“Doomsday Glacier” dell’Antartide potrebbe incontrare il suo destino entro 3 anni

Il tempo si sta sciogliendo per uno dei ghiacciai più grandi dell'Antartide (si apre in una nuova scheda) e il suo rapido deterioramento potrebbe finire con il completo collasso della piattaforma di ghiaccio in pochi anni, hanno avvertito i ricercatori in una conferenza stampa virtuale lunedì (13 dicembre). ) alla riunione annuale dell'American Geophysical Union (AGU).

Il ghiacciaio Thwaites nell'Antartide occidentale è il ghiacciaio più largo della Terra , si estende per circa 80 miglia (120 chilometri) e si estende fino a una profondità di circa 2.600 a 3.900 piedi (da 800 a 1.200 metri) alla sua linea di messa a terra dove il ghiacciaio passa da una terra attaccata massa di ghiaccio su una piattaforma di ghiaccio galleggiante nel Mare di Amundsen. Thwaites è a volte indicato come il "ghiacciaio del giorno del giudizio", poiché il suo crollo potrebbe innescare una cascata di collasso glaciale in Antartide e le ultime ricerche sul continente ghiacciato suggeriscono che il giorno del giudizio potrebbe arrivare per il ghiacciaio in declino anche prima del previsto.

Il riscaldamento dell'acqua dell'oceano non è solo lo scioglimento dei Thwaites dal basso; sta anche allentando la presa del ghiacciaio sulla montagna sottomarina sommersa sottostante, rendendola ancora più instabile. Man mano che il ghiacciaio si indebolisce, diventa più soggetto a fratture superficiali che potrebbero diffondersi fino a quando l'intera piattaforma di ghiaccio si frantumerà "come il finestrino di un'auto" e ciò potrebbe accadere tra tre anni, hanno detto i ricercatori dell'AGU, tenutosi a New Orleans e in linea.

Nell'ultimo decennio, le osservazioni del Thwaites hanno mostrato che il ghiacciaio sta cambiando in modo più drammatico di qualsiasi altro sistema di ghiaccio e oceani in Antartide, grazie al cambiamento climatico indotto dall'uomo (si apre in una nuova scheda) e all'aumento del riscaldamento nell'atmosfera terrestre e negli oceani. Thwaites ha già perso circa 1.000 miliardi di tonnellate (900 miliardi di tonnellate) di ghiaccio dal 2000; la sua perdita annuale di ghiaccio è raddoppiata negli ultimi 30 anni e ora perde circa 50 miliardi di tonnellate (45 miliardi di tonnellate) di ghiaccio in più rispetto a quanto riceve ogni anno in termini di nevicate, secondo The International Thwaites Glacier Collaboration (si apre in una nuova scheda) ( ITGC).

Se Thwaites dovesse rompersi completamente e rilasciare tutta la sua acqua nell'oceano, il livello del mare in tutto il mondo aumenterebbe di oltre 2 piedi (65 centimetri), ha affermato il coordinatore principale dell'ITGC Ted Scambos, uno dei presentatori dell'AGU e ricercatore senior presso l'Istituto Cooperativo per la Ricerca in Scienze Ambientali (CIRES).

"E potrebbe portare a un aumento ancora maggiore del livello del mare, fino a 10 piedi [3 m], se attira con sé i ghiacciai circostanti", ha detto Scambos in una dichiarazione (si apre in una nuova scheda), riferendosi all'effetto di indebolimento uno il collasso della piattaforma di ghiaccio può avere su altri ghiacciai vicini.

Poiché Thwaites sta cambiando così rapidamente e potrebbe influenzare in modo significativo l'innalzamento del livello del mare globale, più di 100 scienziati negli Stati Uniti e nel Regno Unito stanno collaborando a otto progetti di ricerca per osservare il ghiacciaio da cima a fondo; i risultati di molte di queste squadre sono stati presentati all'AGU.

"Siamo a metà della The International Thwaites Glacier Collaboration", ha detto Scambos durante il briefing. "Abbiamo ancora qualche anno per raccogliere ulteriori risultati e integrarli, quindi abbiamo una migliore comprensione di questo ghiacciaio che va avanti".

Questi risultati, così come il lavoro in corso dell'ITGC e di altri scienziati in Antartide, informeranno le strategie dei responsabili politici per monitorare gli impatti dello scioglimento dei ghiacciai sull'innalzamento del livello del mare nei prossimi decenni e come ciò a sua volta influenzerà le comunità costiere intorno al mondo, secondo i presentatori.

Sciogliere dal basso

A Thwaites, gli scienziati hanno scavato buche nel ghiaccio per scrutare l'oceano a centinaia di metri sotto, e altri ricercatori hanno schierato robot subacquei telecomandati per studiare la zona di radicamento del ghiacciaio. Hanno preso le letture della temperatura e misurato la salinità nell'oceano, confermando che le acque profonde sotto il ghiaccio erano abbastanza calde da causare uno scioglimento significativo.

Un altro gruppo di scienziati ha scoperto che l'attività delle maree potrebbe interagire con il ghiaccio sopra la testa per pompare attivamente acqua calda più all'interno attraverso canali che erano già stati scavati dallo scioglimento, accelerando così il deterioramento di Thwaites, ha affermato la presentatrice Lizzy Clyne, professoressa a contratto al Lewis and Clark College di Portland, Oregon.

"Quando c'è la bassa marea, la parte della piattaforma di ghiaccio galleggiante affonda", ha detto Clyne all'AGU. "Questo si comporta come una leva e può effettivamente sollevare una sezione un po' nell'entroterra che può attirare l'acqua. E poi accade il contrario quando c'è l'alta marea e il livello dell'acqua aumenta, la sezione galleggiante si alza". Questo movimento su e giù, noto come pompaggio delle maree, attira l'acqua più all'interno e indebolisce ancora di più il ghiacciaio, ha spiegato Clyne.

"Centinaia di iceberg"

Anche le masse di ghiaccio un tempo solide su Thwaites che in precedenza aiutavano a tenere insieme la piattaforma di ghiaccio si stanno rompendo; la "lingua" ghiacciata del ghiacciaio, una parte della piattaforma di ghiaccio che sporge verso il mare sul lato occidentale, ora è "solo un ammasso sciolto di iceberg e non influenza più questa sezione orientale e più stabile della piattaforma di ghiaccio", secondo la presentatrice dell'AGU Erin Pettit , professore associato di geofisica e glaciologia presso la Oregon State University. Quando la lingua era più solida, ha rallentato il flusso della piattaforma di ghiaccio orientale verso l'oceano. Ma con la perdita di tale resistenza, il flusso della piattaforma orientale si è spostato negli ultimi 10 anni. Le crepe si stanno rapidamente diffondendo attraverso il ghiaccio e quella parte della piattaforma probabilmente si frantumerà "in centinaia di iceberg" entro pochi anni, ha detto Pettit.

L'effetto sarebbe in qualche modo simile a quello di un finestrino di un'auto "dove hai alcune crepe che si stanno lentamente propagando, e poi all'improvviso vai su un dosso nella tua macchina e il tutto inizia a frantumarsi in ogni direzione", ha detto.

Alcuni dei cambiamenti nel ghiaccio di Thwaites sono così rapidi e drammatici che gli scienziati li stanno osservando accadere in tempo reale, come l'apparizione due anni fa di una gigantesca spaccatura sulla piattaforma di ghiaccio orientale, ha detto Pettit. Una serie di recenti immagini satellitari ha mostrato la crepa in allungamento diretta verso il punto in cui i ricercatori avevano pianificato di allestire il loro sito sul campo per la stagione. Anche se il crack non si stava muovendo abbastanza velocemente da minacciare il loro lavoro sul campo quell'anno, vedere la sua implacabile avanzata era comunque un momento che faceva riflettere; i ricercatori hanno soprannominato il crack "il pugnale", ha detto Pettit durante il briefing.

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Mentre la prognosi immediata è triste per la piattaforma di ghiaccio del Thwaites, le previsioni a lungo termine per il resto del ghiacciaio sono meno certe. Se la piattaforma collassa, il flusso del ghiacciaio probabilmente accelererà nella sua corsa verso l'oceano, con parti di esso potenzialmente triplicate di velocità; altre reazioni a catena potrebbero anche svolgere un ruolo nel guidare la fratturazione accelerata del ghiaccio e lo scioglimento, ha affermato Scambos all'AGU. Ma il lasso di tempo per questi cambiamenti sarà di decenni piuttosto che di una manciata di anni, secondo il briefing.

Nel frattempo, i team dell'ITGC continueranno a monitorare e analizzare i cambiamenti nell'interazione in corso tra ghiacciaio, piattaforma di ghiaccio e oceano sul Thwaites, per aiutare i leader mondiali e i responsabili politici a prepararsi per ciò che verrà dopo.

"Ciò aiuterà a caratterizzare come sarà il prossimo secolo da questa parte dell'Antartide", ha detto Scambos. "Pensiamo che sarà guidato dai cambiamenti nel ghiacciaio Thwaites".

Originariamente pubblicato su Live Science.

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