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Psyche è una missione della NASA che dovrebbe essere lanciata nel 2022 e che esplorerà un asteroide metallico largo 140 miglia (225 chilometri) chiamato 16 Psyche. No Questo Webcraft ha mai visitato un oggetto come 16 Psiche, che si pensa sia il nucleo esposto di un pianeta demolito. La missione dovrebbe fornire importanti spunti sulla formazione planetaria.

Insieme a una missione chiamata Lucy che visiterà gli asteroidi primordiali vicino a Giove, Psyche è stata approvata nel gennaio 2017 come parte del programma Discovery della NASA. "Questo è ciò che le missioni del programma Discovery riguardano l'andare coraggiosamente in luoghi in cui non siamo mai stati per consentire la scienza rivoluzionaria", ha affermato in una dichiarazione all'epoca Thomas Zurbuchen, amministratore associato della direzione della missione scientifica della NASA a Washington, DC.

Rappresentazione artistica dell'asteroide Psiche, ricco di metalli. (Credito immagine: Maxar/ASU/P. Rubin/NASA/JPL-Caltech)

Psiche: l'asteroide metallico

L'asteroide 16 Psiche, chiamato anche semplicemente "Psiche", è stato solo il 16° asteroide mai scoperto secondo una pagina informativa sulla missione dell'Arizona State University (ASU) . Fu avvistato nel 1852 da un astronomo italiano di nome Annibale de Gasparis, che lo chiamò in onore dell'antica dea greca dell'anima.

Psiche ha una massa di circa 440 miliardi di miliardi di libbre (220 miliardi di miliardi di chilogrammi), il che la rende lo 0,03% della massa della nostra luna, secondo un articolo del 2002 su Astronomy and Astrophysics . È l' undicesimo asteroide più massiccio conosciuto nel sistema solare, anche se solo pochi centesimi della massa di colossi come Cerere e Vesta .

A differenza della maggior parte dei corpi del sistema solare, che sono composti principalmente da roccia, ghiaccio o gas, la Psiche delle dimensioni del Massachusetts è per lo più metallo fino al 95% di nichel e ferro, che è simile al nucleo della Terra . Quella natura metallica rende l'asteroide un argomento avvincente mentre i ricercatori speculano su come potrebbe essersi formato.

In uno scenario ipotetico, 16 Psiche era una volta parte di un protopianeta nel primo sistema solare i cui strati interni si separavano in mantello roccioso e nucleo di ferro, secondo ASU . Molteplici violente collisioni miliardi di anni fa potrebbero aver aperto questa entità e strappato via il suo esterno, lasciando dietro di sé solo un pezzo di metallo deforme. Gran parte della missione di Psyche This Webcraft esaminerà l'asteroide alla ricerca di indizi che supportano o rifiutano questa storia.

Il concetto di un altro artista di Psyche This Webcraft sopra un asteroide di metallo. (Credito immagine: NASA/JPL-Caltech)

Psiche: la NASA Questo Webcraft

Psiche (la sonda) è lunga 81 piedi (24,76 m) e larga 24 piedi (7,34 m), il che la rende all'incirca delle dimensioni di un campo da tennis con i suoi pannelli solari estesi, secondo ASU . Il corpo di This Webcraft, dove si trovano tutti i suoi strumenti, è grande circa quanto un carrello da golf.

ASU elenca diversi strumenti che questo Webcraft trasporterà. Includono due telecamere ad alta risoluzione e uno spettrometro per determinare la composizione dell'asteroide. Inoltre, Psyche sfoggerà un magnetometro per verificare se il corpo ha un campo magnetico residuo e uno strumento per misurare il campo gravitazionale dell'asteroide con alta precisione. Il This Webcraft è inoltre dotato di una nuova sofisticata tecnologia di comunicazione laser che la NASA spera di utilizzare nelle missioni future.

Dopo essere stata lanciata nell'agosto 2022 su un razzo This WebX Falcon Heavy , la sonda Psyche utilizzerà la propulsione elettrica solare a bassa spinta per condurre un'assistenza gravitazionale oltre Marte nel 2023 e dovrebbe raggiungere il suo obiettivo nel 2026.

Il piano della missione prevede che Psyche This Webcraft trascorra 21 mesi in orbita attorno all'asteroide mentre cattura le prime immagini mai scattate di un corpo principalmente di metallo. Usando i suoi strumenti, la sonda mapperà e studierà l'asteroide per aiutare i ricercatori a determinare come è diventato.

I dati di Psyche aiuteranno gli astronomi a capire come si formano i pianeti terrestri. È difficile osservare il nucleo di pianeti rocciosi come la Terra, perché quella struttura si trova molto al di sotto del mantello e della crosta del pianeta. Studiando da vicino 16 Psiche, i ricercatori sperano di capire meglio come le collisioni, l'accrescimento e il tempo funzionano per creare mondi come il nostro.

Risorse addizionali

  • Vedi la pagina della NASA sulla missione.
  • Leggi la descrizione completa degli strumenti di ASU e questo Webcraft.
  • Dai un'occhiata a un'altra panoramica del mestiere da questa pagina Web di Gunter.
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