Ercole, il potente uomo forte del cielo estivo

Un caposaldo della mitologia, l'eroe Ercole ha una strana storia celeste.

Uno dei modelli stellari più noti, Ercole si erge sopra le nostre teste nell'emisfero settentrionale al calar della notte di questa settimana.

Come molte delle nostre costellazioni più antiche, Ercole può essere fatto risalire agli inizi della storia documentata circa 5.000 anni fa in Medio Oriente, in particolare la Mesopotamia (la regione che oggi chiamiamo Iraq), anche se ci riferiamo all'antico eroe con il suo nome latino. Ercole ha rappresentato a lungo un uomo di straordinaria forza e appare in varie forme nelle leggende di molti popoli in tutta la regione, incluso il racconto di Sansone nella Bibbia.

Sembra cosa?

A seconda della guida di astronomia che stai consultando, ci sono diverse varianti su come viene tracciato Ercole. Inizialmente, potresti aspettarti che questo potente uomo forte sia una costellazione luminosa e appariscente, qualcosa sulla falsariga di Orione il Cacciatore con la sua caratteristica cintura a tre stelle.

Ma non è così.

Nel suo libro "Trova le costellazioni" (si apre in una nuova scheda) (Houghton Mifflin Co., 2008), l'autore HA Rey forse lo ha detto meglio quando ha notato che "Ercole era … famoso per la sua forza, ma come costellazione ha è piuttosto debole, senza stelle luminose."

Gli osservatori del cielo mesopotamici nel 3000 aC videro Ercole in piedi in alto nel cielo settentrionale durante l'estate. La stella più brillante di Ercole è Ras Algethi di terza magnitudine, che in arabo significa "Testa dell'inginocchiatoio". E infatti nel cielo era raffigurato Ercole in posa su un ginocchio, con Ras Algethi, una stella supergigante rossa, che gli segnava la testa.

Ma negli ultimi 5.000 anni, l'oscillazione dell'asse terrestre (chiamato "precessione") ha fatto spostare la posizione delle stelle in modo tale che oggi Ercole sembra eseguire acrobazie, con la testa che passa ben a sud del zenit. In altre parole, Ercole ora è in piedi sulla sua testa!

Rey ha reinventato questo gruppo di stelle secondo il suo attuale orientamento come "un uomo che fa oscillare una mazza", scrive, "l'arma preferita di Ercole". Nella versione di Rey, un quadrilatero a forma di chiave di volta che gli antichi immaginavano come la sua vita e i suoi fianchi finisce come testa di Ercole. Nel frattempo, la stella Ras Algethi che gli antichi consideravano la testa dell'eroe segna il piede sinistro di Ercole. Interessi diversi per gente diversa.

Nel frattempo, nel suo libro "Introducing the Constellations" (si apre in una nuova scheda) (Viking Press, 1937), l'astronomo Robert H. Baker ha tracciato Ercole come "una figura di sei stelle che delinea una farfalla con le ali spiegate". Questa cifra ricorda in qualche modo anche la lettera "H", che ovviamente è anche l'iniziale di Ercole.

La leggenda di Ercole

Ercole era conosciuto nella cultura greca come Eracle e le vaste leggende che lo circondano sono tra le più conosciute della mitologia greca. Lo chiamiamo Ercole in armonia con la tradizione di usare nomi latini per le costellazioni.

Molti dei greci, eroi, eroine e altre personalità leggendarie furono adottati dai romani, che li identificarono con personaggi propri. Così Zeus divenne Giove; Era, Giunone; Ares, Marte; e così via. Quando ai corpi astronomici vengono dati nomi mitologici nei tempi moderni, è stata generalmente preferita la versione latina.

Il grande autore, statista e filosofo romano Lucius Annaeus Seneca (4 aC-65 dC) riporta in versi alcune delle principali leggende di Ercole in "Hercules Furens" ("Ercole pazzo"), inclusa una diatriba di Giunone contro Ercole di suo marito (Giove ) figlio semidio da un'altra donna, la mortale Alcmena.

In realtà c'è una connessione tra Ercole e altre due costellazioni, il mostro acquatico serpentino a nove teste noto come Idra di Lernean e una creatura marina strisciante molto più piccola.

Una gelosa Giunone convocò un granchio ( Cancro ) per mordere a morte Ercole. Il suo crostaceo arrivò proprio nel momento in cui Ercole era impegnato a uccidere l'Idra dalle molte teste, una delle sue 12 "fatiche" sovrumane assegnate.

Ma il morso di Cancro non era altro che un semplice fastidio per il nostro eroe, che bruscamente schiacciò l'attaccante sotto il suo tallone. Infuriata per il destino tutt'altro che eroico del granchio, Giunone bandì questa sfortunata creatura nei cieli come una delle costellazioni tradizionali più poco appariscenti.

Quanto all'Idra , ogni volta che Ercole mozzava una testa, ne crescevano altre due. Ma Ercole ne uscì vittorioso facendo bruciare a suo nipote, Iolao, il moncone di ogni collo mozzato, impedendo a nuove teste di germogliare. È interessante notare che nel nostro attuale cielo serale, mentre Ercole si erge trionfante in cima ai cieli, la coda della costellazione dell'Idra può essere vista scivolare sotto l'orizzonte sud-ovest e scappare in fretta dalla vista.

Una grande palla di stelle

L'oggetto che attira sempre più attenzione in Ercole ed è considerato un pezzo forte per gli osservatori dell'emisfero settentrionale è M13 , il Grande Ammasso Globulare di Ercole. Si trova all'interno della Keystone, a circa due terzi dalla testa della farfalla lungo il bordo occidentale dell'ala settentrionale. Con una luce totale equivalente a circa una stella di sesta magnitudine, può essere vista ad occhio nudo in un cielo molto scuro, come fu da Edmond Halley, che scoprì questo ammasso nel 1714.

A una distanza di circa 22.000 anni luce, M13 è tra i globulari più vicini; gli scienziati ritengono che questo grande sciame contenga almeno diverse centinaia di migliaia di stelle. Il binocolo lo mostrerà come un bagliore pallido e incolore con un diametro pari alla metà di quello della luna. Ma attraverso i telescopi diventa uno spettacolo da vedere. Piccoli telescopi da 4 a 6 pollici riveleranno le stelle esterne, mentre telescopi più grandi da 8 o più pollici rivelano l'incantevole bellezza di una grande palla di stelle.

Il grappolo d'Ercole è un oggetto celebrato, spesso mostrato a coloro che potrebbero fare una visita estiva serale a un osservatorio. La prossima settimana (dal 5 all'8 agosto) si terrà l' 85a Convention annuale di Stellafane che si terrà appena fuori Springfield, nel Vermont. Tempo permettendo, gli assidui astronomi dilettanti installeranno la loro attrezzatura sotto i cieli oscuri del New England o si riuniranno all'Osservatorio McGregor per le viste attraverso il telescopio Schupmann da 13 pollici o dal telescopio Porter Turret da 12 pollici.

Una storia spesso raccontata sull'autorità del cielo profondo di M13 Walter Scott Houston (1912-1993), che aveva una rubrica regolare sulla rivista Sky & Telescope per quasi mezzo secolo ed era noto a tutti come "Scotty".

Una sera notò una lunga fila di persone che aspettavano pazientemente il proprio turno per dare un'occhiata attraverso il mirino del Porter. "Cosa state guardando gente?" chiese mentre faceva capolino attraverso la porta dell'osservatorio. Dall'oscurità, diverse persone mormorarono sommessamente: M13.

"M13?" rispose Scotty, con una punta di scetticismo. "Così tante persone l'hanno guardato, penseresti che ormai sia consumato!"

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York. Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale, l'almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook.

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