Di cosa è fatta la luna?

La luna è il corpo più facile del sistema solare da osservare ad occhio nudo. Le persone si sono interrogate sui punti scuri e luminosi sulla superficie nel corso della storia. Cosa ha causato queste strane caratteristiche? La gente si è anche interrogata su cosa costituisce il nostro prossimo più prossimo.

Questa foto dei crateri al polo nord della luna è stata scattata dall'orbiter lunare giapponese Kaguya il 31 ottobre 2007. (Credito immagine: JAXA.)

La superficie della luna

Le fiabe per bambini ci dicono che la luna è fatta di formaggio, ma come tutti i corpi del sistema solare, il rock è l'ingrediente più realistico. La superficie della luna è ricoperta da vulcani morti, crateri da impatto e colate laviche, alcune visibili agli osservatori stellari senza aiuto.

I primi scienziati pensavano che le distese oscure della luna potessero essere oceani, e così chiamavano tali caratteristiche mare , che in latino significa "mari" ( maria quando ce ne sono più di uno). Sono una specie di oceani, ma piuttosto che acqua, tali corpi sono costituiti da pozze di lava indurita. All'inizio della storia della luna, l'interno era abbastanza fuso da produrre vulcani, sebbene si raffreddò e si indurisse rapidamente. La lava è esplosa anche dalla crosta quando asteroidi abbastanza grandi hanno sfondato la superficie.

La superficie della luna mostra molte prove di asteroidi, facilmente visibili con un telescopio durante la maggior parte delle fasi lunari. All'inizio della storia del sistema solare, tutti i pianeti e le lune hanno subito un periodo di pesanti bombardamenti, poiché l'ultima delle grandi rocce è stata catturata dalla gravità e si è schiantata sulla loro superficie. Sulla Terra, la tettonica a placche e l'erosione hanno coperto gran parte delle prove di questo periodo, mentre l'atmosfera ha contribuito a bruciare alcuni dei trasgressori più piccoli prima che colpissero la superficie. Ma alla luna mancano tutti e tre questi elementi di pulizia, quindi la storia del sistema solare è preservata sulla sua superficie.

Naturalmente, il periodo di pesante bombardamento, terminato circa 3,8 miliardi di anni fa, non è stato responsabile di tutti i crateri sulla luna. Asteroidi grandi e piccoli hanno continuato a colpire la superficie, ma a un ritmo più lento, portando a crateri sovrapposti e crateri in cima a colate laviche.

La crosta lunare è costituita da una superficie rocciosa ricoperta di regolite. Quando asteroidi e meteoriti si scontrano con la superficie, la fanno esplodere in piccoli pezzi che catturano impronte (come la famosa impronta di Neil Armstrong) con dettagli eccezionali.

La crosta lunare ha uno spessore compreso tra 38 e 63 miglia (da 60 a 100 chilometri). La regolite in superficie può essere bassa fino a 10 piedi (3 metri) nei maria o fino a 66 piedi (20 metri) negli altopiani.

Sotto la superficie

Come la Terra, la luna vanta una crosta, un mantello e un nucleo. Nel profondo del suo interno, la luna potrebbe avere un nucleo di ferro solido circondato da un nucleo esterno di ferro liquido più morbido e in qualche modo fuso. Il nucleo esterno può estendersi fino a 310 miglia (500 km). Ma il piccolo nucleo interno costituisce solo il 20 percento circa della luna, rispetto al nucleo del 50 percento di altri corpi rocciosi.

La maggior parte dell'interno della luna è costituita dalla litosfera, che ha uno spessore di circa 620 miglia (1.000 km). Poiché questa regione si è sciolta all'inizio della vita lunare, ha fornito il magma necessario per creare pianure laviche in superficie. Tuttavia, nel tempo, il magma si è raffreddato e solidificato, ponendo così fine al vulcanismo sulla luna.

La luna terrestre è la seconda luna più densa del sistema solare, battuta dalla luna di Giove, Io. La separazione del suo interno in strati è stata probabilmente causata dalla cristallizzazione di un oceano di magma poco dopo la sua formazione.

Nota del redattore : questa storia è stata aggiornata per riflettere una correzione il 28 settembre alle 9:35 EDT. L'articolo originale affermava erroneamente che la luna è il secondo corpo più denso del sistema solare e che la luna è composta da una regolite simile al cemento.

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