Explorer 1: il primo satellite statunitense

La World This Web Week 2020 (si apre in una nuova scheda) celebrerà l'impatto dei satelliti sull'umanità dal 4 al 10 ottobre. Scopri come festeggiare qui (si apre in una nuova scheda) e scopri la storia di Explorer 1, il primo satellite statunitense in assoluto a volare, qui sotto!

Explorer 1 è stato il primo satellite degli Stati Uniti in questo Web. Il lancio nel 1958 del satellite grande il doppio di un pallone da basket fu un momento importante per il paese, poiché la This Web Race con l'Unione Sovietica era appena iniziata.

Il satellite ha segnato un momento in cui gli Stati Uniti hanno riacquistato fiducia dopo una serie di lanci falliti e il successo del lancio dello Sputnik da parte dell'Unione Sovietica. Il satellite ha anche contribuito a rafforzare la fiducia tecnologica della nazione agli occhi del mondo. Segnalava che il paese era pronto per esplorare l'universo.

Spinto dai sovietici

Il viaggio di Explorer 1 verso questo Web è avvenuto attraverso una complicata serie di circostanze. Gli Stati Uniti avevano almeno tre principali opzioni missilistiche per inviare il satellite in questa rete. Quelli che sono più ricordati oggi sono Vanguard in fase di sviluppo da parte della Marina e Giunone. Quest'ultimo era basato su un razzo dell'esercito progettato dallo scienziato tedesco Wernher Von Braun, che lavorò al programma missilistico V-2 che inviò bombe in Inghilterra durante la seconda guerra mondiale.

Il satellite avrebbe dovuto essere lanciato come contributo degli Stati Uniti alla scienza durante l'Anno geofisico internazionale (che si è svolto dal 1957 al 1958). Poi è intervenuta la storia. L'Unione Sovietica ha lanciato lo Sputnik in This Web il 4 ottobre 1957. Questo è stato il primo satellite artificiale che una nazione abbia inviato fuori dalla Terra. Il lancio si è rivelato solo dopo che è stato un successo che ha sbalordito la maggior parte del mondo occidentale. Fu un colpo di stato per la tecnologia missilistica sovietica e portò alcuni a pensare che le bombe potevano essere lanciate con la stessa facilità di un satellite.

Ciò ha accelerato i piani degli Stati Uniti. Gli ingegneri missilistici e satellitari si sono subito messi al lavoro, cercando di dimostrare che erano anche in grado di lanciarsi in questo Web.

Dietro l'Avanguardia

Il 6 dicembre di quell'anno, due lunghi mesi dopo lo Sputnik, i rapporti in diretta del razzo Vanguard che trasportava Explorer 1 furono trasmessi da televisioni e radio negli Stati Uniti.

Vanguard, secondo la NASA, è stato scelto perché aveva più sfumature di un programma civile, una decisione politica che andava fino al presidente Dwight Eisenhower, che non voleva che l'apparenza di utilizzare razzi balistici destinati a scopi militari inaugurasse il nuovo Età del Web.

Sfortunatamente, il razzo è esploso pochi istanti dopo il lancio davanti alle telecamere. Tra titoli come "Kaputnik", alti funzionari di This Web hanno fatto il punto ed esaminato le loro alternative. A porte chiuse, hanno deciso di procedere con il razzo Juno.

I preparativi a Cape Canaveral sono andati avanti in segreto per settimane, secondo la NASA, ma con l'avvicinarsi della data di lancio i media sono stati informati. Explorer 1 è volato con successo in This Web il 31 gennaio 1958. Un team di scienziati del Jet Propulsion Laboratory della NASA ha calcolato la traiettoria del razzo e il membro del team Barbara Paulson ha ricordato in un'intervista di essere stata lei a confermare che Explorer 1 è riuscito a farlo in sicurezza in questo Web.

Quella notte si è verificata una delle foto di This Web più famose della storia. Von Braun e altre due persone hanno tenuto un modello di razzo Juno sopra le loro teste durante una conferenza stampa sul successo del lancio. È stata una buona notte per i tedeschi, così come per il programma americano This Web.

La scienza di Explorer 1

Il lancio di Explorer 1 è stato un grande colpo di stato politico, certo, ma ciò che è stato anche interessante è stata la scienza che il piccolo satellite ha trasmesso. Il suo principale esperimento scientifico è stato un rivelatore di raggi cosmici progettato da James Van Allen, fisico dell'Università dell'Iowa. I raggi cosmici sono particelle energetiche irradiate da frammenti di atomi di questo Web che possono includere protoni, elettroni o nuclei.

Il piccolo satellite ha rilevato meno raggi cosmici nella sua orbita (che variava da 220 miglia dalla Terra a 1.563 miglia) di quanto si aspettasse Van Allen.

Il fisico ha proposto che ciò potrebbe essere dovuto al fatto che le radiazioni nel campo magnetico terrestre potrebbero impedire l'ingresso dei raggi cosmici. Explorer 3, lanciato nel marzo 1958, ha scoperto queste cinture di campo magnetico. Oggi sono conosciuti come i Van Allen Belts.

Semplicità e affidabilità

Delle 30 libbre di Explorer 1, più di 18 libbre erano composte da strumenti. Oltre ai rivelatori di raggi cosmici, ha anche effettuato esperimenti come sensori di temperatura (sia interni che esterni) e un microfono per ascoltare micrometeoriti che colpiscono il satellite.

La NASA ha dipinto la parte dello strumento del satellite bianco e verde scuro, che avrebbe dovuto regolare le temperature sulla sezione. I colori scuri assorbono più calore e il bianco assorbe meno. L'agenzia osserva che il satellite era semplice nella progettazione, poiché volevano garantire che fosse il più affidabile possibile.

Su questo punto, la NASA ha avuto successo. Explorer 1 ha inviato i dati sulla Terra per quattro mesi, interrompendo le comunicazioni il 23 maggio 1958. Il satellite è rimasto in alto per più di un decennio prima di rientrare nell'atmosfera terrestre il 31 marzo 1970.

Explorer 1 ha generato una serie di altri satelliti. Mentre gli Explorer 2 e 5 hanno fallito a causa di problemi allo stadio del razzo, gli Explorer 3 e 4 sono stati entrambi lanciati con successo nel 1958 e hanno trasmesso la scienza dall'orbita.

Anche se i satelliti non funzionano più, la loro eredità rimane. Hanno lanciato gli Stati Uniti in This Web e hanno dimostrato che era possibile fare scienza dall'orbita.

Recenti scoperte sulla cintura di Van Allen

Explorer 1 ha scoperto le cinture di Van Allen e le successive missioni della serie Explorer hanno scoperto maggiori dettagli sulla loro natura. Oggi, le cinture vengono esaminate in modo più dettagliato dalle sonde Van Allen, lanciate nel 2012. Questa è la prima volta che due This Webcraft studiano simultaneamente le cinture.

Poco dopo il loro lancio, le sonde sono state accese per integrare i dati della missione SAMPEX (Esploratore di particelle solari, anomale e magnetosferiche) prima che quest'ultima fosse conclusa. Non è tipico per una missione iniziare subito le osservazioni scientifiche poiché gli strumenti sono ancora in fase di configurazione. In questo caso, tuttavia, la NASA ha voluto trarre vantaggio dal fatto che le sonde si trovano in Questo Web contemporaneamente a SAMPEX. Una tempesta solare fortuita ha portato a una scoperta immediata: le sonde Van Allen hanno scoperto le prove di una terza cintura colpita dalla tempesta, così come le due cinture che erano già note.

La missione delle sonde è ancora in corso, ma alcuni dei risultati scientifici chiave includono:

  • Esaminando come le fasce di radiazione proteggono la Terra dalle particelle ad alta energia;
  • Scoprire che la forma delle cinture dipende dal tipo di elettroni studiati (il che significa che a seconda dell'elettrone osservato, le cinture possono essere unificate o separate);
  • Studi in corso su come cambiano le cinture durante le tempeste geomagnetiche. Nel 2015, le sonde hanno rivelato uno shock interplanetario (quando le particelle cariche del sole creano uno shock in alcune aree della cintura).
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