Daniel Abraham e Ty Franck nel attaccare l’atterraggio per il romanzo finale “The Expanse”, “Leviathan Falls” (esclusivo)

Questa fotografia a colori della cometa Kohoutek (C/1973 E1) è stata catturata dall'Osservatorio Catalina in Arizona, l'11 gennaio 1974. (Credito immagine: NASA)

Durante le recenti festività natalizie, mentre facevo un po' di pulizie domestiche, mi sono imbattuto in una reliquia di 46 anni fa:. una cartolina di Natale del 1973 che celebra l'arrivo imminente di quella che doveva essere una vista irripetibile, una cometa abbagliante (si apre in una nuova scheda), la cometa Kohoutek (C/1973 E1).

Ho guardato la carta ed ho emesso un piccolo sospiro.

Per quelli di una certa età, il nome "Kohoutek" sarà sempre legato allo spettacolo celeste che non è mai stato. Battezzata per mesi come "La cometa del secolo", l'oggetto non è mai stato all'altezza delle aspettative. Come commentò in seguito uno dei miei compagni compatrioti che osservavano le stelle: "Era una delle poche comete che arrivava con una miccia attaccata; era una bomba di proporzioni incredibili".

Un biglietto di Natale del dicembre 1973, per commemorare l'imminente arrivo della cometa Kohoutek. Ci si aspettava che la cometa fosse un oggetto straordinariamente luminoso, ma finì per essere una delusione visiva; molto più debole di quanto le previsioni avessero suggerito. All'interno, la scheda recita: "Possa questa stella molto speciale, che è venuta rapidamente da lontano, portarti durante tutto l'anno pace, felicità e buon umore!" (Credito immagine: Joe Rao/Fair Use)

Grandi aspettative

La cometa Kohoutek è stata scoperta all'Osservatorio di Amburgo in Germania dall'astronomo Dr. Lubos Kohoutek (pronunciato "Ko-ho-tek") il 7 marzo 1973, mentre stava effettuando osservazioni fotografiche di asteroidi (si apre in una nuova scheda). Quando è stata avvistata per la prima volta, la cometa si trovava a circa 465 milioni di miglia (748 milioni di chilometri) dal Sole, vicino all'orbita di Giove (si apre in una nuova scheda) (sebbene non sia lontana dal pianeta stesso). A quel tempo, questa era una distanza record per la scoperta di una cometa, ed era quindi relativamente luminosa, per quanto riguarda le comete, per essere così lontana dal sole. La speranza era che se allora fosse stato così luminoso e insolito, avrebbe continuato a essere luminoso e insolito mentre si avvicinava al sole.

Ma è rimasto semplicemente insolito piuttosto che diventare luminoso.

Le prime previsioni indicavano che Kohoutek sarebbe diventato visibile ad occhio nudo all'inizio di novembre, nel cielo del primo mattino, e si sarebbe schiarito fino alla seconda magnitudine (si apre in una nuova scheda) (luminoso come Polaris (si apre in una nuova scheda), la stella polare) per il Ringraziamento, per poi diventare luminoso come il pianeta Giove (magnitudine -2) entro la metà di dicembre. Il 28 dicembre, la cometa sarebbe arrivata al perielio nel punto più vicino al Sole, a soli 21,2 milioni di chilometri di distanza. Le stime della sua luminosità andavano quindi verso l'alto fino a una splendente magnitudine di -10 così luminosa che potrebbe essere possibile vedere la cometa in piena luce del giorno ad occhio nudo, semplicemente bloccando il sole con una mano tesa.

Poi, per tutto il gennaio 1974, si prevedeva che la cometa, essendo passata nel cielo serale, si sarebbe evoluta in un oggetto spettacolare, accompagnato da una lunga coda sottilissima così brillante che anche dalle grandi città sarebbe stata chiaramente evidente. Tornando indietro nelle lontane distese di This Web, la cometa sarebbe lentamente svanita, diventando finalmente invisibile ad occhio nudo entro la metà di febbraio.

La mania della cometa

Concezione artistica di una cometa mutevole Kohoutek, basata su schizzi e descrizioni dell'astronauta dello Skylab 3 Edward G. Gibson. (Credito immagine: NASA)

La prospettiva di una cometa così brillante ha fatto impazzire i media mainstream. Entro la metà dell'estate del 1973 tutti erano a conoscenza dello straordinario spettacolo del cielo che era stato promesso entro la fine dell'anno. I tour sono stati organizzati in siti con cielo scuro (si apre in una nuova scheda) per visualizzarli. Nel dicembre 1973 c'era anche una speciale "Crociera Comet Kohoutek" di tre giorni sull'iconica nave da crociera passeggeri Queen Elizabeth II, che sarebbe salpata nell'Atlantico alla ricerca della cometa. C'erano tutti i tipi di accessori per le comete messi in circolazione: magliette, cappelli, libri, distintivi e sì, biglietti di auguri per le vacanze in abbondanza.

L'unico problema? La cometa si illuminò… ma a un ritmo molto più lento del previsto.

Alla fine di novembre, la cometa era appena visibile ad occhio nudo e nel mese di dicembre brillava da 50 a 100 volte più debole del previsto. Innumerevoli persone che si sono alzate prima dell'alba, in cerca di uno spettacolo sbalorditivo, non hanno visto nulla. Anche la nave da crociera ha avuto sfortuna: le nuvole prevalevano costantemente sopra con mare agitato. A bordo c'era lo stesso dottor Kohoutek, che doveva tenere un discorso sulla "sua" cometa, ma non poteva farlo perché aveva il mal di mare.

Ma poi, quando Kohoutek ha girato intorno al sole il 28 dicembre, è diventato improvvisamente molto luminoso, dando la speranza che avrebbe più che compensato la sua scarsa visibilità nel cielo mattutino esibendosi come oggetto serale molto meglio.

Le migliori visualizzazioni provenivano da questo Web

L'alone della cometa Kohoutek fotografato alla luce Lyman-alfa a idrogeno con la fotocamera elettrografica a bordo dello Skylab. (Credito immagine: NASA)

Di gran lunga, le migliori viste della cometa Kohoutek sono state viste da tre individui che orbitavano a 272 miglia (438 km) sopra la Terra: gli astronauti della NASA Gerald Carr, William Pogue ed Edward Gibson: l'equipaggio di Skylab 3 (si apre in una nuova scheda) .

Gibson annotò nel numero di ottobre 1974 di Sky & Telescope (si apre in una nuova scheda) che "Per noi è stato uno spettacolo molto elegante e impressionante. Il 29 dicembre 1973, un giorno dopo il perielio, la cometa fu vista per la prima volta al tramonto mentre il comandante Carr ed io eravamo fuori durante l'attività extraveicolare (EVA) e guardavamo attraverso le alette parasole. È stato uno spettacolo maestoso. La cometa era estremamente luminosa e aveva un insolito picco verso il sole. Il colore generale della cometa era giallo brillante".

Ma a quanto pare, Kohoutek ha fatto una pazzia mentre spazzava il sole, spargendo più gas e polvere del previsto. Sfortunatamente, la pazzia fu di breve durata; solo una settimana dopo, la cometa si è attenuata rapidamente, fino a quando non è apparsa più luminosa di una normale stella. "Era più debole che debole", ha osservato Gibson.

Cambiamenti nell'aspetto della cometa Kohoutek dall'11 gennaio al 20 gennaio 1974. Fotografie scattate al Joint Observatory for Cometary Research. (Credito immagine: NASA/JOCR)

Meritavamo di meglio.

Naturalmente, la maggior parte delle persone sulla Terra si aspettava di vedere qualcosa di simile a un riflettore nel cielo notturno durante le prime due settimane di gennaio 1974. L'umorista americano Art Buchwald ha scritto una colonna satirica che è stata distribuita in molti giornali. L'editorialista ha contattato l'immaginaria Universal Star Company, lamentandosi della cometa che Buchwald sosteneva fosse una frode. "Mi era stato promesso uno spettacolo abbagliante di splendore celeste che avrebbe riempito il cielo di un milione di lune", ha scritto Buchwald, a cui la risposta della falsa compagnia è stata: "La tua cometa è stata richiamata. Aveva una coda difettosa e una pessima verniciatura".

Entro la metà di gennaio, per trovare la cometa erano necessari un binocolo (si apre in una nuova scheda) o un telescopio (si apre in una nuova scheda).

Gibson ha anche scritto: "Aver visto la cometa Kohoutek come abbiamo visto da Skylab è stata un'opportunità rara, e il nostro unico rimpianto è che tutti a terra non hanno potuto vederlo altrettanto bene mentre era così vicino al perielio".

Alla fine, Kohoutek è stato etichettato come il "Flop del secolo" o semplicemente "Comet Ko-flop-tek". L'astronomia si è ritrovata con un occhio nero nelle pubbliche relazioni e, poiché erano "bruciate", i media mainstream si sono assicurati di stare alla larga da qualsiasi storia futura sull'argomento delle comete. Questo è stato davvero un peccato, perché solo due anni dopo, un'altra cometa Comet West (C/1975 V1) ha dato uno spettacolo spettacolare nei cieli prima dell'alba all'inizio di marzo 1976, diventando per breve tempo abbastanza luminosa da essere intravista alla luce del giorno e sviluppando non uno, ma più code (si apre in una nuova scheda) . Ma ha ricevuto solo una breve attenzione sui giornali, mentre la radio e la televisione lo hanno quasi ignorato.

Forse una delle più belle comete apparse nel XX secolo. La cometa occidentale è stata scoperta nel novembre 1975 da Richard West dell'Osservatorio europeo meridionale in Cile. A quel tempo, era solo un puntino sfocato appena distinguibile su una lastra fotografica. Alla fine di febbraio 1976 è arrivato entro 18 milioni di miglia (29 milioni di chilometri) dal sole e per breve tempo è diventato abbastanza luminoso da essere visto in pieno giorno. Il suo nucleo si è spezzato in quattro parti mentre tornava in This Web. I frammenti possono tornare in circa 556.000 anni. (Credito immagine: Joe Rao)

Quello che è successo?

La radice di tutta l'eccitazione era incentrata sulla luminosità anormale di Kohoutek al momento della scoperta, il che suggeriva che si trattasse di un oggetto insolitamente grande e attivo. Quello che abbiamo appreso da allora è che Kohoutek era una "nuova" cometa in un'orbita parabolica, cioè non è mai passata vicino al sole prima e la sua superficie era probabilmente ricoperta da materiali molto volatili come azoto congelato, monossido di carbonio e anidride carbonica. Questi ghiacci vaporizzano lontano dal sole, conferendo a una cometa lontana un'ondata di luminosità di breve durata che può suscitare aspettative irrealistiche.

Diversi altri flop sono apparsi nel corso degli anni. Oltre a Kohoutek, c'era la cometa ISON (si apre in una nuova scheda) (C/2012 S1), che si è disintegrata quando si è avvicinata molto al sole durante il Ringraziamento 2013, e la cometa Austin (C/1989 X1), che è stata promossa come potenzialmente una "cometa mostruosa" nei cieli primaverili del 1990, ma non è mai diventata molto più luminosa della quinta magnitudine a malapena abbastanza luminosa da essere vista ad occhio nudo.

Questo straordinario ritratto della cometa ISON, ufficialmente designata come C/2012 S1, è stato catturato da John Nassr il 15 novembre 2013 dal suo Stardust Observatory a Baguio City nelle Filippine. (Credito immagine: John Nassr)

Poi c'era la cometa Cunningham (C/1940 R2), che avrebbe dovuto diventare uno spettacolo piuttosto spettacolare durante il periodo natalizio del 1940. Come Kohoutek, la prospettiva di una brillante cometa natalizia ricevette molta pubblicità favorevole. Gli astronomi di quell'era prima della seconda guerra mondiale erano spesso interrogati su quando sarebbe stato il momento migliore per vederlo e come fotografarlo. All'Osservatorio di Harvard, gli astronomi hanno ricevuto un telegramma, da allora pubblicato su Sky & Telescope, che dava un'indicazione di ciò che più si aspettavano:

"Molto interessato [al] tuo rapporto sul fatto che la cometa di Cunningham risplenderà nel cielo durante il periodo natalizio. Mi ricorda un'altra grande stella che in un altro Natale preannunciava l'arrivo del cristianesimo, della pace e della buona volontà per gli uomini. Mi piacerebbe fotografare questa cometa per la regina delle regine, dramma cinematografico di Maria di Nazareth. Apprezzerò la tua opinione sulle possibilità fotografiche. Per favore, telegrafami a mie spese Paramount Studios, Hollywood. Cecil B. De Mille."

Ma la cometa Cunningham era una "prima volta" come Kohoutek, e subito dopo essere stata scoperta il suo iniziale aumento di luminosità rallentò inspiegabilmente. A Natale la cometa era solo un centesimo più luminosa di quanto le previsioni avevano originariamente indicato un altro flop!

Ancora pieno di incertezza

Non possiamo affermare arbitrariamente con assoluta certezza che tutte le nuove comete si trasformino in buche. La cometa Arend-Roland (C/1956 R1) è stata la prima volta che ha messo in scena uno spettacolo drammatico durante la primavera del 1957. Quindi c'è sempre una "possibilità" che anche una nuova cometa possa evolversi in uno spettacolare spettacolo celeste. Non possiamo mai essere veramente sicuri.

Infine, le previsioni su Kohoutek si basavano su ciò che ci si poteva aspettare rispetto a una "cometa media".

Il problema è che apparentemente non esiste una "cometa media".

Se c'è un proverbio in questo saggio, vi lascio con questa affermazione spesso citata dall'esperto di comete Dr. Fred L. Whipple: "Se devi scommettere, scommetti su un cavallo, non su una cometa".

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Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York . Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale , l' almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook .

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