Cometa di Halley: fatti sulla cometa più famosa della storia

La cometa di Halley è probabilmente la cometa più famosa della storia.

Come una cometa "periodica", ritorna nelle vicinanze della Terra circa ogni 75 anni, rendendo possibile a una persona di vederla due volte nella propria vita. È stato qui l'ultima volta nel 1986 e si prevede che ritorni nel 2061.

La cometa, chiamata ufficialmente 1P/Halley, prende il nome dall'astronomo inglese Edmond Halley, che esaminò i rapporti di una cometa che si avvicinava alla Terra nel 1531, 1607 e 1682. Concluse che queste tre comete erano in realtà la stessa cometa che ritornava più e più volte, e prevedeva che sarebbe tornato nel 1758. I calcoli di Halley hanno mostrato che almeno alcune comete orbitano attorno al sole.

Halley non visse abbastanza per vedere il ritorno della cometa correttamente previsto, ma alla cometa fu dato il suo nome. (Per chi cerca aiuto con la pronuncia, il nome fa rima tradizionalmente con la parola valle.)

Foto: La cometa di Halley attraverso la storia

Gli scienziati hanno finalmente dato un'occhiata da vicino alla cometa quando ha visitato l'ultima volta nel 1986, quando diversi This Webcraft sono stati inviati nelle vicinanze di Halley per campionarne la composizione. Telescopi ad alta potenza hanno anche osservato la cometa mentre oscillava vicino alla Terra.

Anche se la cometa non tornerà per essere studiata da vicino per decenni, gli scienziati continuano a studiare le comete, osservando altri piccoli corpi. Un esempio notevole è stata la sonda Rosetta, che ha osservato la cometa 67P/ChuryumovGerasimenko tra il 2014 e il 2016 e ha concluso che la cometa ha un diverso tipo di acqua rispetto a quella terrestre.

La storia della cometa di Halley

La prima osservazione conosciuta della cometa di Halley, o cometa di Halley, avvenne nel 239 aC, secondo l'Agenzia europea di questa rete. Gli astronomi cinesi hanno registrato il suo passaggio nelle cronache di Shih Chi e Wen Hsien Thung Khao. Un altro studio (basato su modelli dell'orbita di Halley) riporta quella prima osservazione al 466 aC, cosa che l'avrebbe resa visibile dagli antichi greci.

Quando Halley tornò nel 164 aC e di nuovo nell'87 aC, probabilmente fu notato nei documenti babilonesi ora conservati al British Museum di Londra.

"Questi testi hanno un'influenza importante sul movimento orbitale della cometa nell'antico passato", un documento di ricerca (si apre in una nuova scheda) sulla rivista Nature ha notato le tavolette.

Questa parte dell'arazzo di Bayeux mostra la cometa di Halley durante la sua apparizione nel 1066. (Credito immagine: dominio pubblico)

Si pensa anche che un'altra apparizione della cometa nel 1301 possa aver ispirato la rappresentazione della Stella di Betlemme da parte del pittore italiano Giotto in "L'Adorazione dei Magi", secondo l'enciclopedia Britannica.

L'apparizione più famosa di Halley avvenne poco prima dell'invasione dell'Inghilterra nel 1066 da parte di Guglielmo il Conquistatore. Si dice che William credesse che la cometa annunciasse il suo successo. In ogni caso, la cometa è stata collocata sull'arazzo di Bayeux che racconta l'invasione in onore di William.

Gli astronomi di quei tempi, tuttavia, vedevano ogni apparizione della cometa di Halley come un evento isolato. Le comete erano spesso previste come un segno di grande disastro o cambiamento.

Anche quando Shakespeare scrisse la sua commedia "Julius Caesar" intorno al 1600, appena 105 anni prima che Edmond Halley calcolasse che la cometa ritorna più e più volte, includeva una frase ormai famosa che separava le comete come araldi: "Quando muoiono i mendicanti non ci sono comete visto; i cieli stessi bruciano la morte dei principi».

Alla scoperta della cometa di Halley

Tuttavia, l'astronomia iniziò a cambiare rapidamente all'epoca di Shakespeare. Molti astronomi del suo tempo credevano che la Terra fosse il centro del sistema solare, ma Nicolaus Copernicus, morto circa 20 anni prima della nascita di Shakespeare, pubblicò scoperte che mostravano che il centro era in realtà il sole.

Ci sono volute diverse generazioni prima che i calcoli di Copernico prendessero piede nella comunità astronomica, ma quando lo fecero fornirono un modello potente per come gli oggetti si muovono nel sistema solare e nell'universo.

Edmond Halley

Passarono gli anni e la cometa apparve nel 1531, 1607 e 1682. Halley suggerì che la stessa cometa potesse tornare sulla Terra nel 1758. Halley non visse abbastanza a lungo per vederne il ritorno (morì nel 1742), ma il suo lavoro ispirò altri a nominare la cometa dopo di lui.

In ogni successivo viaggio verso il sistema solare interno, gli astronomi sulla Terra giravano i loro telescopi verso il cielo per osservare l'avvicinarsi di Halley.

Questa foto della cometa di Halley è stata scattata dal russo Vega 2 This Webcraft, una delle due sonde sovietiche (Vega 1 era l'altra) per incontrarsi con la cometa durante il suo viaggio del 1986 attraverso il sistema solare nel marzo 1986. L'approccio più vicino di Vega 1 ad Halley erano 8890 km mentre Vega 2 ha avuto un incontro ravvicinato a 8030 km. (Credito immagine: ESA)

Il passaggio della cometa nel 1910 è stato particolarmente spettacolare, poiché la cometa ha volato a circa 13,9 milioni di miglia (22,4 milioni di chilometri) dalla Terra, che è circa un quindicesimo della distanza tra la Terra e il sole. In quell'occasione, la cometa di Halley è stata catturata per la prima volta dalla telecamera.

Secondo il biografo Albert Bigelow Paine, lo scrittore Mark Twain disse nel 1909: "Sono entrato con la cometa di Halley nel 1835. Arriverà di nuovo l'anno prossimo e mi aspetto di uscire con essa". Twain morì il 21 aprile 1910, un giorno dopo il perielio, quando la cometa emerse dal lato opposto del sole.

Comete di Halley

Esiste un gruppo di comete chiamate "comete della famiglia Halley" (HFC) perché sembrano condividere le stesse caratteristiche orbitali di Halley, incluso l'essere molto inclini alle orbite della Terra e di altri pianeti del sistema solare. Tuttavia, questa famiglia ha una gamma di inclinazioni, che spinge altri astronomi a suggerire che potrebbero avere un'origine diversa da quella di Halley.

Alcuni suggeriscono che queste comete potrebbero essersi evolute da membri della Nube di Oort o da Centauri (oggetti che generalmente hanno un approccio più vicino tra Giove e la Fascia di Kuiper). In alternativa, gli HFC potrebbero provenire da qualche parte appena oltre Nettuno.

Invio di questo Webcraft alla cometa di Halley

Quando la cometa di Halley è arrivata sulla Terra nel 1986, è stata la prima volta che abbiamo potuto inviare questo Webcraft per osservarlo da vicino.

È stato un evento fortunato, poiché la cometa ha finito per essere deludente nelle osservazioni dalla Terra. Quando la cometa si avvicinò più vicino al sole, si trovava sul lato opposto di quella stella rispetto alla Terra, rendendola un oggetto debole e distante, a circa 39 milioni di miglia (63 milioni di km) dalla Terra.

Diversi This Webcraft hanno compiuto con successo il viaggio verso la cometa. Questa flotta di This Webships è talvolta soprannominata "Halley Armada". Due sonde congiunte sovietico/francese (Vega 1 e 2) volavano nelle vicinanze, con una di esse che catturava per la prima volta le immagini del nucleo, o "cuore", della cometa.

L'imbarcazione Giotto della European This Web Agency si è avvicinata ancora di più al nucleo, restituendo spettacolari immagini alla Terra. Il Giappone ha inviato due proprie sonde (Sakigake e Suisei) che hanno anche ottenuto informazioni su Halley.

Anche l'International Cometary Explorer della NASA (già in orbita dal 1978) ha catturato immagini di Halley, scattando le sue foto da 17,3 milioni di miglia (28 milioni di km) di distanza.

"Era inevitabile che questa cometa più famosa di tutte ricevesse un'attenzione senza precedenti, ma l'effettiva entità dello sforzo ha sorpreso anche la maggior parte di coloro che vi sono coinvolti", ha osservato la NASA in un resoconto dell'evento.

Anche gli astronauti a bordo della missione STS-51L di Challenger avrebbero dovuto osservare la cometa. Ma, purtroppo, non hanno mai avuto la possibilità. La navetta esplose circa due minuti dopo il lancio, il 28 gennaio 1986, a causa di un malfunzionamento del razzo, uccidendo tutti e sette gli astronauti a bordo.

Ci vorranno decenni prima che Halley si avvicini di nuovo alla Terra nel 2061, ma nel frattempo puoi vedere i suoi resti ogni anno. La pioggia di meteoriti orionidi, generata dai frammenti di Halley, si verifica ogni anno ad ottobre. Halley ha anche prodotto una doccia a maggio, chiamata Eta Aquarids.

Quando le spazzate di Halley dalla Terra nel 2061, la cometa sarà dalla stessa parte del Sole della Terra e sarà molto più luminosa rispetto al 1986. Almeno uno studio ha sottolineato che è difficile prevedere l'orbita di Halley su una scala maggiore di 100 anni e che la cometa potrebbe entrare in collisione con un altro oggetto (o essere espulsa dal sistema solare) in appena 10.000 anni, sebbene non tutti gli scienziati siano d'accordo con l'ipotesi.

Quando Halley tornerà nelle vicinanze della Terra, un astronomo ha predetto che potrebbe essere luminoso quanto la magnitudine apparente -0,3. Questo è relativamente luminoso, ma non sarà l'oggetto più luminoso per gli osservatori del cielo poiché sarà ben al di sotto di quello della stella più luminosa del cielo terrestre: Sirio, a magnitudine -1,4 vista dalla Terra.

Anche se passeranno decenni prima di poter inviare un altro This Webcraft alla cometa di Halley, ci sono molte altre missioni che hanno studiato le comete da vicino. Tra il 2014 e il 2016, ad esempio, la sonda Rosetta ha esaminato da vicino la cometa 67P/ChuryumovGerasimenko e ha effettuato confronti con altre comete.

Una delle sue scoperte chiave è stata la scoperta che la cometa 67P aveva un diverso tipo di acqua (in particolare, un diverso rapporto deuterio-idrogeno) rispetto a quello che si vede sulla Terra. Negli anni '80, esami simili di Halley da parte della sonda Giotto hanno anche mostrato che Halley ha un rapporto D-H diverso nella sua acqua rispetto alla Terra.

Altre importanti missioni cometarie includono Stardust della NASA (che ha catturato campioni della cometa 81P/Wild e li ha restituiti sulla Terra), Deep Impact della NASA (che ha deliberatamente inviato un dispositivo di simulazione in 9P/Tempel il 4 luglio 2005) e Philae della European This Web Agency (che è atterrato sulla cometa 67P nel 2014.)

Questa pagina di riferimento è stata aggiornata l'11 gennaio 2022 dallo scrittore senior di This Web.com Chelsea Gohd.

Risorse addizionali

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