Dopo un anno su Marte, la perseveranza della NASA è in rotta per grandi scoperte

Il secondo anno su Marte del rover Perseverance dovrebbe essere ancora più ricco di azione del primo.

Il rover Perseverance delle dimensioni di un'auto è atterrato all'interno del cratere Jezero del Pianeta Rosso il 18 febbraio 2021, con il compito di cercare segni dell'antica vita su Marte e raccogliere dozzine di campioni per il futuro ritorno sulla Terra.

Jezero, largo 45 chilometri, è un ottimo posto per fare questo lavoro su Marte , dicono i membri del team della missione, perché ospitava un grande lago e un delta di un fiume nell'antico passato. Qui sulla Terra, i delta dei fiumi sono ottimi nel preservare i composti organici contenenti carbonio, i mattoni della vita come la conosciamo e i residui della vita stessa, quindi i gestori di Perseverance sono ansiosi di controllare il delta di Jezero. E dovrebbero iniziare a farlo sul serio nei prossimi mesi.

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"Per il secondo anno della missione, siamo incredibilmente entusiasti di arrivare finalmente al delta", ha detto Briony Horgan, membro del team scientifico di Perseverance, professore associato di scienze planetarie alla Purdue University, in un video pubblicato dalla scuola questa settimana (si apre con una nuova scheda) .

"Il delta nel cratere Jezero è il motivo per cui abbiamo scelto il sito di atterraggio e speriamo di raggiungerlo più tardi questa primavera", ha detto Horgan. "Una volta che saremo lì, saremo in grado di guardare il fondo dell'antico lago che un tempo riempiva Jezero per cercare segni di antica vita microbica, e abbiamo in programma di trascorrere l'intero anno prossimo viaggiando attraverso gli antichi depositi lacustri e antichi giacimenti fluviali che si trovano all'interno del delta."

Un primo anno ricco di eventi

Perseverance non è l'unico robot della NASA che esplora il cratere Jezero. Il rover è atterrato con un minuscolo elicottero chiamato Ingenuity, progettato per mostrare che l'esplorazione aerea è possibile su Marte nonostante l'aria rarefatta del pianeta. (L' atmosfera di Marte è solo l'1% più densa di quella della Terra al livello del mare.)

L' ingegnosità è stata dispiegata dalla pancia di Perseverance il 3 aprile. Nelle cinque settimane successive, l'elicottero da 4 libbre (1,8 chilogrammi) ha effettuato cinque voli pionieristici, che il rover ha supportato e documentato per i posteri. (Tutte le comunicazioni tra Ingenuity e la Terra sono instradate attraverso Perseverance.)

Con la missione principale di Ingenuity completata con successo, Perseverance era libera di iniziare a concentrarsi più esclusivamente sui propri bisogni. Il rover ha iniziato la sua prima campagna scientifica all'inizio di giugno e ha tentato di raccogliere il suo primo campione due mesi dopo.

Quel primo tentativo non è andato bene; la roccia bersaglio si è sbriciolata sotto il trapano a percussione di Perseverance e i pezzi risultanti non sono entrati nel tubo di titanio designato. Ma all'inizio di settembre il rover si è ripreso rapidamente, spazzando via un carotaggio perforato da una roccia soprannominata "Rochette".

Nelle foto: la missione del rover Mars Perseverance della NASA sul Pianeta Rosso

La perseveranza ha costruito su quel successo iniziale, raccogliendo altri cinque core rock fino ad oggi. Tecnicamente, questi sei nuclei costituiscono solo tre campioni, perché il team della missione raccoglie una replica in ogni sito. (Il rover trasporta anche un "campione atmosferico" il tubo sigillato dal primo tentativo di carotaggio fallito.)

I sei nuclei sembrano tutti essere presi da rocce che facevano parte di un'antica colata lavica, ha detto Horgan. È eccitante, ha aggiunto, perché la roccia vulcanica può essere datata con precisione nei laboratori sulla Terra. Quindi, una volta che i campioni di Perseverance atterreranno qui, cosa che potrebbe accadere già nel 2031 , gli scienziati saranno in grado di comprendere meglio la storia e l'evoluzione di Jezero.

Anche le rocce ignee di Jezero sembrano essere state alterate dall'interazione con l'acqua liquida, ha affermato Kevin Hand del Jet Propulsion Laboratory della NASA nel sud della California, il co-leader della prima campagna scientifica di Perseverance.

Non è poi così sorprendente, dato che Jezero ha ospitato uno specchio d'acqua grande quanto il lago Tahoe miliardi di anni fa. Ma la scoperta è importante ed eccitante, perché "le interazioni acqua-roccia possono produrre energia chimica che può potenzialmente aiutare a dare origine alla vita e alimentare la vita", ha detto Hand a This Web.com.

La strada davanti

Perseverance ha già iniziato a indagare sull'antico delta di Jezero, esaminando una collina chiamata Kodiak che è un residuo isolato della caratteristica.

Questo lavoro svolto all'inizio della missione da lontano, utilizzando la suite di imaging Mastcam-Z di Perseverance e una telecamera sul suo strumento SuperCam per lo zapping delle rocce è stato fruttuoso, confermando l'esistenza del lago e del delta del fiume molto tempo fa. Ma gli sguardi ravvicinati saranno molto più produttivi e dovrebbero arrivare presto.

Durante la sua prima campagna scientifica, Perseverance ha esplorato una vasta zona di Jezero, navigando fino a una parte accidentata del fondo del cratere chiamata South Stah. Ma quella fase della missione si sta ora concludendo e il rover sta tornando verso il suo sito di atterraggio.

Tale marcia indietro era il piano da sempre; è il modo più sicuro per raggiungere il delta, il luogo di destinazione della seconda campagna scientifica della missione. Andare lì direttamente da South Stah sarebbe una proposta rischiosa, costringendo Perseverance ad attraversare dune di sabbia e altri terreni accidentati.

Perseverance è stato un ottimo momento durante il viaggio di ritorno, coprendo di recente almeno 240 metri di terreno in due giorni diversi più lontano di qualsiasi altro rover su Marte sia mai andato in un solo giorno. Tali prodezze di guida sono abilitate dalla funzione di navigazione autonoma di Perseverance, che mette la scelta del percorso in gran parte nelle mani del rover.

"I pianificatori del rover, i brillanti ingegneri che guidano il rover, hanno ottenuto la licenza completa in questo momento per impiegare il navigatore automatico sul rover e guidare, guidare, guidare", ha detto Hand.

La perseveranza tornerà probabilmente nella regione del sito di atterraggio entro le prossime due settimane, ha aggiunto. Una volta lì, il rover raccoglierà due campioni di carote da una roccia che il team della missione chiama "Chal" (Navajo per "rana"). Dopodiché, sarà il momento di puntare verso il delta.

Il team non ha deciso quale parte del delta prendere di mira, ha detto Hand; La perseveranza può arrivare a Kodiak, o può dirigersi verso un pezzo della struttura più grande e contigua.

Ovunque la Perseveranza vada nel prossimo futuro, probabilmente riceverà aiuto da un amico. L'ingegnosità sta ancora andando forte, volando ora nell'ambito di una missione estesa che la NASA ha concesso dopo che il piccolo elicottero ha concluso la sua campagna di dimostrazione tecnologica lo scorso maggio.

Ingenuity ora ha 19 voli del Pianeta Rosso al suo attivo e molti di loro hanno raccolto preziosi dati di ricognizione per il team Perseverance. Hand ha descritto la longevità di Ingenuity come la più grande sorpresa della missione di Perseverance fino ad oggi. Ed è stata una piacevole sorpresa, per non dire altro.

"Ingenuity sta ancora aprendo la strada a panorami incredibili che ci hanno aiutato a guidarci nel percorso da seguire per Perseverance", ha detto Hand.

Mike Wall è l'autore di " Out There (opens in new tab) " (Grand Central Publishing, 2018; illustrato da Karl Tate), un libro sulla ricerca della vita aliena. Seguilo su Twitter @michaeldwall (si apre in una nuova scheda) . Seguici su Twitter @Spacedotcom (si apre in una nuova scheda) o su Facebook (si apre in una nuova scheda) .

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