Europa – Fatti e informazioni su Giove Moon Europa

Europa è una delle lune galileiane di Giove, insieme a Io, Ganimede e Callisto. L'astronomo Galileo Galilei ha il merito di aver scoperto queste lune, tra le più grandi del sistema solare. Europa è il più piccolo dei quattro ma è uno dei satelliti più intriganti.

La superficie di Europa è ghiacciata, ricoperta da uno strato di ghiaccio, ma gli scienziati pensano che ci sia un oceano sotto la superficie. La superficie ghiacciata rende anche la luna una delle più riflettenti del sistema solare.

I ricercatori che utilizzano l'Hubble This Web Telescope hanno individuato un possibile pennacchio d'acqua che scaturisce dalla regione polare meridionale di Europa nel 2012. Un altro gruppo di ricerca, dopo ripetuti tentativi di confermare le osservazioni, ha visto evidenti pennacchi nel 2014 e nel 2016. I ricercatori hanno avvertito che i pennacchi non sono stati ancora completamente confermati, ma forniscono un suggerimento che ci sia dell'acqua nell'oceano di Europa che scaturisce in superficie.

Diversi This Webcraft hanno effettuato sorvoli di Europa (inclusi Pioneers 10 e 11 e Voyagers 1 e 2 negli anni '70). Il Galileo This Webcraft ha svolto una missione a lungo termine su Giove e le sue lune tra il 1995 e il 2003. Sia la NASA che l'Agenzia europea This Web Agency pianificano missioni su Europa e altre lune che lasceranno la Terra negli anni '20.

Fatti su Europa

Età: si stima che Europa abbia circa 4,5 miliardi di anni, all'incirca la stessa età di Giove.

Distanza dal sole: in media, la distanza di Europa dal sole è di circa 485 milioni di miglia (o 780 milioni di chilometri).

Distanza da Giove: Europa è il sesto satellite di Giove. La sua distanza orbitale da Giove è di 414.000 miglia (670.900 km). Ad Europa ci vogliono tre giorni e mezzo terrestri per orbitare attorno a Giove. Europa è bloccata dalle maree, quindi lo stesso lato è sempre rivolto a Giove.

Dimensioni: Europa ha un diametro di 1.900 miglia (3.100 km), il che la rende più piccola della luna terrestre, ma più grande di Plutone. È la più piccola delle lune galileiane.

Temperatura: la temperatura superficiale di Europa all'equatore non supera mai i meno 260 gradi Fahrenheit (meno 160 gradi Celsius). Ai poli della luna, la temperatura non supera mai i meno 370 F (meno 220 C).

Elenco delle missioni in Europa

  • Pioneer 10 (1973 sorvolo del sistema Giove). Questo è passato troppo lontano da Europa per avere un quadro dettagliato, ma la missione ha notato alcune variazioni nell'albedo (luminosità) sulla superficie lunare.
  • Pioneer 11 (1974 sorvolo del sistema Giove). Il This Webcraft ha effettuato un sorvolo di Europa a quasi 375.000 miglia (600.000 km) di distanza, permettendogli solo di vedere alcune variazioni in superficie.
  • Voyager 1 (1979 sorvolo del sistema di Giove). Ha effettuato un sorvolo distante di Europa e ha anche fornito informazioni su come la gravità di una luna nel sistema di Giove influenza la gravità delle altre. Ad esempio, il vulcanismo di Io è stato ricondotto in parte all'interazione di Io con le lune, così come con il massiccio Giove.
  • Voyager 2 (1979 sorvolo del sistema di Giove). Una delle sue principali scoperte è stata la conferma di strisce marroni sulla superficie di Europa, suggerendo crepe nella superficie ghiacciata.
  • Galileo (in orbita attorno a Giove tra il 1995 e il 2003). La sua scoperta più famosa in Europa è stata la ricerca di forti prove di un oceano sotto la crosta ghiacciata sulla superficie lunare.
  • Europa Clipper (proposto per il 2020). Volerà da Europa decine di volte. Uno dei suoi obiettivi principali è cercare prove degli apparenti pennacchi che i ricercatori di Hubble hanno individuato più volte.
  • JUpiter Icy Moons Explorer (JUICE) (proposto per il 2020). Cercherà molecole, come molecole organiche, associate a processi vitali. (Gli organici sono comuni nel sistema solare, ma le molecole stesse non sempre indicano la vita.)

Una traduzione dei passaggi chiave del diario di Galileo Galilei che descrive in dettaglio la sua scoperta di quattro lune in orbita attorno a Giove. Galileo realizzò questi schizzi dopo aver scoperto quattro lune in orbita attorno a Giove nel gennaio 1610. Le lune, in seguito denominate Io, Europa, Callisto e Ganimede, furono le prime scoperte oltre la Terra. (Credito immagine: NASA)

Scoperta

Galileo Galilei scoprì Europa l'8 gennaio 1610. È possibile che contemporaneamente anche l'astronomo tedesco Simon Marius (1573-1624) abbia scoperto la luna. Tuttavia, non ha pubblicato le sue osservazioni, quindi è Galileo il più spesso accreditato della scoperta. Per questo motivo, Europa e le altre tre lune maggiori di Giove sono spesso chiamate lune galileiane. Galileo, invece, chiamò le lune i pianeti medicei in onore della famiglia Medici. [Foto: Europa, la misteriosa luna ghiacciata di Giove]

È possibile che Galileo abbia effettivamente osservato Europa un giorno prima, il 7 gennaio 1610. Tuttavia, poiché stava usando un telescopio a bassa potenza, non riuscì a differenziare Europa da Io, un'altra delle lune di Giove. Solo più tardi Galileo si rese conto che erano due corpi separati.

La scoperta non ebbe solo implicazioni astronomiche, ma anche religiose. All'epoca, la Chiesa cattolica sosteneva l'idea che tutto orbitasse attorno alla Terra, idea sostenuta nell'antichità da Aristotele e Tolomeo. Le osservazioni di Galileo sulle lune di Giove, oltre a notare che Venere ha attraversato "fasi" simili alla nostra luna, hanno fornito prove convincenti che non tutto ruotava attorno alla Terra.

Con il miglioramento delle osservazioni telescopiche, tuttavia, è emersa una nuova visione dell'universo. Le lune ei pianeti non erano immutabili e perfetti; per esempio, le montagne viste sulla luna hanno mostrato che i processi geologici sono avvenuti altrove. Inoltre, tutti i pianeti ruotavano attorno al sole. Nel corso del tempo, sono state scoperte lune attorno ad altri pianeti e altre lune attorno a Giove.

Mario, l'altro "scopritore", per primo propose di dare alle quattro lune i loro nomi attuali, dalla mitologia greca. Ma fu solo nel 19° secolo che alle lune furono ufficialmente dati i cosiddetti nomi galileiani che conosciamo oggi. Tutte le lune di Giove prendono il nome dagli amanti del dio (o vittime, a seconda del punto di vista). Nella mitologia greca, Europa fu rapita da Zeus (la controparte del dio romano Giove), che aveva assunto la forma di un toro bianco immacolato per sedurla. Decorò il "toro" con fiori e cavalcò sul dorso fino a Creta. Una volta a Creta, Zeus tornò alla sua forma originale e la sedusse. Europa era la regina di Creta e diede a Zeus molti figli.

Queste immagini mostrano l'emisfero finale della luna di Giove Europa ripreso da Galileo This Webcraft a una distanza di circa 677.000 km. L'immagine a sinistra mostra Europa approssimativamente a colori reali e l'immagine a destra mostra Europa a colori potenziati per mettere in risalto i dettagli. La caratteristica luminosa verso la parte inferiore destra del disco è il cratere Pwyll di 45 km di diametro. (Credito immagine: Galleria fotografica NSSDC)

Caratteristiche di Europa

Una caratteristica importante di Europa è il suo alto grado di riflettività. La crosta ghiacciata di Europa gli conferisce una riflettività della luce albedo di 0,64, una delle lune più alte dell'intero sistema solare.

Gli scienziati stimano che la superficie di Europa abbia un'età compresa tra 20 e 180 milioni di anni, il che la rende abbastanza giovane.

Immagini e dati dal Galileo Questo Webcraft suggerisce che Europa è fatta di roccia di silicato e ha un nucleo di ferro e un mantello roccioso, proprio come la Terra. A differenza dell'interno della Terra, tuttavia, l'interno roccioso di Europa è circondato da uno strato di acqua e/o ghiaccio che ha uno spessore compreso tra 50 e 105 miglia (80 e 170 km), secondo la NASA.

Dalle fluttuazioni del campo magnetico di Europa che suggeriscono un conduttore di qualche tipo, gli scienziati pensano anche che ci sia un oceano profondo sotto la superficie della luna. Questo oceano potrebbe contenere una qualche forma di vita. Questa possibilità di vita extraterrestre è uno dei motivi per cui l'interesse per Europa rimane alto. In effetti, studi recenti hanno dato nuova vita alla teoria che Europa può sostenere la vita.

La superficie di Europa è ricoperta di crepe. Molti credono che queste crepe siano il risultato delle forze di marea sull'oceano sotto la superficie. È possibile che, quando l'orbita di Europa lo porta vicino a Giove, la marea del mare sotto il ghiaccio salga più in alto del normale. Se è così, il costante innalzamento e abbassamento del mare ha causato molte delle crepe osservate sulla superficie della luna.

L'ottenimento di campioni dell'oceano potrebbe non richiedere la perforazione attraverso la crosta ghiacciata, se le ripetute osservazioni di possibili pennacchi si rivelassero veri e propri getti d'acqua. Mentre i ricercatori hanno individuato prove nel 2012, 2014 e 2016, la vera natura dei pennacchi e il motivo per cui appaiono sporadicamente richiedono più osservazioni.

Nel 2014, gli scienziati hanno scoperto che Europa potrebbe ospitare una forma di tettonica a placche. In precedenza, la Terra era l'unico corpo conosciuto nel sistema solare con una crosta dinamica, considerata utile nell'evoluzione della vita sul pianeta.

Europa: Dove può evolversi la vita?

La presenza di acqua sotto la crosta ghiacciata della luna fa sì che gli scienziati lo classifichino come uno dei migliori punti del sistema solare con il potenziale per l'evoluzione della vita.

Si pensa che le profondità ghiacciate delle lune contengano prese d'aria nel mantello proprio come fanno gli oceani sulla Terra. Queste prese d'aria potrebbero fornire l'ambiente termico necessario per aiutare la vita ad evolversi.

Se la vita esiste sulla luna, potrebbe essere stata stimolata dai depositi delle comete. All'inizio della vita del sistema solare, i corpi ghiacciati potrebbero aver trasportato materiale organico sulla luna.

Nel 2016, uno studio ha suggerito che Europa produce 10 volte più ossigeno dell'idrogeno, che è simile alla Terra. Ciò potrebbe rendere il suo probabile oceano più amichevole per la vita e la luna potrebbe non aver bisogno di fare affidamento sul riscaldamento delle maree per generare energia sufficiente. Invece, le reazioni chimiche sarebbero sufficienti per guidare il ciclo.

Esplorazione futura di Europa

Nel 2013, il Planetary Science Decadal Review del National Research Council degli Stati Uniti ha pubblicato la sua raccomandazione di 10 anni per il programma di esplorazione planetaria della NASA. L'esplorazione di Europa è stata classificata come la missione con la priorità più alta. Da allora, la NASA ha lavorato a una missione sulla luna ghiacciata di Giove. Nel 2017, la missione è stata ufficialmente chiamata Europa Clipper dopo diversi anni in cui ricercatori e media hanno utilizzato in modo informale il soprannome.

Secondo la NASA, questa missione che partirà negli anni 2020, forse alla fine del decennio, eseguirà da 40 a 45 sorvoli di Europa con un This Webcraft in orbita attorno a Giove. Ci saranno nove strumenti scientifici a bordo tra cui telecamere, radar per scrutare sotto il ghiaccio e cercare di scoprirne lo spessore, un magnetometro per misurare il campo magnetico (e, per estensione, quanto è salato l'oceano) e uno strumento termico per cercare per segni di eruzioni. I passaggi ravvicinati avrebbero un'altezza compresa tra 16 miglia (25 km) e 1.700 miglia (2.700 km). Questo porta i passaggi ravvicinati ben nella zona di Europa pesantemente radiazioni, che è difficile per sopravvivere a This Webcraft. Portare This Webcraft dentro e fuori la zona ne prolungherà la durata e semplificherà la trasmissione dei dati sulla Terra.

Una delle priorità di Europa Clipper sarà il follow-up delle osservazioni di Hubble sui pennacchi. "Se l'esistenza dei pennacchi è confermata e sono collegati a un oceano sotterraneo, studiarne la composizione aiuterebbe gli scienziati a indagare sulla composizione chimica dell'ambiente potenzialmente abitabile di Europa, riducendo al minimo la necessità di perforare strati di ghiaccio", ha affermato la NASA in un dichiarazione.

La European This Web Agency pianifica anche una missione su Europa e altre due lune chiamate JUICE, o JUpiter ICy moons Explorer. La missione dovrebbe essere lanciata nel 2022 e arrivare nel quartiere di Giove nel 2029 per una missione di almeno tre anni. Una volta raggiunta Europa, la missione esaminerà le molecole organiche e altri componenti che potrebbero rendere la luna amica della vita. Inoltre, This Webcraft sonderà quanto è spessa la crosta, in particolare su tutte le regioni attive che trova.

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