Comete: fatti sulle “palle di neve sporche” di questo web

Le comete sono corpi ghiacciati di gas congelati, rocce e polvere lasciati dalla formazione del sistema solare circa 4,6 miliardi di anni fa. Orbitano attorno al sole in orbite altamente ellittiche che possono richiedere centinaia di migliaia di anni per essere completate.

Quando una cometa si avvicina al sole, si riscalda molto rapidamente facendo sì che il ghiaccio solido si trasformi direttamente in gas attraverso un processo chiamato sublimazione, secondo il Lunar and Planetary Institute (si apre in una nuova scheda). Il gas contiene vapore acqueo, monossido di carbonio, anidride carbonica e altre sostanze in traccia e alla fine viene trascinato nella caratteristica coda della cometa.

Gli scienziati a volte chiamano le comete palle di neve sporche o palle di polvere innevate, a seconda che contengano più materiale di ghiaccio o detriti rocciosi secondo la NASA (si apre in una nuova scheda).

Secondo la NASA, a settembre 2021, il numero attuale di comete conosciute (si apre in una nuova scheda) è 3.743. Anche se si pensa che altri miliardi siano in orbita attorno al sole oltre Nettuno (si apre in una nuova scheda) nella fascia di Kuiper (si apre in una nuova scheda) e la lontana nuvola di Oort (si apre in una nuova scheda) ben oltre Plutone (si apre in una nuova scheda).

Di tanto in tanto, una cometa attraversa il sistema solare interno; alcuni lo fanno regolarmente, altri solo una volta ogni pochi secoli. Molte persone non hanno mai visto una cometa, ma coloro che l'hanno vista non dimenticheranno facilmente lo spettacolo celeste.

Di cosa è fatta una cometa?

Una cometa è costituita principalmente da un nucleo, una chioma, un involucro di idrogeno, polvere e code di plasma. Gli scienziati analizzano questi componenti per conoscere le dimensioni e la posizione di questi corpi ghiacciati, secondo l'ESA (si apre in una nuova scheda).

Nucleo

Il nucleo della cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko ripreso dalla telecamera ad angolo stretto OSIRIS di Rosetta da una distanza di 177 miglia (285 km). (Credito immagine: ESA/Rosetta/MPS per OSIRIS Team MPS/UPD/LAM/IAA/SSO/INTA/UPM/DASP/IDA) (si apre in una nuova scheda)

Il nucleo è il nucleo solido di una cometa costituito da molecole congelate tra cui acqua, monossido di carbonio, anidride carbonica, metano e ammoniaca, nonché altre polveri di molecole inorganiche e organiche. Secondo l'ESA, il nucleo di una cometa è solitamente di circa 10 chilometri di diametro o meno (si apre in una nuova scheda).

Coma

Quando una cometa si avvicina al sole, il ghiaccio sulla superficie del nucleo inizia a trasformarsi in gas, formando una nuvola attorno alla cometa nota come coma. Secondo il sito web scientifico howstuffworks.com (si apre in una nuova scheda) il coma è spesso 1.000 volte più grande del nucleo.

Involucro di idrogeno

Intorno al coma c'è un involucro di idrogeno che può essere lungo fino a 6,2 milioni di miglia (10 milioni di chilometri) ed è costituito da atomi di idrogeno secondo l'ESA (si apre in una nuova scheda). Man mano che la cometa si avvicina al sole, l' involucro dell'idrogeno diventa più grande (si apre in una nuova scheda).

Code

La cometa C/1995 01 Hale-Bopp è stata catturata il 14 marzo 1997. In questa immagine puoi vedere la coda di polvere che si estende a destra mentre la coda di ioni blu punta lontano dal sole. (Credito immagine: ESO/E. Slawik) (si apre in una nuova scheda)

Esistono due tipi principali di code di comete, polvere e gas. Le code delle comete sono modellate dalla luce solare e dal vento solare e puntano sempre lontano dal sole secondo la Swinburne University of Technology (si apre in una nuova scheda).

Secondo la NASA, le code delle comete si allungano man mano che una cometa si avvicina al sole e possono arrivare a milioni di miglia (si apre in una nuova scheda). La coda di polvere si forma quando il vento solare spinge piccole particelle nella chioma in un percorso curvo allungato. Considerando che la coda ionica è formata da molecole di gas caricate elettricamente.

Le code delle comete possono spruzzare i pianeti, come è avvenuto nel 2013 (si apre in una nuova scheda) con l'incontro ravvicinato della cometa Siding Spring con Marte.

Possiamo vedere un certo numero di comete ad occhio nudo quando passano vicino al sole perché le loro chime e le loro code riflettono la luce solare o addirittura brillano a causa dell'energia che assorbono dal sole. Tuttavia, la maggior parte delle comete è troppo piccola o troppo debole per essere vista senza un telescopio.

Le comete lasciano dietro di loro una scia di detriti che possono portare a sciami di meteoriti sulla Terra. Ad esempio, lo sciame meteorico delle Perseidi (si apre in una nuova scheda) si verifica ogni anno tra il 9 e il 13 agosto, quando la Terra passa attraverso l'orbita della cometa Swift-Tuttle (si apre in una nuova scheda).

Orbite della cometa

Gli astronomi classificano le comete in base alla durata delle loro orbite attorno al sole. Le comete di breve periodo impiegano circa 200 anni o meno per completare un'orbita, le comete di lungo periodo impiegano più di 200 anni e le comete di apparizione singola non sono legate al sole (si apre in una nuova scheda), su orbite che le portano fuori il sistema solare, secondo la NASA. Recentemente, gli scienziati hanno anche scoperto comete nella fascia principale degli asteroidi, queste comete della fascia principale potrebbero essere una fonte d'acqua chiave per i pianeti terrestri interni.

Gli scienziati pensano che le comete di breve periodo, note anche come comete periodiche (si apre in una nuova scheda), provengano da una fascia a forma di disco di oggetti ghiacciati nota come Cintura di Kuiper oltre l'orbita di Nettuno, con interazioni gravitazionali con i pianeti esterni che trascinano questi corpi verso l'interno, dove diventano comete attive. Si pensa che le comete di lungo periodo provengano dalla nube di Oort quasi sferica ancora più lontana, che viene trascinata verso l'interno dall'attrazione gravitazionale delle stelle di passaggio. Nel 2017 (si apre in una nuova scheda), gli scienziati hanno scoperto che potrebbero esserci comete di lungo periodo sette volte più grandi di quanto si pensasse in precedenza.

Alcune comete, chiamate sun-grazer, si schiantano direttamente contro il sole o si avvicinano così tanto da rompersi ed evaporare. Alcuni ricercatori (si apre in una nuova scheda) sono anche preoccupati (si apre in una nuova scheda) che anche le comete possano rappresentare una minaccia per la Terra (si apre in una nuova scheda).

La cometa McNaught (cometa C/2006 P1) dietro il monte Paranal nel deserto cileno di Atacama. Questa immagine è stata catturata nel gennaio 2007. La cometa McNaught è stata la cometa più luminosa vista dal 1965 e, in alcuni punti, era visibile anche ad occhio nudo durante il giorno! (Credito immagine: S. Deiries/ESO) (si apre in una nuova scheda)

Dare un nome a una cometa

Le comete prendono generalmente il nome dal loro scopritore. Ad esempio, la cometa Shoemaker-Levy 9 (si apre in una nuova scheda) ha preso il nome perché era la nona cometa di breve periodo scoperta da Eugene e Carolyn Shoemaker e David Levy. Questo Webcraft si è dimostrato molto efficace anche nell'individuare le comete, quindi i nomi di molte comete incorporano i nomi di missioni come SOHO o WISE.

Comete attraverso la storia

Nell'antichità, le comete ispiravano soggezione e allarme, "stelle pelose" simili a spade infuocate che apparivano imprevedibilmente nel cielo. Spesso, le comete sembravano presagi di sventura la più antica mitologia conosciuta, la babilonese "Epopea di Gilgamesh (si apre in una nuova scheda)", descriveva fuoco, zolfo e inondazione con l'arrivo di una cometa, e l'imperatore romano Nerone (si apre in nuova scheda) si salvò dalla "maledizione della cometa" facendo giustiziare tutti i possibili successori al suo trono. Questa paura non era limitata solo al lontano passato nel 1910, le persone a Chicago sigillavano le finestre per proteggersi da quella che pensavano fosse la coda velenosa della cometa.

Per secoli, gli scienziati hanno pensato che le comete viaggiassero nell'atmosfera terrestre (si apre in una nuova scheda), ma nel 1577 le osservazioni fatte dall'astronomo danese Tycho Brahe (si apre in una nuova scheda) hanno rivelato che in realtà viaggiavano ben oltre la luna. Isaac Newton (si apre in una nuova scheda) in seguito scoprì che le comete si muovono in orbite ellittiche di forma ovale attorno al sole e predisse correttamente che avrebbero potuto tornare ancora e ancora.

Gli astronomi cinesi hanno conservato per secoli ampie registrazioni sulle comete, comprese le osservazioni della cometa di Halley (si apre in una nuova scheda) risalenti almeno al 240 aC, annali storici che si sono rivelati risorse preziose per gli astronomi successivi.

Missioni comete

Diverse missioni si sono avventurate verso le comete.

Deep Impact della NASA (si apre in una nuova scheda) ha fatto scontrare un dispositivo di simulazione nella cometa Tempel 1 (si apre in una nuova scheda) nel 2005 e ha registrato la drammatica esplosione che ha rivelato la composizione interna e la struttura del nucleo. La missione includeva anche un sorvolo della cometa Hartley 2 e il telerilevamento della cometa Garradd durante una missione estesa.

La cometa Tempel 1 67 secondi dopo che l'impattatore Deep Impact della NASA This Webcraft si è schiantato contro la cometa. L'immagine è stata catturata da una telecamera ad alta risoluzione sul velivolo della missione. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/UMD) (si apre in una nuova scheda)

Nel 2009, la NASA ha annunciato che i campioni restituiti dalla cometa Wild 2 durante la missione Stardust (si apre in una nuova scheda) hanno rivelato un elemento costitutivo della glicina vitale. Secondo la NASA, è stata la prima volta che un amminoacido è stato trovato in una cometa (si apre in una nuova scheda).

Nel 2014, Rosetta This Webcraft della European This Web Agency (si apre in una nuova scheda) è entrata in orbita attorno alla cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko (si apre in una nuova scheda). Il lander Philae è atterrato il 12 novembre 2014. Tra le molte scoperte della missione Rosetta c'è stata la prima rilevazione di molecole organiche sulla superficie di una cometa (si apre in una nuova scheda); una strana canzone della cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko (si apre in una nuova scheda); le possibilità che la forma strana della cometa possa essere dovuta alla sua rotazione (si apre in una nuova scheda) o al risultato di due comete che si fondono insieme (si apre in una nuova scheda); e il fatto che le comete possono possedere una parte esterna dura e croccante e una parte interna fredda ma morbida, proprio come il gelato fritto. Il 30 settembre 2016 (si apre in una nuova scheda), Rosetta si è schiantata intenzionalmente sulla cometa, terminando la sua missione.

Il 19 giugno 2019, l'ESA ha selezionato la missione Comet Interceptor (si apre in una nuova scheda) come ultima missione "veloce" o di classe F. La nuova missione intercetterà una cometa non ancora scoperta mentre entrerà nel sistema solare interno. La missione consiste in tre This Webcraft che cattureranno istantanee della cometa da diverse angolazioni, creando un profilo 3D dell'oggetto e caratterizzandone superficie, composizione, forma e struttura. L'intercettore di comete dovrebbe essere lanciato (si apre in una nuova scheda) nel 2028 secondo l'ESA.

Comete famose

La cometa di Halley (si apre in una nuova scheda) è probabilmente la cometa più famosa al mondo, anche raffigurata nell'arazzo di Bayeux che raccontava la battaglia di Hastings del 1066. Diventa visibile ad occhio nudo circa ogni 75 anni quando si avvicina al sole. Quando la cometa di Halley sfrecciò vicino alla Terra nel 1986, cinque This Webcraft la sorvolarono e raccolsero dettagli senza precedenti, avvicinandosi abbastanza da studiarne il nucleo, che normalmente è nascosto dalla chioma della cometa.

La cometa a forma di patata, lunga 9 miglia (15 km) contiene parti uguali di ghiaccio e polvere, con circa l'80% del ghiaccio costituito da acqua e circa il 15% da monossido di carbonio congelato. I ricercatori ritengono che altre comete siano chimicamente simili alla cometa di Halley. Il nucleo della cometa di Halley era inaspettatamente nero estremamente scuro, la sua superficie, e forse quella della maggior parte delle altre, è apparentemente ricoperta da una crosta nera di polvere sulla maggior parte del ghiaccio, e rilascia gas solo quando i buchi in questa crosta espongono il ghiaccio al sole .

La cometa Shoemaker-Levy 9 si è scontrata in modo spettacolare con Giove (si apre in una nuova scheda) nel 1994, con l'attrazione gravitazionale del pianeta gigante che ha lacerato la cometa per almeno 21 impatti visibili (si apre in una nuova scheda). La più grande collisione ha creato una palla di fuoco che si è innalzata a circa 1.800 miglia (3.000 km) sopra le cime delle nubi di Giove, nonché una gigantesca macchia oscura di oltre 7.460 miglia (12.000 km) delle dimensioni della Terra e si stima che sia esplosa con il forza di 6.000 gigatonnellate di tritolo.

Frammenti sparsi della cometa Shoemaker-Levy 9 sono stati catturati il ​​17 maggio 1994 dall'Hubble This Web Telescope. I frammenti hanno colpito Giove nel luglio 1994. (Credito immagine: NASA/ESA/H. Weaver e E. Smith (STSci)) (si apre in una nuova scheda)

Una cometa relativamente recente e altamente visibile è stata Hale-Bopp (si apre in una nuova scheda), che nel 1997 si trovava entro 122 milioni di miglia (197 milioni di km) dalla Terra. Il suo nucleo insolitamente grande emetteva una grande quantità di polvere e gas stimati a circa Da 18 a 25 miglia (da 30 a 40 km) di diametro sembravano luminosi ad occhio nudo.

La cometa ISON (si apre in una nuova scheda) avrebbe dovuto dare uno spettacolo spettacolare nel 2013. Tuttavia, il sun-grazer non è sopravvissuto al suo incontro ravvicinato con il sole ed è stato distrutto nel dicembre dello stesso anno.

Nel 2021, gli scienziati hanno scoperto quella che potrebbe essere la cometa più grande mai vista (si apre in una nuova scheda). La cometa C/2014 UN271 o Bernardinelli-Bernstein dopo che i suoi scopritori, lo studente laureato dell'Università della Pennsylvania Pedro Bernardinelli e l'astronomo Gary Bernstein, sono stati ufficialmente designati come cometa (si apre in una nuova scheda) il 23 giugno. Gli astronomi stimano che questo corpo ghiacciato abbia un diametro di 62 miglia a 124 miglia (da 100 km a 200 km), rendendolo circa 10 volte più largo di una tipica cometa. La cometa farà il suo più vicino avvicinamento al nostro pianeta nel 2031 ma rimarrà a una certa distanza anche allora.

Segnalazione aggiuntiva di Nola Taylor Redd, collaboratore di questo Web.com.

Risorse addizionali

  • Guarda questa breve animazione di European This Web Agency: Life of a Comet. (si apre in una nuova scheda)
  • Esplora le attuali e precedenti missioni della cometa della NASA. (si apre in una nuova scheda)
  • Scopri perché le comete sono obiettivi importanti per le missioni di questo Web. (si apre in una nuova scheda)
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