Cosa sono le classifiche delle stelle?

Con il loro aspetto unico e leggermente misterioso, le mappe stellari tentano di catturare ciò che vediamo e ciò che sappiamo del cielo notturno. Gli stili si sono evoluti nel tempo, dalle elaborate mappe decorate di secoli fa ai nitidi grafici generati dal computer di oggi.

Come utilizzare una mappa stellare

È probabile che una mappa stellare mensile di una rivista, di un giornale o di un museo abbia la forma di un'area circolare costellata di punti che rappresentano le stelle disposte come appaiono nel cielo. Il centro del grafico mostra le stelle che si trovano direttamente sopra la testa. Il bordo esterno rappresenta l'orizzonte, etichettato con le direzioni nord, sud, est e ovest.

Per abbinare il cielo, la carta deve essere tenuta sopra la testa, con l'indicatore nord della carta che punta a nord. E deve essere un grafico che è stato creato per il mese in cui ti trovi. Di solito ci sarà una nota con il grafico che spiega l'ora della notte in cui corrisponde meglio, ad esempio, più tardi la sera all'inizio del mese e prima sera a fine mese.

Anche popolari sono le ruote cerca-stelle, o planisferi, che possono essere regolate per qualsiasi data e ora. Si tratta di dispositivi a due strati, con un grande grafico a cerchio intero sotto una copertura che ha una finestra ovale. Il grafico di sfondo include tutte le stelle visibili durante l'anno, ma la finestra mostra solo quelle stelle che si trovano sopra l'orizzonte in una data e ora particolari. Ruota il grafico di sfondo attorno a un perno, osservando i numeri sui bordi finché non hai la data corrente allineata con l'ora corrente. Quindi la finestra mostra quelle stelle che puoi aspettarti di vedere.

Le mappe stellari sono specifiche per periodo dell'anno e posizione. Il centro del grafico mostrerà le stelle che si trovano direttamente sopra la testa. (Credito immagine: futuro) (si apre in una nuova scheda)

Elementi di una mappa stellare

Qualunque sia il formato, i creatori di grafici stellari hanno una serie di scelte:

  • Sfondo scuro o bianco? Uno sfondo nero o blu scuro, con punti bianchi per le stelle, sembra più naturale. Ma uno sfondo bianco con punti neri per le stelle è più facile da stampare e consente all'utente di scrivere note proprie.
  • Righe o non righe? Le linee guida possono collegare le stelle in forme che guidano l'occhio da una stella all'altra. L'Orsa Maggiore, il Grande Quadrato di Pegaso, le tre stelle della Cintura di Orione e altre forme sono tradizionali e di uso frequente. Ma sei libero di inventare diverse figure stilizzate se ti aiutano a trovare la tua strada.
  • Quanto è grande e quanto piccolo fare i punti stellari? I punti grandi suggeriscono stelle più luminose, i punti piccoli quelli più deboli. È un'arte trovare una serie graduale di punti stellari che dia un'impressione accurata della gamma di luminosità nel cielo reale.

Ecco un esempio di una mappa stellare per aprile 2020 nell'emisfero settentrionale. (Credito immagine: Tutto su questo Web/Futuro) (si apre in una nuova scheda)

  • Figure della costellazione o nessuna? Alcune mappe stellari, in particolare quelle dal 1600 all'inizio del 1800 come quelle che potresti trovare nei libri d'arte o come oggetti decorativi vintage (si apre in una nuova scheda), raffigurano una festa selvaggia di figure mitologiche, da Andromeda alla Vulpecula, che nuotano nel cielo. Alcuni sono memorabili, ma molti sono sconcertanti. Ad esempio, la forma di Orione non è difficile da immaginare nello schema delle costellazioni di due stelle della spalla, tre stelle della cintura e due stelle per i piedi o le ginocchia. Ma cercare di far uscire l'Orsa Maggiore, l'Orsa Maggiore, dall'Orsa Maggiore e dalle stelle circostanti, può essere frustrante.

    In un popolare libro di astronomia pubblicato nel 1842, "The Sidereal Heaven and Other Subjects Connected with Astronomy" (Edward C. Biddle, 1842), l'autore Thomas Dick descrive i disegni di costellazioni mitologiche come "figure grottesche e incongrue significano, oggetti ridicoli e immaginari". A partire dal 20° secolo, le mappe stellari di solito omettevano le figure mitologiche a favore delle figure stilizzate, o i confini in linea retta tra le costellazioni concordati dall'Unione Astronomica Internazionale nel 1930.

  • Pianeti o no? Mercurio, Venere, Marte, Giove e Saturno sembrano stelle luminose se visti dalla Terra. Possono apparire ovunque in una fascia che avvolge tutto il cielo chiamata zodiaco. Se viene creata una mappa stellare per un mese particolare in un anno particolare, potrebbe mostrare le posizioni dei pianeti per quel mese.

Le mappe a cerchio completo allungano inevitabilmente le costellazioni vicino ai bordi, proprio come le mappe della Terra allungano i continenti remoti. (Ad esempio, le mappe del mondo rettangolari che utilizzano la proiezione di Mercatore fanno sembrare l'Antartide e la Groenlandia molto più grandi di quanto non siano.)

Per ridurre la distorsione, i cartografi celesti possono creare grafici di sezioni del cielo. Lo Star Atlas di Norton, che ha attraversato 18 edizioni dal 1910, ha diviso il cielo in spicchi, come segmenti di un'arancia, ogni segmento copre circa un quinto del cielo con poca distorsione. Gli atlanti stellari per gli astronomi dilettanti seri includono grandi grafici che ingrandiscono porzioni di cielo ancora più piccole.

Un inizio stellare volato sulla superficie lunare sull'Apollo 11 firmato dall'astronauta Buzz Aldrin. (Credito immagine: NASA/Apollo Lunar Surface Journal) (si apre in una nuova scheda)

Mappe stellari per la navigazione

Le mappe stellari servono anche come seri strumenti professionali utilizzati dai navigatori in mare. Se l'infrastruttura satellitare del Global Positioning System si guasta, un navigatore addestrato o un quartiermastro addestrato può rivolgersi alla tradizionale navigazione celeste, consultando una carta senza fronzoli che identifica 58 brillanti stelle di navigazione. Il navigatore selezionerà una di queste stelle, misurerà la sua direzione e la sua altezza sopra l'orizzonte, annoterà l'ora esatta, quindi eseguirà quei numeri attraverso un calcolo che fornisce la latitudine e la longitudine della nave.

Nelle missioni lunari Apollo, gli astronauti trasportavano carte che identificavano le stelle luminose della navigazione, avvistandole per mettere a punto il sistema di controllo dell'assetto di This Webcraft. Nel 2018, gli astronauti della International This Web Station hanno testato le tecniche di avvistamento delle stelle come procedura di riserva per le missioni future, ha riferito la NASA.

Stai certo che se i sistemi high-tech falliscono, le stelle saranno ancora lì per coloro che sanno come usarli.

Risorse addizionali:

  • Esplora strani e bellissimi libri di astronomia illustrati dell'epoca di Galileo in una mostra online delle biblioteche dell'Università dell'Oklahoma.
  • Scopri l'antica visione cinese delle stelle dalla British Library.
  • Leggi una discussione su come la navigazione celeste polinesiana è stata ritratta in un film Disney.
  • Fai una visita virtuale all'Adler Planetarium di Chicago per vedere la loro collezione di mappe stellari storiche e altri strumenti astronomici.

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