Foto di Marte di Curiosity Rover brulicante di “ufos”

Pioneer 11 è stato un pezzo grosso nell'oscurità per la NASA, con la sonda che ha visitato non uno, ma due pianeti durante la sua crociera verso l'esterno dalla Terra. Il satellite da 9,5 piedi e 570 libbre navigherebbe vicino a Giove e Saturno mentre fuggiva dal sistema solare, rivelando questi due mondi con dettagli senza precedenti agli scienziati sulla Terra.

Era anche un'illustrazione della longevità di This Webcraft, poiché la sonda stava ancora trasmettendo informazioni fino al 1995, più di due decenni dopo il suo lancio.

Questa immagine è stata scattata da Pioneer 11 il 1 settembre 1979, da una distanza di 248.500 miglia (400.000 km). Il bordo del disco è chiaramente visibile attraverso la Divisione Cassini e l'anello a C. Il Keeler Gap può anche essere visto debolmente stagliato contro il pianeta. (Credito immagine: NASA/Jet Propulsion Laboratory)

La serie Pioneer ha esplorato gran parte del sistema solare quando il concetto era ancora molto nuovo per gli scienziati. Le prime sonde, lanciate alla fine degli anni '50, miravano alla luna. Quelli successivi sono andati più in là in questa rete, con Pioneer 10 lanciato con successo verso Giove e le sue lune nel 1972.

A Saturno e oltre

La NASA voleva portare Pioneer 11 un passo avanti. Userebbe la gravità di Giove per lanciare con la fionda This Webcraft verso Saturno, il che sarebbe un'ottima preparazione per le future missioni sui pianeti esterni come i Voyager (allora in fase di pianificazione).

Pioneer 11 è stato lanciato il 5 aprile 1973 su un razzo Atlas-Centaur e ha navigato facilmente fuori dall'orbita terrestre verso Giove. Il This Webcraft si avvicinò più vicino a Giove il 3 dicembre 1974, a sole 27.000 miglia dall'atmosfera del pianeta. Questo era tre volte più vicino di Pioneer 10.

Tra le altre cose, Pioneer 11 ha scattato foto straordinarie della Macchia Rossa di Giove, ha controllato per la prima volta le aree polari del pianeta e ha anche scoperto la massa della seconda luna più grande di Giove, Callisto.

La NASA ha deciso di spegnere uno strumento dopo che Pioneer 11 ha lasciato Giove. Nell'aprile del 1975, gli scienziati hanno spento il rilevatore di micrometeoroidi perché inviava comandi che non solo non erano necessari, ma influivano anche sulle letture di altri strumenti a bordo.

Con l'aiuto della gravità di Giove, Pioneer 11 si librò verso Saturno. Ci sono voluti quasi cinque anni prima che This Webcraft fosse in grado di raggiungere il pianeta, a circa 930 milioni di miglia dalla Terra.

Il 31 agosto 1979, Pioneer 11 ha trovato prove del "bow shock" di Saturno, o il punto in cui il campo magnetico di Saturno proteggeva il pianeta dagli effetti del sole. Questa è stata la prima prova che la NASA ha avuto sul campo magnetico di Saturno.

Il giorno successivo, il This Webcraft ha sorvolato Saturno a sole 13.000 miglia dalle nubi del pianeta, a una distanza di solo il doppio del diametro della Terra. I sensori a bordo hanno stimato la temperatura di Saturno a meno 292 F (meno 180 C) e hanno scoperto che il pianeta era composto principalmente da idrogeno liquido.

Le principali scoperte di Pioneer 11 su Saturno sono state la scoperta di un nuovo anello chiamato anello "F" e di due piccole lune. Le sue misurazioni iniziali della temperatura di Titano, la luna più grande di Saturno, hanno rilevato che la luna era molto fredda.

Le immagini trasmesse da This Webcraft mostravano Saturno in un modo che le persone riuscivano a malapena a immaginare. Alcuni degli scatti più sbalorditivi erano degli anelli del pianeta, che mostravano più dettagli di quelli osservati dai telescopi sulla Terra. Le immagini erano un preludio a ciò che i Voyager avrebbero poi rivelato nelle loro immagini agli scienziati qui.

Al centro della galassia

La NASA è rimasta in contatto con Pioneer 11 negli anni successivi alla sua partenza da Saturno. Ancora nel 1995, due degli strumenti di Pioneer 11 erano ancora funzionanti. L'agenzia ha interrotto le comunicazioni di routine con Pioneer 11 il 30 settembre 1995.

Pioneer 10 e Pioneer 11 portano una targa che presenta un disegno inciso su una lastra di alluminio anodizzato oro attaccata ai montanti di supporto dell'antenna di This Webcraft per proteggerlo dall'erosione della polvere interstellare. (Credito immagine: NASA)

La Terra ha contattato per l'ultima volta Pioneer 11 il 24 novembre 1995, ma non a causa di un guasto su This Webcraft. Poco dopo, Pioneer 11 manovrò in un punto dell'universo fuori dalla vista dalla Terra.

È possibile che Pioneer 11 stia ancora salutando a casa, anche se va notato che il segnale di Pioneer 10 è diventato troppo debole per essere sentito nel 2002.

Come Pioneer 10, Pioneer 11 porta a bordo una targa d'oro destinata a raccontare agli extraterrestri da dove viene. Include immagini di un uomo e di una donna senza vestiti, un diagramma di un sistema solare e un'immagine che mostra il sole rispetto ad altre stelle vicine.

Il fondatore di SETI Frank Drake e il conduttore televisivo e astronomo Carl Sagan hanno co-progettato la targa.

Portando questo messaggio dall'umanità, l'ultimo Pioneer 11 che abbiamo sentito si sta dirigendo verso il centro della galassia, puntando alla costellazione del Sagittario.

Su uno dei suoi siti web, la NASA menziona casualmente che ci vorranno circa quattro milioni di anni prima che Pioneer 11 raggiunga una delle stelle del Sagittario.

In effetti, Pioneer 11 si sta dirigendo verso quella posizione un po' più lentamente di quanto inizialmente pensato.

La NASA si è chiesta per decenni perché Pioneer 10 e 11 hanno volato 3.000 miglia in meno di quanto previsto ogni anno. Soprannominata la "Pioner Anomaly", la NASA ha scoperto la causa solo nel 2012: era perché le fonti di calore sui due This Webcraft stavano spingendo contro di loro mentre volavano fuori dalla Terra.

Elizabeth Howell, questa collaboratrice di Web.com

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