Di cosa è fatto Marte? | Composizione del pianeta Marte

Marte è il "pianeta rosso" per un'ottima ragione: la sua superficie è costituita da uno spesso strato di polvere di ferro ossidato e rocce dello stesso colore. Forse un altro nome per Marte potrebbe essere "Rusty". Ma la superficie rossastra non racconta l'intera storia della composizione di questo mondo.

Crosta polverosa

La polvere che ricopre la superficie di Marte è fine come il borotalco. Sotto lo strato di polvere, la crosta marziana è costituita principalmente da roccia basaltica vulcanica. Il suolo di Marte contiene anche sostanze nutritive come sodio, potassio, cloruro e magnesio. La crosta è spessa tra 6 e 30 miglia (10 e 50 chilometri), secondo la NASA.

Si pensa che la crosta di Marte sia un pezzo. A differenza della Terra, il pianeta rosso non ha placche tettoniche che cavalcano sul mantello per rimodellare il terreno. Poiché c'è poco o nessun movimento nella crosta, la roccia fusa è fluita in superficie nello stesso punto per successive eruzioni, accumulandosi negli enormi vulcani che punteggiano la superficie marziana.

Dune di sabbia polverose e ricche di vetro come queste che si trovano appena a sud della calotta polare settentrionale potrebbero coprire gran parte di Marte. (Immagine in falsi colori) (Credito immagine: NASA/JPL/Università dell'Arizona)

Ciò non significa che la crosta rimanga silenziosa. Una nuova ricerca ha scoperto che potenti frane possono accelerare lungo i pendii marziani fino a 450 mph (725 km / h).

"La velocità calcolata delle frane (spesso ben al di sopra di 100 m/s e fino a 200 m/s al picco) si confronta bene con le stime di velocità basate sull'accelerazione delle frane sui cumuli", hanno scritto i ricercatori in uno studio pubblicato in The European Physical Journal Plus (si apre in una nuova scheda) .

"Concludiamo che il ghiaccio potrebbe essere stato un importante mezzo di lubrificazione delle frane su Marte, anche in aree equatoriali come Valles Marineris" (il Grand Canyon di Marte).

Qualsiasi vita mai esistita su Marte avrebbe dovuto far fronte alle radiazioni, forse prosperando sottoterra. Mentre gli astronomi continuano a cercare segni passati o presenti della biologia su Marte, non sono state ancora trovate prove convincenti.

Mantello e nucleo

Tuttavia, le prove suggeriscono che non ci sono state eruzioni vulcaniche per milioni di anni. Il mantello che si trova sotto la crosta è in gran parte dormiente. È composto principalmente da silicio, ossigeno, ferro e magnesio e ha probabilmente la consistenza di una morbida pasta rocciosa. Probabilmente ha uno spessore compreso tra 770 e 1.170 miglia (da 1.240 a 1.880 km), secondo la NASA.

Il centro di Marte ha probabilmente un nucleo solido composto da ferro, nichel e zolfo. Si stima che abbia un diametro compreso tra 930 e 1.300 miglia (1.500 e 2.100 km). Il nucleo non si muove e quindi a Marte manca un campo magnetico planetario. Invece, ha linee di campo sporadiche che gli scienziati hanno soprannominato "Luci di Natale". Senza un campo magnetico globale, le radiazioni bombardano il pianeta rendendolo relativamente inospitale rispetto alla Terra. [Infografica: Dentro il pianeta Marte]

Acqua e atmosfera

Marte è troppo freddo perché l'acqua liquida possa esistere per un certo periodo di tempo, ma le caratteristiche sulla superficie suggeriscono che l'acqua un tempo scorreva su Marte. Oggi l'acqua esiste sotto forma di ghiaccio nel suolo e in strati di ghiaccio nelle calotte polari. La temperatura su Marte varia da 70 gradi Fahrenheit (20 gradi Celsius) a circa meno 225 gradi Fahrenheit (meno 153 gradi Celsius).

Mars Reconnaissance Orbiter della NASA ha scattato questa foto di un diavolo di polvere sul pianeta rosso il 16 febbraio 2012. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona)

L'atmosfera di Marte è troppo sottile per sostenere facilmente la vita come la conosciamo. È circa il 95 per cento di anidride carbonica. L'aria estremamente rarefatta su Marte può anche diventare molto polverosa. La polvere dalla superficie del pianeta viene regolarmente sollevata nell'atmosfera da giganteschi diavoli di polvere non dissimili dai tornado sulla Terra. A volte, il pianeta rosso può essere parzialmente o interamente consumato da tempeste di sabbia.

A volte nevica anche su Marte. Si pensa che i fiocchi di neve marziani, fatti di anidride carbonica anziché acqua, abbiano le dimensioni dei globuli rossi. I fiocchi nel nord misurano tra 8 e 22 micron e quelli nel sud sono solo tra 4 e 13 micron.

Sebbene la superficie di Marte oggi sia inospitale per la vita come la conosciamo, gli scienziati planetari stanno trovando segni che suggeriscono che il mondo potrebbe essere stato ospitale in passato. Ad esempio, il rover Curiosity della NASA ha scoperto l'elemento boro, che svolge un ruolo nella stabilizzazione degli zuccheri necessari per produrre l'RNA, una chiave per la vita.

"Poiché i borati possono svolgere un ruolo importante nel rendere l'RNA uno degli elementi costitutivi della vita, trovare il boro su Marte apre ulteriormente la possibilità che la vita potrebbe essere sorta una volta sul pianeta", Patrick Gasda, ricercatore post-dottorato presso il Los Alamos National Laboratory di Los Angeles Alamos, New Mexico e principale autore dello studio, ha affermato in una nota.

"In sostanza, questo ci dice che le condizioni da cui la vita potrebbe essere potenzialmente cresciuta potrebbero essere esistite sull'antico Marte, indipendente dalla Terra".

Segnalazione aggiuntiva di Nola Taylor Redd, collaboratore di questo Web.com

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