Cos’è un equinozio?

Due volte l'anno, il giorno e la notte hanno all'incirca la stessa durata sia nell'emisfero australe che in quello settentrionale. Questo fenomeno è chiamato equinozio, che deriva dalle parole latine "aequus" (uguale) e "nox" (notte).

Cosa provoca un equinozio?

La Terra orbita attorno al Sole, con un'inclinazione di circa 23,5 gradi. Ciò significa che diverse parti del nostro pianeta ricevono più o meno radiazione solare in vari periodi dell'anno, a seconda della posizione del nostro pianeta nella sua orbita.

Per tutti i paesi del mondo, il sole sorge a est e tramonta a ovest. Tuttavia, il sole sembra anche spostarsi a nord per metà dell'anno ea sud per l'altra metà, a seconda di dove ti trovi. Intorno a luglio, l'emisfero settentrionale sperimenta periodi di luce diurna più lunghi mentre l'emisfero meridionale vede periodi di luce diurna più brevi. E, verso dicembre, è vero il contrario, con più ore di luce diurna nell'emisfero australe e meno nell'emisfero settentrionale.

Ma due volte l'anno, a marzo e settembre, l'inclinazione del nostro pianeta si allinea con la sua orbita attorno al sole e la Terra non sembra inclinarsi rispetto al sole, secondo la National Oceanic and Atmospheric Association.

In questo periodo dell'anno, il sole si trova direttamente sopra l'equatore ed entrambi gli emisferi ricevono le stesse ore di luce diurna e notturna. In questi momenti, la linea che divide la notte e il giorno, chiamata terminatore, "linea grigia" o "zona crepuscolare", taglia in due la Terra e attraversa i poli nord e sud.

Tuttavia, giorno e notte non sono ancora esattamente uguali durante un equinozio, secondo EarthSky, sebbene sia molto vicino.

Durante un equinozio, la Terra riceve qualche minuto di luce in più rispetto all'oscurità. Questo perché l'alba si verifica quando la punta del sole supera l'orizzonte e il tramonto è definito come il momento in cui l'altro bordo del sole scompare sotto l'orizzonte. E poiché il sole è un disco piuttosto che una sorgente puntiforme di luce, la Terra vede solo pochi minuti in più di luce in più (piuttosto che oscurità) durante un equinozio. Inoltre, l'atmosfera rifrange la luce solare e continua a viaggiare verso la Terra "notturna" per un breve periodo, anche dopo che il sole è sceso sotto l'orizzonte.

"All'equinozio e per diversi giorni prima e dopo l'equinozio, la durata del giorno varierà da circa 12 ore e 6 minuti e mezzo all'equatore, a 12 ore e 8 minuti a 30 gradi di latitudine, a 12 ore e 16 minuti a 60 gradi di latitudine", secondo il National Weather Service degli Stati Uniti.

Equilux ("luce uguale"), d'altra parte, è il termine per quando giorno e notte sono esattamente uguali. E, a causa del modo in cui vengono definiti l'alba e il tramonto, l'equilibrio si verifica pochi giorni prima dell'equinozio di primavera e pochi giorni dopo l'equinozio d'autunno, secondo il Met Office del Regno Unito.

Quando accadono gli equinozi?

Gli equinozi non si verificano necessariamente lo stesso giorno ogni anno, ma si verificano intorno al 20 marzo e al 23 settembre.

Questi spostamenti di date sono dovuti al fatto che un anno terrestre non è esattamente di 365 giorni: c'è un quarto di giorno in più (6 ore) che si accumula ogni anno, causando lo spostamento della data dell'equinozio. Anche l'orientamento del pianeta verso il sole cambia costantemente, modificando i tempi dell'equinozio.

Gli equinozi segnano l'inizio astronomico della primavera o dell'autunno, a seconda dell'emisfero. Tuttavia, l'inizio meteorologico di queste stagioni è il 1 marzo e il 1 settembre.

Nell'emisfero settentrionale, l'equinozio di marzo annuncia l'inizio della primavera ed è indicato come l'equinozio di primavera o primaverile (il termine primaverile deriva dal termine latino "ver" per primavera). Allo stesso tempo, l'emisfero australe si sposta in autunno. Il contrario è vero a settembre, quando la metà settentrionale del pianeta scende nei mesi più freddi dell'autunno e la metà meridionale entra in primavera.

La Terra non è la sola a vivere gli equinozi. In effetti, ogni pianeta del sistema solare li ha quando l'orbita e l'inclinazione del pianeta rispetto al sole fanno sì che entrambi gli emisferi ricevano quantità di luce all'incirca uguali.

Turisti che guardano il serpente piumato che striscia lungo il tempio di Kukulcan durante l'equinozio il 21 marzo 2011 a Chichn Itz, Messico. (Credito immagine: Shutterstock)

Chi ha scoperto gli equinozi?

Le persone hanno seguito i movimenti del sole per migliaia di anni, spesso incorporando gli equinozi nelle tradizioni culturali e religiose. Per molte civiltà antiche questi cambiamenti solari non solo dettavano l'inizio delle stagioni, ma anche quando piantare e raccogliere i raccolti. In Giappone, entrambi gli equinozi sono giorni festivi tradizionalmente riconosciuti come un giorno per ricordare e adorare gli antenati e i cari che sono morti, secondo l'Accademia giapponese di Coto.

Ci sono anche molti monumenti antichi che segnano gli equinozi. Ad esempio, durante un equinozio al complesso di templi indù di Angkor Wat in Cambogia, il sole sorge direttamente sopra il suo tempio centrale. Il complesso, costruito tra il 1113 e il 1150 d.C., è il più grande monumento religioso del mondo. Nel 1976, gli scienziati hanno pubblicato un resoconto del legame astronomico tra la sua architettura e gli eventi celesti sulla rivista Science.

Inoltre, il tempio Maya di Chihn Itz in Messico, noto come Tempio di Kukulcan (o El Castillo), è dedicato a un dio serpente. Durante l'equinozio, un gioco di luce fa sembrare che un serpente stia scendendo lungo il lato del tempio, viaggiando negli inferi. Secondo una ricerca pubblicata nel Journal of Archaeological Science nel 2018, il tempio è stato costruito tra l'VIII e il XII secolo.

Risorse addizionali:

  • Scopri come costruire a casa un modello di equinozi e solstizi Sole-Terra.
  • Scopri quando si verificherà il prossimo equinozio nel luogo in cui vivi.
  • Dai un'occhiata a cinque antichi siti che si allineano con l'equinozio di primavera.

Bibliografia

  • Juan Antonio Belmonte – Quale equinozio? (si apre in una nuova scheda)
  • NASA/JPL – Abbracciare l'equinozio (si apre in una nuova scheda)
  • Jeen Meeus, Denis Savoie – La storia dell'anno tropicale (si apre in una nuova scheda)
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