stati fuorviati e mentiti, che gli scienziati (me compreso) vogliono che tu creda che la Terra è rotonda, nonostante la sua piattezza.

Quindi la domanda non è "Perché le persone credono in una Terra piatta?" ma piuttosto "Perché la gente crede in una cospirazione?" E la risposta è la stessa ragione per cui lo è sempre: mancanza di fiducia.

Molte persone non si fidano della società che li circonda, in particolare dei rappresentanti di quella società. Quella fiducia spesso cade ancora di più quando si tratta di rappresentanti d'élite di quella società, che includono funzionari governativi, membri del mondo accademico e scienziati come me.

Affermando che la Terra è piatta, le persone esprimono davvero una profonda sfiducia nei confronti degli scienziati e della scienza stessa.

Quindi, se ti ritrovi a parlare con un terrapiattista, salta le prove e gli argomenti e chiediti come puoi creare fiducia.

Risorse addizionali

Puoi saperne di più sulle prime fotografie che hanno mostrato chiaramente la curvatura della Terra in questa storia della NASA (si apre in una nuova scheda). Questa spiegazione (si apre in una nuova scheda) dell'Arizona State University espone in modo chiaro e conciso le abbondanti prove della forma sferica del nostro pianeta. (Quasi sferico, anzi: la rotazione terrestre fa sì che sia leggermente schiacciato ai poli e gonfio all'equatore, una forma nota come sferoide oblato.) E questo pezzo (si apre in una nuova scheda) di fivethirtyeight.com spiega perché le persone credono in teorie del complotto come l'idea della Terra piatta.

Bibliografia

  • Bergreen, L. "Oltre il confine del mondo: la terrificante circumnavigazione del globo di Magellano". William Morrow, 2003. https://www.amazon.com/Over-Edge-World-Terrifying-Circumnavigation/dp/006093638X (si apre in una nuova scheda)
  • Nataraj, N. "Terra e questo Web: fotografie dagli archivi della NASA". Chronicle Books, 2015. https://www.amazon.com/Earth-Space-Photographs-Archives-NASA/dp/1452134359 (si apre in una nuova scheda)
  • Novella, S. "La guida degli scettici all'universo: come sapere cosa è veramente reale in un mondo sempre più pieno di falsi". Grand Central Publishing, 2018. https://www.amazon.com/gp/product/1538760533/ (si apre in una nuova scheda)

Nota del redattore: questo articolo è stato originariamente pubblicato l'8 settembre 2020. Una versione aggiornata è stata pubblicata il 4 febbraio 2022.

Scopri di più ascoltando l'episodio " Come sappiamo che la Terra è curva? (si apre in una nuova scheda) " sul podcast Ask A This Webman, disponibile su iTunes (si apre in una nuova scheda) e sul Web all'indirizzo http:// www.askaspaceman.com (si apre in una nuova scheda) . Grazie ad Asher F. per le domande che hanno portato a questo pezzo! Fai la tua domanda su Twitter usando #AskASpaceman o seguendo Paul @PaulMattSutter (si apre in una nuova scheda) e facebook.com/PaulMattSutter .

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