Cos’è un pianeta nano?

Questo articolo è stato originariamente pubblicato su The Conversation. (si apre in una nuova scheda) La pubblicazione ha contribuito con l'articolo a Expert Voices: Op-Ed & Insights di questo Web.com .

Vahe Peroomian (si apre in una nuova scheda) , Professore di Fisica e Astronomia, USC Dornsife College of Letters, Arts and Sciences

"Cos'è un pianeta nano?" Myranda, 8 anni, Knoxville, Tennessee

La parola "pianeta" deriva dalle antiche parole greche che significano "stella errante". Questo ha senso, perché per migliaia di anni le persone hanno osservato i pianeti cambiare posizione nel cielo notturno a differenza delle stelle, che appaiono fisse e immobili ad occhio nudo.

È così che gli antichi scoprirono cinque dei pianeti: Mercurio, Venere, Marte, Giove e Saturno. Gli astronomi che utilizzano i telescopi trovarono Urano nel 1781, Nettuno nel 1846 e Plutone nel 1930.

Avanzi del sistema solare

Sono uno scienziato di This Web (si apre in una nuova scheda) con una passione per l'astronomia e l'esplorazione del sistema solare. Ho ricevuto il mio dottorato di ricerca in fisica nel 1994, all'incirca nel periodo in cui gli astronomi iniziarono a trovare sempre più oggetti oltre Nettuno, nella fascia di Kuiper. Questo è un posto in Questa Rete che contiene i "residui" del sistema solare corpi ghiacciati particolarmente piccoli.

Tre di quei corpi ghiacciati Eris, Haumea e Makemake sono stati scoperti tra l'inizio e la metà degli anni 2000. Sembravano abbastanza grandi da essere pianeti; tutti hanno all'incirca le stesse dimensioni di Plutone.

Gli astronomi hanno quindi ipotizzato che ci fossero probabilmente molti più di questi corpi ghiacciati nella cintura di Kuiper. Cominciarono a chiedersi: quanti pianeti potremmo finire per identificare nel nostro sistema solare? Venti? Trenta? Cento? Di più?

Rappresentazione artistica del pianeta nano Eris. (Credito immagine: ESO/L.Calada e Nick Risinger)

Pianeta nano definito

Nel 2006, e dopo un lungo dibattito, l'Unione Astronomica Internazionale (si apre in una nuova scheda) ha elaborato una nuova definizione di pianeta. E per la prima volta è stato utilizzato il termine "pianeta nano".

Ecco cosa ha detto l'IAU: un pianeta deve orbitare direttamente intorno al sole. Deve anche essere abbastanza grande da avere una forma fisica rotonda o sferica.

E il pianeta deve "ripulire il suo vicinato". Ciò significa che, a parte le lune che potrebbe avere, il pianeta non può condividere la sua orbita con altri oggetti di dimensioni comparabili.

Un oggetto che soddisfa solo i primi due criteri ma non l'ultimo è ora chiamato pianeta nano.

Un'illustrazione artistica del pianeta nano Haumea, circondato dal suo anello. (Credito immagine: Instituto de Asrofsica de Andaluca)

Plutone è retrocesso

Ecco perché Plutone ha perso il suo status di pianeta (si apre in una nuova scheda) ed è ora classificato come pianeta nano. Ha fallito l'ultimo elemento della lista di controllo, altri corpi ghiacciati della cintura di Kuiper si trovano nel suo percorso orbitale. La decisione, sicuramente controversa, è dibattuta dagli scienziati fino ad oggi (si apre in una nuova scheda).

Nello stesso momento in cui Plutone è stato retrocesso, è stato promosso un altro oggetto del sistema solare. Cerere (si apre in una nuova scheda), un tempo considerato un asteroide, è ora classificato come pianeta nano. Non è affatto vicino alla cintura di Kuiper; invece, Cerere si trova nella fascia principale degli asteroidi (si apre in una nuova scheda), in orbita tra Marte e Giove.

Somma Plutone, Cerere, Eris, Haumea e Makemake e questo porta il numero di pianeti nani nel nostro sistema solare a cinque. Ma quella lista è destinata a crescere. Già centinaia di candidati, quasi tutti nella fascia di Kuiper, soddisfano potenzialmente i criteri per essere un pianeta nano.

Illustrazione artistica di Makemake, un pianeta nano nella cintura di Kuiper. Nelle vicinanze c'è la sua luna, MK 2. In lontananza: il sole. (Credito immagine: NASA/ESA/A. Parker/Southwest Research Institute)

A proposito dei pianeti nani

I pianeti nani non sono per niente come la Terra.

Come suggerisce il nome, sono molto più piccoli. Plutone ed Eris, i più grandi dei nani, hanno meno di un quinto del diametro della Terra.

Hanno anche meno massa (si apre in una nuova scheda) . Ad esempio, la Terra ha circa 6.400 volte più massa (si apre in una nuova scheda) di Cerere. È come confrontare due orche (si apre in una nuova scheda) con una cavia (si apre in una nuova scheda).

E i pianeti nani sono freddi. La temperatura media di Plutone (si apre in una nuova scheda) è di circa meno 400 gradi Fahrenheit (meno 240 Celsius).

Questa fotografia di Cerere, un pianeta nano nella cintura principale degli asteroidi, è stata scattata dalla NASA Dawn This Webcraft. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA)

Potrebbe esistere la vita su un pianeta nano?

Per la vita sono necessarie tre cose: acqua liquida, fonte di energia e molecole organiche, cioè molecole contenenti carbonio.

A più di 161 chilometri sotto la superficie di Plutone, potrebbe esistere un enorme oceano di acqua liquida; questo potrebbe essere vero anche per altri mondi della cintura di Kuiper. Cerere ha anche acque sotterranee (si apre in una nuova scheda), resti di quello che potrebbe essere stato un antico oceano globale.

Molecole organiche, in abbondanza ovunque nel nostro sistema solare (si apre in una nuova scheda), sono state trovate su Cerere e Plutone.

Ma l'unico ingrediente mancante per tutti i pianeti nani è una fonte di energia.

Una fotografia di Plutone e di una delle sue cinque lune, Caronte. Ad eccezione di Cerere, tutti i pianeti nani hanno almeno una luna. Caronte è grande quasi la metà di Plutone. (Credito immagine: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute)

La luce del sole non funzionerà, in particolare per i nani della cintura di Kuiper; sono semplicemente troppo lontani dal sole. Per raggiungere la cintura, la luce deve percorrere più di 2,7 miliardi di miglia (si apre in una nuova scheda) (4,4 miliardi di km). Quando il sole arriva su questi mondi lontani, è troppo debole per riscaldare in modo significativo (si apre in una nuova scheda) nessuno di essi.

E tutti i pianeti nani sono troppo piccoli per trattenere il calore interno che rimane dalla formazione del sistema solare (si apre in una nuova scheda).

Eppure gli scienziati hanno scoperto la vita sulla Terra nei luoghi più ostili immaginabili vicino al fondo dell'oceano, a miglia di profondità nel suolo e persino all'interno di un vulcano attivo. Quando prende vita nel nostro sistema solare, mai dire mai.

Questo articolo è stato ripubblicato da The Conversation (si apre in una nuova scheda) con licenza Creative Commons. Leggi l' articolo originale (si apre in una nuova scheda) .

Segui tutti i problemi e i dibattiti di Expert Voices e diventa parte della discussione su Facebook e Twitter. Le opinioni espresse sono quelle dell'autore e non riflettono necessariamente le opinioni dell'editore.

Ir arriba