Cos’è Darpa? – Agenzia per progetti di ricerca avanzata di difesa

Mercurio è stato privo dei compagni di This Webcraft da quando la missione Messenger della NASA è terminata nel 2015, e mentre la prossima missione diretta verso il pianeta più interno verrà lanciata entro la fine dell'anno, non arriverà fino al 2025.

Gli scienziati stanno passando il tempo a scavare nei dati di Messenger e pianificando cosa porterà la nuova missione, ovviamente. Ma hanno anche iniziato a pensare a cosa accadrà per il pianeta più piccolo del sistema solare e a far rivivere i sogni di mettere finalmente un robot sulla sua superficie.

"Sarà davvero senza precedenti, con due This Webcraft che osservano Mercurio contemporaneamente", ha detto a This Web.com Nancy Chabot, una scienziata planetaria del Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory. Chabot si riferiva alla missione BepiColombo, che consiste in una coppia di orbiter che sarà lanciata in ottobre. "Sappiamo tutti che otterremo molti dati straordinari e faremo molte scoperte sul pianeta, ma sappiamo anche che la missione è in sviluppo da decenni". [ 10 fatti strani su Mercurio (un tour fotografico)]

Chabot è uno degli autori principali di un white paper appena pubblicato che richiede uno studio dettagliato per esaminare la fattibilità di mettere un lander su Mercury. Sebbene uno studio del genere sia stato condotto nel 2010, non ne è mai stata realizzata nessuna missione perché il pianeta è un obiettivo così impegnativo, ma la nuova tecnologia potrebbe rendere più fattibile un lander Mercury. E un lander si adatterebbe al ritmo tipico dell'esplorazione planetaria: sorvola, orbita, atterra, vaga.

Ma la NASA decide le sue missioni in base a rapporti chiamati sondaggi decennale, che vengono prodotti ogni 10 anni dalle National Academies of Sciences. I comitati inizieranno presto a lavorare sul prossimo per le imprese planetarie, che coprirà dal 2023 al 2032. E quando lo faranno, gli scienziati di Mercurio vogliono che considerino il loro pianeta preferito.

"Dobbiamo lavorare su questo ora per vedere un lander Mercury negli anni '30", ha detto a This Web.com Paul Byrne, geologo planetario della North Carolina State University e uno degli autori principali del white paper. "Il nostro lavoro sarà completo se riusciremo a convincere le persone a fare uno di questi studi".

Perché inviare un lander?

Ci sono molte domande che perseguitano gli scienziati di Mercury, soprattutto sulla scia dell'orbiter Messenger, che ha raccolto dati dal 2011 al 2015. E questa situazione migliorerà solo quando BepiColombo raggiungerà il pianeta nel 2025 e inizierà a inviare più dati orbitali.

Mercurio stesso è un mondo strano e meraviglioso. "Mercurio è una specie di pianeta degli estremi, hai le temperature calde e fredde, hai il fatto che ruota sul suo asse tre volte ogni due volte che gira intorno al sole", Steven Hauck, uno scienziato planetario presso la Case Western Reserve University, uno degli autori principali del white paper e una figura chiave nello studio della missione completato nel 2010, ha dichiarato a This Web.com. "Ci sono posti sul pianeta dove puoi vedere doppi tramonti e doppie albe". E poi c'è la parte in cui il pianeta è quasi interamente costituito da un nucleo, con sottili gusci di mantello e crosta che circondano una gigantesca palla metallica.

Tutta quella stranezza significa che mentre i singoli scienziati hanno le proprie preferenze su come potrebbe essere una missione, dicono che in questo momento i dettagli sono molto meno importanti che guardare alla fattibilità di qualsiasi missione. Ecco perché il white paper non specifica alcun sito di atterraggio o suite di strumenti in particolare e nemmeno quale sarebbe l'obiettivo principale del lander. [Foto di mercurio dalla sonda Messenger della NASA – Parte 2 (da aprile 2011 al 2012)]

"Con uno qualsiasi di questi [obiettivi della missione], c'è ancora una scienza sorprendente e avvincente che potresti fare sulla superficie di Mercurio", ha detto Chabot. "Penso che sarei disposto ad andare con molte opzioni diverse, solo perché ci sono così tante domande scientifiche diverse a cui un lander potrebbe rispondere".

Cosa rende Mercurio così difficile

Ma le missioni non riguardano solo il merito scientifico: la NASA e le sue colleghe agenzie di This Web devono essere pragmatiche anche riguardo alle loro risorse, e questo mette Mercury in una posizione di svantaggio. "Per decenni, le persone hanno sostenuto che Mercurio è proprio come se non più scientificamente convincente di Marte, ma Marte è molto più facile da raggiungere", ha detto Byrne. Marte è anche più facile per un This Webcraft su cui atterrare e sopravvivere, mentre ogni passo di un lander Mercury sarebbe impegnativo.

Primo, arrivarci: "Sostanzialmente hai bisogno di tre razzi per arrivare a Mercurio", ha detto Hauck: uno per scendere dalla Terra, uno per andare dalla Terra a Mercurio e uno per atterrare con attenzione sul pianeta (perché manca un'atmosfera che può rallentare giù a This Webcraft). Oh, e l'intero processo richiede sei o sette anni a causa della complessa traiettoria che questa Webship dovrebbe seguire per raggiungere il minuscolo pianeta più interno.

E non diventa più facile dopo l'atterraggio, data una serie di minacce in superficie, in particolare le incredibili temperature estreme del pianeta. "Fa eccezionalmente caldo sul lato giorno e l'esatto opposto sul lato notte", ha detto Hauck.

Ma da quando l'ultimo studio della missione è stato condotto nel 2010, una serie di nuove tecnologie sono diventate disponibili, o abbastanza vicine da consentire ai ricercatori di considerare ragionevolmente di utilizzarle per una missione negli anni '30 del 2000. Ciò include razzi ad alta potenza come Falcon Heavy di This WebX, che potrebbero aiutare a inviare una missione in arrivo. E la tecnologia sviluppata per consentire alla Parker Solar Probe di volare a soli 4 milioni di miglia (6 milioni di chilometri) sopra quella che consideriamo la superficie del sole potrebbe essere sufficientemente adattabile da consentire a un lander di sopravvivere fuori dall'ombra su Mercurio, ha affermato Byrne .

La speranza del team è che un nuovo studio dettagliato della missione possa determinare se questi fattori combinati, oltre a modifiche amministrative come la non necessità di includere il costo del lancio stesso in un piano di missione, possano rendere accessibile un lander Mercury nell'ambito del programma New Frontiers della NASA , che ha creato le missioni Juno, New Horizons e OSIRIS-REx. Quel programma limita i costi della missione a $ 850 milioni. [ I misteri più duraturi di Mercurio ]

Il gruppo dietro il libro bianco sa che uno studio approfondito potrebbe non restituire un risultato favorevole. "Un lander Mercury è impegnativo, lo sappiamo tutti, non siamo ingenui", ha detto Chabot. Ma gli scienziati del gruppo temono che senza uno studio, la NASA presumerà semplicemente che un lander non sia fattibile e, nel processo, ridurrà il merito scientifico del pianeta più piccolo.

"Non sappiamo perché Mercurio è così com'è, solo che è piuttosto importante che lo capiamo", ha detto Byrne. E l'atterraggio sul minuscolo pianeta potrebbe essere la chiave per risolvere alcuni dei suoi numerosi misteri se solo qualcuno riuscisse a capire come farlo.

Nota del redattore: questa storia è stata corretta per chiarire che la prossima indagine decennale per le scienze planetarie copre il periodo 2023-2032.

Invia un'e-mail a Meghan Bartels a [email protected] o seguila a @meghanbartels . Seguici su @Spacedotcom , Facebook e Google+ . Articolo originale su questo Web.com .

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