Cos’è un pianeta? (E perché Plutone non si adatta alla definizione)

Mentre molte persone possono indicare un'immagine di Giove o Saturno e chiamarlo un "pianeta", la definizione di questa parola è molto più sottile ed è cambiata nel tempo. Molti astronomi hanno deciso una nuova definizione nel 2006 dopo la scoperta di diversi mondi ai margini del sistema solare, una decisione che rimane controversa.

L'Unione Astronomica Internazionale ha definito un pianeta un oggetto che:

  • orbita attorno al sole
  • ha massa sufficiente per essere rotonda, o quasi rotonda
  • non è un satellite (luna) di un altro oggetto
  • ha rimosso detriti e piccoli oggetti dall'area attorno alla sua orbita

L'IAU ha anche creato una nuova classificazione, "pianeta nano", che è un oggetto che soddisfa i criteri planetari tranne per il fatto che non ha ripulito i detriti dal suo quartiere orbitale. Questa definizione significava che Plutone considerava un pianeta all'epoca retrocesso e riclassificato come pianeta nano.

Ma non tutti gli scienziati sono d'accordo con questa classificazione, in particolare dopo che New Horizons This Webcraft ha volato da Plutone nel 2015. The This Webcraft ha rivelato un mondo complesso e pieno di cambiamenti geologici. Ciò includeva montagne che raggiungevano un'altezza di 11.000 piedi (3.500 metri), una regione a forma di cuore soprannominata Tombaugh Regio che contiene ghiaccio di metano e altre sostanze e uno strano terreno increspato di ghiaccio che assomiglia a una pelle di serpente, tra le molte altre caratteristiche Da allora, i membri di il team di New Horizons ha fatto presentazioni scientifiche sostenendo che Plutone è davvero un pianeta. Le nuove scoperte scientifiche continuano a stupire il pubblico, ha affermato Alan Stern nel 2018.

"Penso che le mie due più grandi sorprese siano state le prime, il modo in cui Plutone si è rivelato assolutamente sorprendente come molti diversi tipi di caratteristiche erano in superficie e persino nell'atmosfera", ha detto Stern in un'intervista al podcast della NASA. "C'era qualcosa per tutti. E la seconda scoperta sorprendente è stata quanti membri del pubblico volevano davvero partecipare ed essere parte di questa esplorazione. Ci aspettavamo che sarebbe stata una grande risposta, ma è stata molto più grande di noi pensiero."

Storia planetaria

Il termine "pianeta" deriva originariamente dalla parola greca per "vagabondo". Molte culture antiche osservarono queste "stelle in movimento", ma fu solo con l'avvento del telescopio nel 1600 che gli astronomi furono in grado di osservarle in modo più dettagliato. Piccoli telescopi hanno rivelato che le lune che circondano Giove sono una grande sorpresa per Galileo Galilei (il probabile scopritore) e i suoi oppositori alla Chiesa cattolica, così come gli anelli attorno a Saturno e una calotta glaciale su Marte.

I telescopi hanno anche rivelato l'esistenza di oggetti sconosciuti agli antichi, perché troppo lontani e piccoli per essere individuati ad occhio nudo. Urano fu trovato il 13 marzo 1781 dal prolifico astronomo William Herschel. Cerere fu scoperto tra Marte e Giove nel 1801. Originariamente era classificato come un pianeta, ma in seguito si rese conto che Cerere era il primo di una classe di oggetti chiamati infine asteroidi. Nettuno fu scoperto nel 1846. [ Correlati: Pianeti del Sistema Solare: Ordine degli 8 (o 9) Pianeti ]

Gli astronomi hanno continuato a perlustrare i confini esterni del sistema solare alla ricerca di un grande "Pianeta X" che si credeva disturbasse le orbite di Urano e Nettuno. Mentre queste irregolarità furono successivamente scontate da ulteriori osservazioni, Clyde Tombaugh individuò un oggetto più piccolo nel 1930 oltre l'orbita di Nettuno. Chiamato Plutone, l'oggetto (allora chiamato pianeta) era relativamente piccolo e aveva un'orbita molto eccentrica che a volte lo avvicinava persino al sole di quanto non lo sia Nettuno.

Scoperta di più mondi

Nel sistema solare non è stato trovato nulla di simile alle dimensioni di Plutone per più di due generazioni. Le cose sono cambiate negli anni 2000, quando Mike Brown, un giovane astronomo del California Institute of Technology, era alla ricerca di un progetto di ricerca definitivo e decise di cercare oggetti nel sistema solare esterno.

In rapida successione, Brown e il suo team hanno scoperto diversi grandi "oggetti transnettuniani" o corpi ghiacciati oltre l'orbita di Nettuno. Mentre la scoperta di oggetti ghiacciati che lontani non era inaspettato, la presunta Nube di Oort, il luogo di nascita delle comete, avrebbe dovuto avere trilioni di queste cose, è stata la dimensione a far prestare attenzione agli altri astronomi.

Alcune delle scoperte notevoli di Brown includevano Quaoar; Sedna; Haumea ; Eris e la sua luna, Dysnomia; e Makemake. Tutti sono stati trovati in un periodo di tempo relativamente breve, tra il 2001 e il 2005. Eris (che originariamente era soprannominato "Xena" dopo un popolare programma televisivo dell'epoca) era abbastanza grande che alcuni media lo chiamavano il 10° pianeta.

Voto e implicazioni

Con questa serie di scoperte di fronte a loro, l'Unione Astronomica Internazionale ha trascorso due anni a esaminare le prove e ha convocato un'assemblea generale nel 2006 per votare quale sarebbe la definizione di pianeta. I delegati presenti hanno votato una definizione che escludeva Plutone, Eris e qualsiasi altro oggetto che fosse vicino alla stessa dimensione.

La designazione più recente "pianeta nano" è considerata un oggetto in orbita attorno al sole che è rotondo, o approssimativamente rotondo, ma è più piccolo di Mercurio. L'oggetto può anche trovarsi in un'area con molti altri oggetti in orbita attorno ad esso, ad esempio all'interno della cintura degli asteroidi. Finora l'IAU ha accettato solo cinque oggetti come pianeta nano: Cerere, Plutone, Eris, Makemake e Haumea. Ma ci sono molti altri mondi che potrebbero un giorno essere classificati come pianeti nani in base alle loro caratteristiche, come Quaoar, Sedna, Orcus o Salacia. Sono necessarie ulteriori osservazioni per consolidare le dimensioni di molti sospetti pianeti nani, ad esempio, che è difficile da ottenere poiché sono così lontani nel sistema solare e così piccoli.

Secondo alcuni astronomi, potrebbero esserci fino a 200 pianeti nani nel sistema solare e nella fascia di Kuiper. L'elenco ufficiale delle piante nane dell'IAU mostra una complessa varietà di mondi, la maggior parte dei quali include lune e composizioni superficiali distintive l'una dall'altra.

Anni dopo il voto, tuttavia, ci sono ancora scienziati che si riferiscono a Plutone come a un pianeta. Ad esempio, la NASA ha pubblicato un video all'inizio del 2014 di diversi relatori alla Pluto Science Conference nel luglio 2013 che si riferivano ripetutamente al mondo come a un "pianeta". Inoltre, persone come Alan Stern della NASA presentano regolarmente le loro argomentazioni sul motivo per cui Plutone dovrebbe ancora essere considerato un pianeta, citando problemi con la definizione IAU come i pianeti non ripuliscono mai completamente la zona intorno a loro.

La missione New Horizons su Plutone ha aggiunto più carburante al fuoco, poiché le sue complesse caratteristiche geologiche hanno portato molti scienziati a sostenere che "pianeta" era lo stato più adatto al mondo. I dati di New Horizons sono ancora in fase di analisi e la giuria è in dubbio se la definizione di "pianeta" sarà rivisitata. La missione Dawn della NASA ha anche visitato il pianeta nano Cerere a partire dal 2015, rivelando caratteristiche come una montagna alta 4 miglia (6,5 chilometri) e vari punti luminosi sulla sua superficie.

Le ricerche di mondi sono in corso nel sistema solare esterno, con l'esempio più importante che è la ricerca del "Pianeta Nove". Questo è un pianeta teorico che potrebbe influenzare le orbite degli oggetti nella fascia di Kuiper. Se esistesse, sarebbe più una "super-Terra", quattro volte il diametro del nostro pianeta e 10 volte più massiccia.

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