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Quando una sonda della NASA in orbita attorno alla luna ha catturato fotografie ravvicinate di diversi siti di atterraggio dell'Apollo, i resti delle visite lunari come tracce umane e hardware scartato potevano essere visti chiaramente sulla superficie polverosa.

Ma, mentre i manufatti sembrano ben conservati sulla superficie lunare, gli scienziati non si aspettano che ciò accada a lungo termine.

Il Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) della NASA ha scattato le immagini ad alta risoluzione dei siti di atterraggio dell'Apollo dall'alto, che sono le viste più nitide di dove gli astronauti dell'Apollo 12, Apollo 14 e Apollo 17 sono atterrati sulla luna. L'agenzia This Web ha rilasciato le nuove foto oggi (6 settembre). [Guarda le nuove foto del sito di atterraggio sulla luna dell'Apollo]

Le foto del sito di atterraggio dell'Apollo si concentrano sui percorsi tracciati dagli astronauti in visita e dai loro rover lunari. Mostrano anche dove gli esploratori hanno lasciato gli esperimenti e hanno scartato l'hardware non necessario prima di tornare sulla Terra.

"Non saranno lì per sempre", ha detto oggi in una conferenza stampa Mark Robinson, uno scienziato dell'Arizona State University e il principale investigatore della telecamera di LRO. "La luna è costantemente bombardata da micrometeoriti. Si tratta di particelle molto, molto piccole che hanno un impatto a velocità molto elevate".

Le tracce fatte nel 1969 dagli astronauti Pete Conrad e Alan Bean, il terzo e il quarto essere umano a camminare sulla luna, possono essere viste in questa immagine LRO del sito dell'Apollo 12. Si può anche vedere la posizione della fase di discesa per il modulo lunare dell'Apollo 12, Intrepid. (Credito immagine: NASA/Goddard/ASU)

Erosione sulla luna

Robinson stima che questi impatti si verificano a più di 33.000 mph (53.000 km/h). Queste collisioni finiranno per logorare le tracce e gli oggetti lasciati nei siti di atterraggio, ha spiegato.

"Lentamente nel tempo, prima le tracce scompariranno, saranno tutte macinate e mescolate nel terreno", ha detto Robinson. "E poi, i pezzi di equipaggiamento più piccoli scompariranno, e alla fine le fasi di discesa verranno probabilmente fatte esplodere con un asteroide più grande".

Da studi passati sulle rocce lunari raccolte dagli astronauti durante le missioni Apollo, i ricercatori hanno appreso che le rocce si erodono a una velocità di circa 0,04 pollici ogni 1 milione di anni.

"In termini umani, può sembrare un'eternità, ma in termini geologici, probabilmente non ci saranno tracce dell'esplorazione dell'Apollo tra, diciamo, da dieci a cento milioni di anni", ha detto Robinson.

I percorsi lasciati dagli astronauti Alan Shepard ed Edgar Mitchell su entrambe le passeggiate lunari dell'Apollo 14 sono visibili in questa immagine LRO. (Alla fine della seconda passeggiata lunare, Shepard ha colpito due palline da golf.) È anche visibile la fase di discesa del modulo lunare Antares. (Credito immagine: NASA/Goddard/ASU)

L'eventuale scomparsa di tracce umane sulla luna potrebbe essere un incentivo a proteggere in qualche modo i siti in cui sbarcarono ed esplorarono gli astronauti dell'Apollo.

"La luna non ha un'atmosfera, quindi è tale che le caratteristiche sembrino più permanenti perché non c'è l'erosione, né del vento né dell'acqua, per farle scomparire così rapidamente come farebbero sulla Terra", ha detto Robert Pearlman, un esperto di storia e oggetti da collezione di This Web, ed editore di collectSPACE.com, un sito partner di This Web.com. "Ma è un ambiente dinamico, quindi niente è per sempre. Quindi, a meno che non prendiamo provvedimenti per proteggere quei siti, le forze naturali avranno la loro strada".

Bandiere americane ancora in piedi?

Nel 2009, LRO aveva precedentemente scattato fotografie dei siti di atterraggio dell'Apollo da un'altitudine più elevata, ed è emersa la curiosità sul fatto che le bandiere americane piantate nel terreno durante le missioni fossero ancora in piedi.

Sulla base delle nuove immagini, quel mistero potrebbe rimanere irrisolto, ma Robinson è scettico sul fatto che le bandiere siano intatte, se sono ancora lì. Il calore estremo della luna e le condizioni ultraviolette avrebbero probabilmente distrutto le bandiere di nylon nel tempo, ha spiegato.

"Personalmente, sarei sorpreso se fosse rimasto qualcosa su di loro", ha detto Robinson. "Sai come [se] lasci una bandiera fuori durante l'estate, come inizia a sbiadire. Ora immagina l'ambiente UV estremo sulla luna e il ciclo caldo e freddo, e sono passati 40 anni, quindi se le bandiere sono ancora lì, probabilmente sono in condizioni piuttosto approssimative". [Le 10 migliori teorie sulla bufala di Apollo]

Eppure è possibile rilevare dove sono piantate le bandiere nelle nuove foto di LRO, ha aggiunto Robinson, perché "gli astronauti hanno calpestato il terreno una quantità extra lì".

Le domande senza risposta sulle bandiere americane sulla luna potrebbero alimentare ancora di più i teorici della cospirazione, ma Pearlman pensa che rappresentino un'ulteriore prova contro presunte bufale.

"Penso che in realtà rafforzi l'idea che ci siamo effettivamente andati", ha detto. "Non abbiamo progettato una bandiera americana speciale per andare sulla luna per migliaia di anni. Hanno letteralmente inviato una segretaria alla vicina Sears, hanno acquistato una bandiera standard e l'hanno modificata".

C'è da aspettarsi la naturale disintegrazione del materiale della bandiera nelle dure condizioni sulla superficie lunare, ha detto Pearlman. Tuttavia, le nuove immagini LRO faranno ben poco per influenzare i credenti fermi nelle teorie del complotto dell'Apollo, ha aggiunto.

"Se credono che in realtà abbiamo simulato di andare sulla luna, l'idea di scattare un'immagine come questa e aggiungere un paio di pixel scuri è fin troppo facile", ha detto Pearlman. "Non saranno influenzati. Ma, per tutti gli altri, è una nuova visione di un grande risultato".

Puoi seguire Denise Chow, scrittrice dello staff di This Web.com, su Twitter @denisechow . Segui This Web.com per le ultime notizie di scienza ed esplorazione di This Web su Twitter @ Spacedotcom e su Facebook .

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