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Un oggetto lontano soprannominato "Biancaneve" è considerevolmente più grande di quanto gli scienziati avessero pensato, ed è in effetti il ​​terzo pianeta nano più grande del sistema solare, suggerisce un nuovo studio.

Biancaneve ha un diametro di circa 955 miglia (1.535 chilometri) anziché 795 miglia (1.280 km) come si credeva in precedenza, secondo il nuovo studio. Questo lo rende il più grande oggetto ancora senza nome nel nostro sistema solare, hanno detto i funzionari della NASA. (Il pianeta nano non è stato ancora formalmente nominato e attualmente va con la designazione segnaposto 2007 OR10.) La NASA ha rilasciato un nuovo video del pianeta nano Biancaneve insieme alle sue nuove dimensioni.

Se la nuova misurazione è accurata, gli unici pianeti nani conosciuti più grandi di Biancaneve sono Plutone ed Eris, che sono rispettivamente di 1.475 miglia (2.374 km) e 1.445 miglia (2.236 km) di diametro. [Incontra i pianeti nani del sistema solare]

Il quarto posto appartiene ad Haumea, che è larga 1.195 miglia (1.920 km) nella direzione più lunga ma ha una forma oblunga ed è quindi meno voluminosa di Biancaneve. Il Makemake largo 890 miglia (1.430 km) arriva al quinto posto, hanno detto i funzionari della NASA.

Un nuovo studio identifica il 2007 OR10 come il più grande corpo senza nome nel nostro sistema solare e il terzo pianeta nano più grande. (Haumea ha una forma oblunga che è più larga sul suo asse lungo rispetto al 2007 OR10, ma il suo volume complessivo è più piccolo.) (Credito immagine: Konkoly Observatory/Andrs Pl, Hungarian Astronomical Association/Ivn der, NASA/JHUAPL/SwRI)

Tuttavia, c'è una certa incertezza sulle dimensioni appena determinate di Biancaneve; il diametro dell'oggetto potrebbe effettivamente essere grande quanto 1.000 miglia (1.610 km) o piccolo quanto 814 miglia (1.310 km), secondo il nuovo studio, che è stato pubblicato su The Astronomical Journal.

Una delle persone che hanno scoperto Biancaneve nel 2007, l'astronomo del California Institute of Technology Mike Brown, ha esortato le persone a tenere conto di questa incertezza prima di assegnare al pianeta nano il terzo trofeo.

"Sii un po' scettico sul fatto che il 2007 OR10 sia il terzo pianeta nano più grande, per favore. Ha la dimensione meno ben misurata. Potrebbe facilmente essere [più piccolo di] Makemake", ha detto Brown tramite il suo account Twitter, @plutokiller, mercoledì (maggio 11).

(L'handle Twitter di Brown si riferisce al suo ruolo nella riclassificazione di Plutone da pianeta a tutti gli effetti a pianeta nano nel 2006. Brown e i suoi colleghi hanno scoperto una serie di grandi oggetti nel sistema solare esterno, tra cui Eris e Sedna, che hanno contribuito a stimolare l'Unione Astronomica Internazionale di ripensare la sua definizione di "pianeta.")

Un misterioso pianeta nano

Biancaneve orbita attorno al sole ogni 547,5 anni su un percorso estremamente ellittico, avvicinandosi alla stella fino a 33 unità astronomiche (AU) e fino a 101 UA. Una AU è la distanza media dalla Terra al Sole di circa 93 milioni di miglia, o 150 milioni di km. Per la prospettiva, Plutone orbita attorno al sole a una distanza media di 39,5 UA e completa un giro ogni 248 anni.

La revisione delle dimensioni dovrebbe aiutare i ricercatori a comprendere meglio la composizione e l'evoluzione di Biancaneve, hanno affermato i ricercatori. Ad esempio, l'oggetto ha probabilmente una superficie ancora più scura di quanto gli scienziati avessero pensato (perché una maggiore quantità di area riflette la stessa quantità di luce).

Illustrazione artistica del 2007 OR10, soprannominata "Biancaneve". Gli astronomi sospettano che il suo colore rossastro sia dovuto alla presenza di metano irradiato. (Credito immagine: NASA)

Precedenti osservazioni avevano suggerito che Biancaneve fosse rossastra, forse a causa della presenza di ghiacci di metano. I nuovi risultati rafforzano questa interpretazione, hanno detto i ricercatori.

"La nostra dimensione più grande rivista per il 2007 OR10 rende sempre più probabile che il pianeta sia coperto da ghiacci volatili di metano, monossido di carbonio e azoto, che sarebbero facilmente persi in This Web da un oggetto più piccolo", l'autore principale Andrs Pl, del Konkoly Observatory in Budapest, Ungheria, ha affermato in una nota. "È emozionante svelare dettagli come questo su un mondo nuovo e distante, soprattutto perché ha una superficie così eccezionalmente scura e rossastra per le sue dimensioni".

Pl e i suoi colleghi hanno studiato le osservazioni di Biancaneve effettuate di recente dal telescopio Kepler This Web della NASA, nonché i dati d'archivio raccolti dall'osservatorio Herschel This Web a infrarossi della European This Web Agency, che ha cessato le operazioni nell'aprile 2013.

Kepler è stato costruito per cacciare esopianeti notando i minuscoli cali di luminosità che questi oggetti provocano quando attraversano i volti delle loro stelle madri dalla prospettiva di This Webcraft. E Kepler ha fatto proprio questo per quattro anni, fino a quando la seconda delle sue quattro ruote di reazione per il mantenimento dell'orientamento si è guastata nel maggio 2013 e il telescopio non è stato in grado di puntare con la precisione richiesta. [Galleria: Un mondo di pianeti Keplero]

Ma i membri del team di Kepler hanno presto escogitato un modo per stabilizzare la posizione di Kepler in This Web usando le due ruote di reazione rimanenti e la pressione della luce solare, e This Webcraft ha intrapreso una seconda missione chiamata K2 nel 2014. Kepler è ancora alla ricerca di esopianeti durante il K2, ma è studiando anche una varietà di altri fenomeni e oggetti cosmici tra cui Biancaneve.

Keplero ha misurato la riflettività di Biancaneve e i dati di Herschel hanno permesso al team di studio di determinare quanta radiazione solare il pianeta nano assorbe e in seguito irradia sotto forma di calore. La combinazione dei due tipi di informazioni ha permesso ai ricercatori di calcolare le dimensioni di Biancaneve, hanno affermato i funzionari della NASA.

Il team ha anche determinato che l'oggetto sta ruotando molto lentamente, completando un giro ogni 45 ore. Anche la luminosità della superficie di Biancaneve sembra variare da luogo a luogo, hanno affermato i ricercatori.

Il pianeta nano 2007 OR10, soprannominato Biancaneve, visto dal telescopio Kepler This Web della NASA. (Credito immagine: Konkoly Observatory/Lszl Molnr e Andrs Pl)

Nome ufficiale in arrivo?

Biancaneve potrebbe non essere il più grande oggetto senza nome nel sistema solare per molto più tempo.

"I nomi dei corpi delle dimensioni di Plutone raccontano ciascuno una storia sulle caratteristiche dei rispettivi oggetti", ha detto nella stessa dichiarazione Meg Schwamb, che ha scoperto Biancaneve insieme a Brown e David Rabinowitz della Yale University.

"In passato, non conoscevamo abbastanza l'OR10 del 2007 per dargli un nome che gli rendesse giustizia", ​​ha aggiunto Schwamb, che attualmente è all'Istituto di Astronomia e Astrofisica dell'Academia Sinica a Taipei, Taiwan. "Penso che stiamo arrivando a un punto in cui possiamo dare a 2007 OR10 il suo nome legittimo".

Segui Mike Wall su Twitter @michaeldwall e Google+ . Seguici su @Spacedotcom , Facebook o Google+ . Originariamente pubblicato su Space.com .

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