Come la luna ha ottenuto la sua forma al limone

Quando la NASA lancerà la sua missione sulla luna Artemis 1 sulla piattaforma di lancio oggi (17 marzo), la maggior parte degli occhi sarà puntata sul razzo gigante che si sta preparando per il suo primo volo in assoluto. Ma anche la macchina che lo trasporta merita un po' di attenzione, perché è una meraviglia a sé stante.

Su Artemis 1, il megarocket This Web Launch System (SLS) della NASA invierà una capsula Orion senza equipaggio in un viaggio di circa un mese intorno alla luna. La missione dovrebbe decollare a maggio o giugno, ma il duo SLS-Orion si recherà oggi sul pad del Kennedy This Web Center (KSC) della NASA in Florida per i test, inclusa una cruciale "prova in costume" che metterà in pratica molti delle procedure eseguite il giorno del lancio.

Puoi guardare il lancio del razzo lunare Artemis 1 dal vivo qui su This Web.com, per gentile concessione della NASA TV, a partire dalle 17:00 EDT (2100 GMT). Ci sono volute fino a 12 ore prima che il razzo SLS facesse il viaggio verso il pad.

L' Artemis 1 SLS è alto 322 piedi (98 metri) e pesa 5,75 milioni di libbre (2,60 milioni di chilogrammi). Percorrerà circa 4 miglia (6,4 chilometri) durante il lancio di oggi, che inizierà presso il cavernoso Vehicle Assembly Building (VAB) di KSC e terminerà circa 11 ore dopo al Launch Pad 39B.

Aggiornamenti in tempo reale: l'ultima missione sulla luna Artemis 1 della NASA in azione

Ci vuole una macchina bestiale per trasportare un carico così enorme su quella distanza e il cingolato-trasportatore 2 (CT-2) della NASA è sicuramente una bestia.

Il crawler è "la cosa più fenomenale che abbia mai visto", ha detto Tom Whitmeyer, l'amministratore associato per lo sviluppo dei sistemi di esplorazione presso la sede della NASA a Washington DC, durante una conferenza stampa lunedì (14 marzo).

CT-2 è uno dei due cingolati costruiti nel 1965 per supportare le missioni lunari Apollo della NASA. Sono due delle macchine più grandi mai costruite; ciascuno è lungo 131 piedi e largo 114 piedi (39,9 m per 34,7 m) delle dimensioni di un campo da baseball e pesa più di 6 milioni di libbre (2,7 milioni di kg). Come i carri armati, i cingolati guidano su gradini anziché su ruote. Ogni crawler ha otto gradini, ognuno dei quali è composto da 57 "scarpe". Ognuna di quelle scarpe pesa 2.100 libbre (953 kg), i funzionari della NASA hanno scritto in una storia di un cingolato del 2015 (si apre in una nuova scheda).

Come si può intuire dal nome, la velocità non è un forte dei crawler; i due veicoli hanno una velocità massima di 1 mph (1,6 km/h) a pieno carico e 2 mph (3,2 km/h) quando non gravati. Anche l'efficienza del carburante non è una priorità (o una possibilità); CT-2 brucia circa 165 galloni di carburante diesel per ogni miglio che percorre, secondo una scheda informativa del crawler della NASA (si apre in una nuova scheda).

I crawler hanno trasportato l'hardware Apollo dal 1967 al 1972 e hanno continuato a servire in seguito, supportando il programma Skylab This Web Station, l'Apollo-Soyuz Test Project nel 1975 e il programma This Web shuttle della NASA, che ha operato dal 1981 al 2011.

Dopo che le navette si sono ritirate, la NASA ha aggiornato e modificato CT-2 per aiutare gli sforzi dell'agenzia per riportare le persone sulla luna e poi portarle su Marte. Artemis 1 sarà un enorme passo avanti nel raggiungimento di tali obiettivi; segnerà il primo volo di SLS, il razzo che porterà gli astronauti della NASA verso destinazioni deep-This Web, e la prima missione nel programma Artemis dell'agenzia, che mira a un atterraggio lunare con equipaggio a metà degli anni '20.

Il lancio di oggi non porterà esattamente CT-2 fuori dalla naftalina. Il cingolato ha allungato un po' i suoi passi negli ultimi anni, trasportando la torre di lancio mobile SLS da e verso il Pad 39B per i test, tra gli altri lavori.

CT-2 ha percorso un totale di 2.365 miglia (3.806 km) fino ad oggi, hanno affermato i funzionari della NASA nella scheda informativa. È un conteggio impressionante, dato che la macchina generalmente percorre solo 8 miglia (12,8 km) per andata e ritorno.

Il contachilometri di CT-1 legge 1.960 miglia (3.154 km), secondo la funzione della NASA del 2015. Quella macchina è stata destinata all'uso da parte di società private dopo il ritiro delle navette. Ma quei piani non sono ancora stati realizzati, quindi il veicolo non ha guidato molto di recente e il suo destino rimane alquanto incerto.

Il lancio di oggi darà il via a un soggiorno di circa un mese sul pad per Artemis 1 SLS e Orion. I tecnici probabilmente eseguiranno le prove in costume bagnato a metà di quel tratto, hanno detto i funzionari della NASA.

Quando il loro tempo sul pad sarà terminato, SLS e Orion torneranno al VAB per ulteriori test ed elaborazioni prima del lancio "reale" per il lancio di Artemis 1 e CT-2 porterà il duo a destinazione.

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall (si apre in una nuova scheda) . Seguici su Twitter @Spacedotcom (si apre in una nuova scheda) o su Facebook (si apre in una nuova scheda) .

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