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Come molte persone che sono rimaste a casa durante la pandemia di coronavirus , ho recentemente iniziato a dedicarmi a un nuovo hobby: il birdwatching.

Lo scorso autunno ho allestito una mangiatoia per uccelli nel mio giardino e sono rimasto subito affascinato dal numero di diverse varietà di uccelli attratti da essa. Quando ho identificato un picchio dal ventre rosso usando una guida tascabile sugli uccelli, penso di essermi emozionato quasi quanto quando l'astronomo Leslie Peltier ha identificato la sua prima stella, Vega , usando il classico lavoro di Martha Evans Martin, "The Friendly Stars".

Ed è stato durante il birdwatching che ho iniziato a considerare il numero di uccelli che sono costellazioni. In seguito l'ho cercato e ho scoperto che ci sono nove uccelli nel nostro cielo notturno. Oltre ai due più degni di nota, Cigno il cigno e Aquila l'aquila, c'è una colomba (Columba) e persino una mitologica Fenice, che muore in uno spettacolo di fiamme e combustione, per poi tornare in vita dalle sue ceneri.

Diverse costellazioni aviarie nei cieli meridionali furono create nel 1598 da Petrus Plancius e Jodocus Hondius, che erano astronomi e cartografi olandesi-fiamminghi. A quel tempo, i mercanti olandesi stavano stabilendo un punto d'appoggio al colonialismo in quella che oggi conosciamo come l'Indonesia alla ricerca di spezie e altri beni commerciali. Durante la navigazione a sud dell'equatore, il navigatore Pieter Dirckszoon Keyzer ha avuto tutto il tempo per contemplare il cielo notturno meridionale , allora in gran parte sconosciuto agli europei.

Fu dalle osservazioni di Keyzer che Plancius e Hondius progettarono un globo celeste con una dozzina di nuove costellazioni. Tra questi c'erano una gru (Grus), un uccello del paradiso (Apus), un pavone (Pavo) e un tucano (Tucana), ma queste ultime tre costellazioni sono purtroppo troppo a sud per essere viste da latitudini medio-settentrionali.

Un motivo a stella su cui cantare

Un uccello è visibile in aprile a circa un terzo dall'orizzonte meridionale verso lo zenit sopra la testa durante le ore serali. Conosciuto originariamente nei cataloghi stellari babilonesi risalenti al 1100 aC semplicemente come il Corvo, è una figura a quattro lati piuttosto sorprendente di stelle abbastanza luminose, come un triangolo la cui parte superiore è stata rimossa da un taglio obliquo.

Il quadrilatero è conosciuto oggi come Corvus, il corvo . Nella mitologia greca, inviato un giorno da Apollo per una tazza d'acqua, Corvo si trastullava nel tornare mentre aspettava che un fico maturasse. Portando la tazza di acqua di sorgente e un serpente d'acqua tra gli artigli, disse ad Apollo che era stato ritardato perché il serpente lo aveva attaccato. Apollo, irritato sapendo che Corvus stava cercando di ingannarlo, mise tutti e tre in cielo. La coppa d'acqua (Cratere) si trova a ovest di Corvus, facilmente raggiungibile, ma il serpente (Hydra) gli impedisce di berla.

E (così dice la leggenda), da quel giorno tutti i corvi, un tempo bianchi argentei, sono neri come la notte.

Migrare l'idea

Ogni primavera, un gran numero di uccelli canori parte dai loro ritiri invernali meridionali e torna a nord. Tali modelli di migrazione stagionale possono comunemente coprire fino a 3.000 miglia (5.000 chilometri). I modelli di migrazione degli uccelli possono sembrare un argomento strano per questa colonna, ma gli osservatori di uccelli e gli astronomi condividono da tempo un terreno comune.

Gli ornitologi si chiedevano se gli uccelli migrassero senza sosta per centinaia di miglia attraverso il Golfo del Messico. Per rispondere a questa domanda, avrebbero fatto esplodere un telescopio durante la stagione migratoria e avrebbero aspettato fino alla notte di luna piena. Prima dell'avvento del radar, gli ornitologi studiavano gli uccelli migratori notturni addestrando piccoli telescopi sulla luna per contare la loro preda che passava in fugace silhouette. Alcuni ornitologi hanno soprannominato la pratica "osservazione della luna".

Ancora più difficile per gli studenti di ornitologia e comportamento animale è che la maggior parte degli uccelli canori migra di notte, ma come fanno questi uccelli a trovare la loro strada? Uno studio indipendente condotto alla fine degli anni '60 dalla Cornell University sotto i cieli artificiali di un planetario suggeriva fortemente che lo zigolo indaco, un uccello canoro comune negli Stati Uniti orientali e in Canada, utilizzasse le stelle come guida per i suoi voli migratori annuali.

Gli esperimenti hanno indicato che le stelle situate nel cielo settentrionale, vicino al polo celeste, forse l' Orsa Maggiore , possono fornire spunti essenziali per questi uccelli. Apparentemente, gli uccelli ottengono informazioni direzionali dagli schemi stellari, proprio come noi stessi.

Potrebbero essere importanti anche altri segnali di navigazione. Gli scienziati che hanno osservato le migrazioni tramite radar hanno spesso segnalato voli ampi e orientati nelle notti nuvolose, quando gli uccelli non avrebbero potuto utilizzare le informazioni celesti. Se gli uccelli non sono in grado di vedere le stelle si basano su fattori geofisici, venti o altri segnali è ancora sotto esame mentre gli scienziati tentano di scoprire i meccanismi di guida alla base di queste imprese di navigazione.

Questo gufo ha preso una sterna per il peggio

Infine, dobbiamo menzionare un altro motivo stellare, che su alcuni atlanti stellari più antichi si può trovare appollaiato sereno e indifferente all'estremità della coda della costellazione dell'Idra, il serpente.

Noctua, il gufo, comprende quasi due dozzine di stelle per lo più deboli. Il francese Pierre Charles Le Monnier creò l'uccello nel 1776 per commemorare il viaggio sull'isola di Rodriguez del famoso astronomo francese Alexandre Guy Pingre. Le Monnier originariamente chiamò queste stelle per l'uccello estinto incapace di volare, il solitario Rodrigues; Alexander Jamieson nella sua opera del 1822, "A Celestial Atlas", trasformò l'uccello in un gufo.

Sfortunatamente per Le Monnier, Pingre e Jamieson, il gufo non è più riconosciuto come costellazione ufficiale; il suo fioco e sparso seguito di stelle appartiene ora alle costellazioni della Vergine e della Bilancia.

Questo è purtroppo ironico, dal momento che ci sono un'ampia varietà di uccelli diversi che popolano i nostri cieli notturni, ma l'uccello più associato alla notte non è uno di questi.

Peccato, sarebbe stato uno spasso!

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York. Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale, l'almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook.

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