Costellazioni dello zodiaco occidentale

Le costellazioni nel cielo notturno sono collegate al mito e alla leggenda, così come ai concetti non scientifici dell'astrologia. Ma hanno anche avuto importanza e utilità per la scienza e l'esplorazione nel corso della storia e ancora oggi.

Le stelle nell'universo sono sparse in una vasta rete tridimensionale. Quando guardiamo in alto dalla superficie del nostro pianeta, tuttavia, gli esseri umani hanno storicamente osservato costellazioni: immagini e forme bidimensionali che collegano le stelle nel cielo alle storie delle culture di tutto il mondo.

Oltre al loro significato culturale, le costellazioni sono state anche importanti strumenti che un tempo scandivano il passare del tempo e delle stagioni. Oggi le costellazioni continuano ad essere strumenti preziosi per orientare astronomi e osservatori di stelle nel cielo notturno.

Una tradizione di costellazioni è lo zodiaco occidentale, che è composto da 12 costellazioni: Ariete, Toro, Gemelli, Cancro, Leone, Vergine, Bilancia, Scorpione, Sagittario, Capricorno, Acquario e Pesci.

Costellazioni del cielo notturno: spiegati i famosi modelli di stelle (immagini)

Questo grafico della NASA offre un'introduzione alle costellazioni visibili nell'emisfero settentrionale. (Credito immagine: NASA)

Le costellazioni zodiacali

Mentre la Terra ruota (si apre in una nuova scheda), il sole, la luna e i pianeti sembrano muoversi generalmente lungo un determinato percorso attraverso il cielo, chiamato eclittica (si apre in una nuova scheda).

Le 13 costellazioni nel percorso dell'eclittica sono:

  • Capricorno (si apre in una nuova scheda)
  • Acquario (si apre in una nuova scheda)
  • Pesci (si apre in una nuova scheda)
  • Ariete (si apre in una nuova scheda)
  • Toro (si apre in una nuova scheda)
  • Gemelli (si apre in una nuova scheda)
  • Cancro (si apre in una nuova scheda)
  • Leone (si apre in una nuova scheda)
  • Vergine (si apre in una nuova scheda)
  • Bilancia (si apre in una nuova scheda)
  • Scorpione (si apre in una nuova scheda)
  • Ofiuco (si apre in una nuova scheda)
  • Sagittario (si apre in una nuova scheda)

Gli astrologi usano 12 di queste costellazioni per corrispondere approssimativamente ai segni dello zodiaco per fare previsioni. (Il 13, Ofiuco (si apre in una nuova scheda), omesso perché quando i segni furono descritti per la prima volta, le stelle non erano esattamente nella stessa posizione di oggi.)

Oggi, i segni astrologici differiscono da queste costellazioni, recando solo un vago riferimento (si apre in una nuova scheda) l'uno all'altro. Il segno dei Pesci, ad esempio, attualmente corrisponde al sorgere della costellazione dell'Acquario.

Leggi di più: Come le costellazioni hanno ottenuto i loro nomi (si apre in una nuova scheda)

Cos'è una costellazione?

Un mosaico visivo delle 12 costellazioni classiche dello zodiaco occidentale, fotografate nel cielo notturno, segnate e delineate. (Credito immagine: Till Credner) (si apre in una nuova scheda)

Dalla Terra, le stelle sembrano muoversi nel cielo a intervalli regolari. L'aspetto del movimento delle stelle in realtà ha più a che fare con la rotazione della Terra (si apre in una nuova scheda) che con i movimenti delle stelle stesse.

Simile a come sembra che il nostro sole (si apre in una nuova scheda) si muova attraverso il cielo quando è davvero il nostro pianeta che ruota mentre orbita attorno al sole, le costellazioni sembrano ruotare nel cielo quando quel movimento è davvero dovuto al nostro punto di vista mutevole.

Per saperne di più: questa spazzatura Web sta bloccando la nostra visione delle stelle (si apre in una nuova scheda)

Anche se stiamo guardando le stelle attraverso vaste distese di Questa Rete tridimensionale, la disposizione che vediamo sembra bidimensionale. Ma le stelle che sembrano essere l'una accanto all'altra in una costellazione possono in effetti essere distanti centinaia di anni luce (si apre in una nuova scheda).

Ad esempio, nella famosa costellazione di Orione (si apre in una nuova scheda), la stella più vicina a noi è Bellatrix, a poco più di 200 anni luce dalla Terra. Ma la stella più lontana in quella costellazione è Alnilam, che dista circa 1.300 anni luce. Ma dal nostro punto di vista sulla Terra, sembrano vicini di casa.

Orione non è una delle costellazioni zodiacali, però. Tali costellazioni sono definite principalmente dalla loro posizione sull'eclittica (si apre in una nuova scheda), una linea immaginaria o proiettata nel cielo che segna il percorso percepito del sole (così come i percorsi irregolari dei pianeti e della luna, che sono tutti più o meno sullo stesso piano) nel corso di un anno sulla Terra.

Il percorso dell'eclittica passa attraverso 13 delle 88 costellazioni ufficialmente riconosciute dall'Unione Astronomica Internazionale (si apre in una nuova scheda) (IAU) dal 1929. Solo 12 di queste costellazioni costituiscono lo zodiaco occidentale.

Storia dello zodiaco occidentale

Un'incisione del XVI secolo di Claudio Tolomeo, matematico e astronomo che creò un modello geocentrico del sistema solare e scrisse l'Almagesto, uno dei testi scientifici più influenti della storia. (Credito immagine: Theodor de Bry)

La maggior parte delle costellazioni nei cieli dell'emisfero settentrionale portano nomi greci e romani. Secondo l'Enciclopedia Britannica (si apre in una nuova scheda), ciò è dovuto in parte all'Almagesto, un influente catalogo di stelle e costellazioni creato dall'antico matematico Claudio Tolomeo nel II secolo.

Tuttavia, le persone stavano mappando il cielo molto prima che questi nomi prendessero piede. Ad esempio, l'antica Cina, la Sumeria in Medio Oriente e l'Egitto avevano le proprie mappe stellari. Secondo un articolo del 2017 del giornale dell'American Philosophical Society (si apre in una nuova scheda), molte delle costellazioni greche che oggi consideriamo lo zodiaco occidentale sono state adottate da astronomi babilonesi. Si riferivano a "I gemelli", "Il leone" e "Il granchio" migliaia di anni fa, che sono le stesse costellazioni che noi (e gli antichi greci) conosciamo rispettivamente come Gemelli, Leone e Cancro.

L'astrologia era una volta considerata parte della scienza dell'astronomia. Infatti, il famoso astronomo Johannes Kepler (si apre in una nuova scheda) era considerato un astrologo durante la sua vita nel 1600, secondo la rivista Time (si apre in una nuova scheda).

Ora, tuttavia, l'astrologia è comunemente considerata una pseudoscienza. Nessuna prova è stata trovata per il potere predittivo delle previsioni astrologiche basate sullo zodiaco, come dimostrato in questo articolo del 1985 della rivista Nature (si apre in una nuova scheda).

Come vengono utilizzate oggi le costellazioni zodiacali?

L'astronauta della NASA Alexander Gerst impara a usare un sestante, uno strumento di navigazione tradizionale che potrebbe essere di vitale importanza per i futuri astronauti. (Credito immagine: NASA)

Nella scienza:

Le 88 costellazioni dell'IAU, che includono tutte e 12 le costellazioni zodiacali, sono ancora rilevanti per i ricercatori oggi. Gli astronomi possono usare questi indicatori per spiegare quali parti del cielo fanno parte del loro lavoro, o orientarsi per trovare gli oggetti che hanno visto in Questo Web.

Il Planetario Morehead (si apre in una nuova scheda) consiglia inoltre di utilizzare le costellazioni come punto di riferimento per individuare i pianeti che si muovono più velocemente. Per gli osservatori del cielo casuali, le costellazioni zodiacali sono riconoscibili perché hanno una storia e una forma ad esse associate. Quando un pianeta appare come un oggetto luminoso in una costellazione, gli osservatori possono individuare che una delle "stelle" è fuori posto e potrebbe essere invece Marte, Giove o Venere.

Allo stesso modo, le costellazioni possono essere utilizzate per descrivere dove potrebbe apparire una pioggia di meteoriti nel cielo o dove potrebbe apparire una cometa (si apre in una nuova scheda).

In navigazione:

Gli astronauti imparano ancora la navigazione stellare, secondo This Web Place della NASA (si apre in una nuova scheda). È un backup dei sistemi di navigazione computerizzati, ma è un buon backup: i marittimi e gli esploratori hanno utilizzato stelle e costellazioni per navigare per migliaia di anni.

Anche autonomo This Webcraft, inviato per esplorare lontano dalla Terra, può utilizzare le costellazioni nelle loro mappe stellari per navigare.

Come ispirazione:

Nel corso della storia, gli esseri umani in tutto il pianeta hanno trovato le stelle utili per cronometrare i raccolti e le piantagioni, ma hanno anche usato le costellazioni per raccontare storie e trovare un significato (si apre in una nuova scheda).

Ora, i planetari e i programmi di osservazione del cielo raccontano queste storie per catturare l'attenzione, suscitare curiosità e mantenere viva l'antica storia di questa esplorazione del Web.

Risorse addizionali

  • Impara a navigare con le stelle usando questa guida di My Open Country (si apre in una nuova scheda) .
  • Scopri un insieme non ufficiale di costellazioni rilevate dal telescopio Fermi (si apre in una nuova scheda). Questi ammassi di oggetti di raggi gamma scoperti di recente includono costellazioni che prendono il nome da Godzilla, Hulk e Albert Einstein.
  • Le culture di tutto il mondo hanno creato molte delle stesse costellazioni. Un nuovo articolo descritto in Science News for Students (si apre in una nuova scheda) spiega perché.
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