Contellazione Aquarius: fatti sul portatore d’acqua

L'Acquario è una costellazione dello Zodiaco e una delle più antiche costellazioni documentate. L'Acquario è stato registrato nel II secolo dall'astronomo greco Tolomeo. Il suo nome significa "portatore di coppa" o "portatore d'acqua" in latino.

Localizzazione dell'Acquario

L'Acquario è la decima costellazione più grande del cielo; è distribuito su 980 gradi quadrati. Tuttavia, non ci sono stelle particolarmente luminose nella costellazione e può essere difficile da vedere ad occhio nudo.

La costellazione può essere vista in primavera nell'emisfero australe e in autunno nell'emisfero settentrionale.

  • Ascensione Retta: 22,71 ore
  • Declinazione: -10,19 gradi
  • Visibile: tra 65 gradi e -90 gradi
  • Più visti: nel mese di ottobre alle 21:00

L'Acquario si trova vicino ad altre costellazioni legate all'acqua: Cetus (la balena), Pesci (il pesce), Delphinus (il delfino) ed Eridano (il fiume), in quella che viene spesso definita la sezione acquatica o marina del cielo.

Stelle e oggetti notevoli

La stella più brillante della costellazione dell'Acquario è una rara supergigante gialla nota come beta Aquarii, nota anche come Sadalsuud. Si trova a 600 anni luce di distanza e ha una magnitudine di 2,9, che è bassa.

Alpha Aquarii, o Sadalmelik, è una stella gigante situata a 760 anni luce dalla Terra e ha una magnitudine di 2,95. Situata a 158 anni luce dalla Terra, gamma Aquarii, o Sadachbia, ha una magnitudine 3,8. Zeta Aquarii è al centro della configurazione a forma di Y che forma la giara dell'Acquario. Le altre stelle nell'asterismo che formano il vaso sono gamma, pi ed eta Aquarii. Il flusso d'acqua è composto da più di 20 stelle, che termina con Fomalhaut.

L'Acquario comprende un certo numero di nebulose planetarie, tra cui NGC 7009, una delle più luminose del cielo. Conosciuta anche come la Nebulosa di Saturno perché ha un anello che ricorda Saturno ed è stata osservata per la prima volta nel 1782 da Sir William Herschel, un astronomo britannico di origine tedesca.

L'Acquario vanta anche la più vicina di tutte le nebulose planetarie NGC 7293, ovvero la Nebulosa Elica che dista solo 400 anni luce dalla Terra.

TRAPPIST-1 ed esopianeti

L'Acquario ospita anche la stella ultracool TRAPPIST-1, che dista solo 40 anni luce dalla Terra (circa 10 volte la distanza dal nostro pianeta al sistema stellare più vicino, Alpha Centauri). Nel 2017, gli astronomi hanno annunciato che la stella ne ospita almeno sette esopianeti, tutti mondi delle dimensioni della Terra che probabilmente sono anche rocciosi. Molti di questi pianeti orbitano nella regione abitabile della stella, che è definita come la zona in cui l'acqua potrebbe esistere sulla superficie dei pianeti (a seconda di parametri come l'atmosfera del pianeta).

Poiché TRAPPIST-1 è grande circa l'8% del sole, ciò significa che la sua zona abitabile è molto più vicina alla stella; in altre parole, i pianeti devono rannicchiarsi vicini affinché l'acqua liquida scorra sulle loro superfici. I sette mondi scoperti finora orbitano tutti più vicini alla loro stella madre di quanto Mercurio orbita attorno al sole nel nostro sistema solare.

I pianeti sono stati scoperti per la prima volta attorno a questa stella utilizzando il Transiting Planets and Planetesimals Small Telescope (TRAPPIST) del Cile nel 2010. Sono state eseguite osservazioni di follow-up con osservatori come il Very Large Telescope (VLT) in Cile e lo Spitzer This Web Telescope della NASA, ma gli astronomi affermano che per uno sguardo più dettagliato potrebbe essere necessario attendere fino a quando il James Webb This Web Telescope della NASA (previsto per il lancio nel 2019) potrà esaminare il sistema.

Gli astronomi stanno usando TRAPPIST-1 come trampolino di lancio per comprendere meglio la proliferazione di pianeti rocciosi delle dimensioni della Terra in tutto l'universo, insieme alle osservazioni di altri telescopi come Kepler, un prolifico telescopio per la caccia ai pianeti che ha trovato migliaia di esopianeti dal suo lancio in 2009.

Mitologia

In astrologia, che non è una scienza, l'Acquario è l'undicesimo segno dello zodiaco e rappresenta i nati tra il 20 gennaio e il 18 febbraio.

I Greci legarono questa costellazione a Ganimede, il coppiere degli dei. Secondo la tradizione, Ganimede era un giovane di bell'aspetto che era l'oggetto dell'affetto di Zeus e fu portato sul Monte Olimpo, dove servì come coppiere degli dei e gli fu concessa l'eterna giovinezza.

L'Acquario ha anche vari significati e associazioni in altre culture. Gli astronomi babilonesi hanno identificato la costellazione come rappresentante del dio Ea, o "Il Grande", che era spesso raffigurato con un vaso traboccante. Nell'antico Egitto, si diceva che la giara portatrice d'acqua causasse lo straripamento primaverile del Nilo quando veniva immerso nel fiume. Gli astronomi cinesi consideravano il "flusso" come un soldato.

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