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Le sere di marzo tendono ad offrire temperature più moderate per coloro che desiderano osservare le costellazioni invernali in relativo comfort.

Durante la seconda metà di questo mese, Orione, il cacciatore e il suo abbagliante entourage si sono trasferiti nella metà occidentale del cielo intorno alle 21:00 ora legale locale, ma sono ancora tutti molto ben posizionati.

A coloro che non si sono recati all'aperto per trascorrere del tempo all'aperto con il "potente cacciatore" e il suo seguito nei mesi di gennaio e febbraio perché semplicemente faceva troppo freddo, le prossime settimane dovrebbero offrire condizioni di osservazione più piacevoli.

Questa mappa del cielo mostra dove avvistare la costellazione di Orione dall'emisfero settentrionale nel cielo notturno il 20 marzo 2021. (Credito immagine: app SkySafari)

L'emergere del "grande orso"

Mentre iniziamo a perdere Orione e compagnia per un'altra stagione, riguadagniamo l'Orsa Maggiore come un importante asterismo serale, o motivo a stella, che ora sta volando in alto nel nord-est. Non una costellazione in sé, l'Orsa Maggiore è semplicemente la parte più cospicua della costellazione dell'Orsa Maggiore, il grande orso, che è generalmente considerato una costellazione primaverile nell'emisfero settentrionale.

A questo proposito, ha certamente senso. La maggior parte degli orsi va in letargo a metà dicembre, quando il clima si fa freddo e le scorte di cibo si esauriscono. Questo è quando si ritireranno nelle loro tane invernali. Se cerchi l'Orsa maggiore nel cielo notturno subito dopo il tramonto in quel periodo dell'anno, troverai la maggior parte di quella costellazione tranne l'Orsa Maggiore situata sotto l'orizzonte settentrionale.

Ma verso la metà e la fine di marzo, gli orsi maschi iniziano ad emergere e si aggirano attorno, e così è con il nostro orso celeste: al calar della notte possiamo trovare l'Orsa Maggiore ben in alto a nord-est. E all'inizio di maggio, il nostro Big Bear può essere trovato direttamente sopra di noi mentre cala l'oscurità.

Questa mappa del cielo mostra dove avvistare l'Orsa Maggiore e l'Orsa Minore, le costellazioni che contengono rispettivamente l'Orsa Maggiore e l'Orsa Minore. (Credito immagine: app SkySafari)

Per gli osservatori del cielo nell'emisfero australe, l'Orsa Maggiore si vede meglio dalle latitudini settentrionali nei mesi autunnali da marzo a giugno (quando è primavera nell'emisfero settentrionale). Dalle parti più meridionali dell'emisfero australe la costellazione rimane sotto l'orizzonte tutto l'anno.

Per inciso, lo stesso Orsa Maggiore è spesso chiamato circumpolare, cioè non sale o tramonta mai; è sempre sopra l'orizzonte settentrionale. Tuttavia, la sua stella più meridionale Alkaid passa appena sopra l'orizzonte settentrionale solo per gli osservatori a nord di 40 gradi e 33 minuti di latitudine nord, poiché la sua declinazione è di 49 gradi e 27 minuti. Per coloro che vivono a New York City, Alkaid sfiora appena l'orizzonte nel punto più basso. Ma se vivi a Filadelfia, Alkaid scompare brevemente dalla vista sotto l'orizzonte nord-nordovest per circa un'ora prima di riapparire alla vista a nord-nordest.

Una luna ingannevolmente grande

Quando guardi l'Orsa Maggiore in alto nel cielo, dai un'occhiata a un'incredibile "illusione lunare", che mi è stata segnalata per la prima volta dal compianto divulgatore di stelle e costellazioni, George Lovi. Personalmente, penso che l'illusione della luna del signor Lovi sia ancora più sorprendente della classica versione dell'orizzonte che fa sembrare la luna eccessivamente grande mentre sorge o tramonta.

La luna piena sembra enorme mentre tramonta dietro il Very Large Telescope nel deserto di Atacama in Cile. Perché gli osservatori riferiscono che la luna sembra più grande vicino all'orizzonte che in alto nel cielo? Potrebbe non essere altro che un trucco di prospettiva. (Credito immagine: Gordon Gillet/ESO)

Prova a immaginare più di 10 lune piene allineate tra le "Pointer Stars" del Carro (Dubhe e Merak). Distano poco meno di 5,5 gradi l'uno dall'altro e la luna stessa misura circa 0,5 gradi, quindi c'è ampio spazio. Ma come convincersi di questo guardando il Carro nel cielo? Certamente, quattro lune ci starebbero, forse cinque, ma 10?

Il fatto è che quando si confrontano le dimensioni raccolte dalla luna con le distanze tra le stelle in un'altra parte del cielo, non viene mai immaginato che abbia un diametro di soli 0,5 gradi, poiché per la maggior parte delle persone sembra apparire almeno un grado o due volte più grande di quanto effettivamente è.

Questo è il motivo per cui non è consigliabile utilizzare la luna per misurare le distanze angolari nel cielo notturno. La scorsa estate, ad esempio, quando la cometa NEOWISE ha attirato l'attenzione diffusa, la sua coda si è allargata di 10 gradi. Alcuni potrebbero aver avuto l'impressione che ciò implicasse che mentalmente l'appendice di questa cometa sarebbe apparsa per 20 lune piene Questo Webd da un capo all'altro.

Eppure, nel cielo, per molti, la coda appariva probabilmente lunga solo la metà!

E qui su This Web.com, ogni volta che la luna si avvicina da vicino a una stella o un pianeta luminoso, avvertiamo sempre i potenziali osservatori che entrambi i corpi celesti appaiono più vicini di quanto previsto a causa delle dimensioni anormalmente grandi della luna. Questo è stato il caso lo scorso ottobre, quando la luna è passata molto vicino a Marte.

La luna crescente oscillerà di circa 2 gradi a sud di Marte nel cielo serale il 19 marzo 2021. I due oggetti celesti raggiungeranno la congiunzione quel giorno alle 13:47 EDT (1747 GMT). (Credito immagine: app SkySafari)

Anche nel planetario!

E questa straordinaria illusione non è confinata solo nel cielo reale, ma anche nel "finto universo" del planetario. Quando il primo proiettore di questo tipo è stato progettato da Zeiss (nel 1923) ed è stato realizzato per proiettare immagini della luna e del sole che si estendono su un arco di 0,5 gradi sulla cupola mentre appaiono nel cielo reale, si è scoperto che sembravano ridicolmente troppo piccoli per essere realistici anche se in realtà avevano la dimensione angolare corretta. E da allora, tutti i proiettori per planetari, prodotti in diversi paesi, incluso qui negli Stati Uniti, mostrano sempre la luna e il sole due volte più grandi che nel cielo reale.

Ma, quasi un secolo fa, deve essere stata una pillola amara da ingoiare per gli ingegneri Zeiss di Jena, in Germania, che si sono sempre vantati della precisione assoluta del loro lavoro. Eppure qui c'era uno dei pochissimi posti in cui l'accuratezza doveva essere sacrificata per amore del realismo!

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York. Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale, l'almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook.

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