Gli astronomi hanno trovato quello che potrebbe essere il primo esopianeta in un’altra galassia mai rilevata

Mi è sempre sembrato che gli antichi osservatori del cielo avessero un'immaginazione incredibile. Una volta che il sole è tramontato e il cielo è diventato scuro, hanno guardato alle stelle per fornire una fonte di intrattenimento, tracciando una varietà di modelli che rappresentano qualsiasi cosa, da importanti figure umane a una varietà di animali.

Alcuni di questi animali potrebbero essere trovati sulla Terra: un leone, un cigno, un'aquila, cani. Ma a volte la loro immaginazione ha fatto gli straordinari e siamo finiti con un numero di creature celesti che non sono mai esistite. Ad esempio, ci sono due centauri, un drago sputafuoco, un unicorno e un cavallo volante solo per citarne alcuni.

Ma forse il più grottesco è il Capricorno. Negli antichi atlanti stellari, il Capricorno è rappresentato dalla figura di una "capra di mare", che unisce i quarti anteriori e la testa di una capra e la coda di un pesce.

Un'illustrazione della costellazione del Capricorno da "Urania's Mirror", un cofanetto di 32 carte costellazioni pubblicato per la prima volta da Samuel Leigh dello Strand, Londra, nel novembre 1824. (Credito immagine: Sidney Hall (dominio pubblico))

La leggenda del Capricorno

La costellazione del Capricorno prende il nome da una capra fin dai tempi dei Caldei e dei Babilonesi. Ma metà capra e metà pesce?

Questo tipo di creatura potrebbe sembrarci oggi incomprensibile se non conoscessimo l'antico mito che ne spiega l'origine. In realtà, la tradizione dietro Capricornus è piuttosto divertente. Secondo il folklore, un giorno c'erano alcune ninfe marine e dee che giocavano in un campo quando il dio malizioso, Pan, le vide e si unì al divertimento. Ma poi apparve all'improvviso un enorme e feroce mostro chiamato Tifone. Per sfuggirgli, ogni dio si trasformò in un animale e fuggì. Tuttavia, allarmato da Pan (da cui la parola "panico") saltò nel vicino fiume Nilo prima di completare la sua trasformazione in capra. Di conseguenza, le sue estremità inferiori hanno assunto la forma di un pesce! Zeus vide l'impresa di Pan e ne fu così divertito che decretò la perpetuazione di questa bizzarra figura nel nostro cielo notturno.

Esplorando la capra di mare

Questa settimana, intorno alle 21:30 ora legale locale, la capra di mare appare verso sud, quando il triangolo estivo brilla in alto nei cieli serali di inizio autunno. È uno schema moderatamente tenue, le cui stelle formano una figura approssimativamente triangolare che potrebbe suggerire un cappello a tricorno rovesciato, una punta di freccia, una barca o forse una razza che vola direttamente verso di te.

(Credito immagine: SkySafari)

È interessante notare che nelle sue famose due guide sulle costellazioni, "Trova le costellazioni (apre in una nuova scheda)" e "Le stelle: un nuovo modo di vederle (si apre in una nuova scheda)" (entrambe pubblicate da Houghton Mifflin Co., Boston), l'autore HA Rey trasforma il Capricorno in una capra dall'aspetto abbastanza convincente. Sfortunatamente, questo contraddice direttamente l'antica rappresentazione della capra di mare. La stella sulla punta del corno di capra di Rey è Deneb Algiedi, che significa "la coda della capra". Il nome "Deneb" deriva dalla parola araba per "coda". C'è anche una stella di nome Deneb nella coda di Cigno, il cigno, e un'altra di nome Denebola, nella coda di Leone, il leone.

All'estremità opposta del Capricorno c'è la stella Algiedi, che significa "la capra". Questo è un buon test per gli osservatori del cielo con una vista insolitamente acuta. Molti osservatori, senza un ausilio ottico, possono vedere che si tratta di due stelle separate da 6 minuti d'arco (la luna in confronto misura in media circa 30 minuti d'arco). Quindi, ecco un test a occhio nudo per la chiarezza e la stabilità di un cielo notturno. La coppia è una doppia stella per pura coincidenza; né sono vicini tra loro, ma dal nostro punto di osservazione sulla Terra sembrano strettamente allineati. Il binocolo rivela chiaramente entrambe le stelle. E ogni stella è un vero sistema stellare binario.

Anche all'interno dei confini del Capricorno si trova l'ammasso globulare Messier 30 (M30). Forse a 27.000 anni luce di distanza, appare semplicemente come un debole bagliore a occhio nudo in una notte chiara e buia e una macchia nebulosa pallida e bianca attraverso il binocolo. Ha un centro abbastanza denso e non si risolve bene nei piccoli telescopi; richiede almeno un telescopio da 6 pollici per risolverlo in singole stelle.

Intorno al 1500 aC, il sole raggiunse la sua posizione più meridionale nel cielo (quello che chiamiamo il solstizio di dicembre o d'inverno) quando stava attraversando il Capricorno. Durante questo periodo il sole è passato direttamente sopra la testa visto da 23,5 gradi di latitudine sud, la latitudine sud che chiamiamo il Tropico del Capricorno. Porta ancora questo nome, anche se il sole, a causa del movimento oscillante dell'asse terrestre noto come precessione, sta ora attraversando la costellazione zodiacale del Sagittario al momento del solstizio d'inverno.

Falsità eteree

Si suppone che uno dei più antichi riferimenti a una particolare costellazione, che per caso fosse il Capricorno, provenisse dai documenti di Sargon, fondatore del primo impero semitico di Babilonia intorno al 2800 a.C., e prediceva la distruzione del nostro mondo da parte del fuoco ogni volta che i cinque pianeti ad occhio nudo (Mercurio, Venere, Marte, Giove e Saturno) si riuniscono nel segno del Capricorno. Presumibilmente nel 2449 a.C., secondo le cronache cinesi, fu osservata proprio una tale congiunzione di tutti e cinque i pianeti del Capricorno, ma avvenne senza conseguenze disastrose.

Diversi anni fa, per curiosità, ho utilizzato un programma per computer che descrive come appariva il cielo per migliaia di anni nel passato o nel futuro, al fine di verificare se i pianeti si sono effettivamente riuniti in Capricorno nel 2449 aC Ma da quello che ho potuto vedere , non ha avuto luogo un tale raduno planetario. Quindi, questa storia non era altro che un errore, e questo rarissimo "incontro al vertice celeste" non ha mai avuto luogo.

Questo per quanto riguarda la "fine dei giorni".

Infine, va anche sottolineato ai neofiti dell'astronomia che il nome attualmente accettato di questa costellazione è Capricorno e non Capricorno. Principalmente gli astrologi (e alcuni libri di astronomia più antichi) usano quest'ultimo per etichettare il segno zodiacale con quel nome. Ad esempio, nel suo libro del 1990, "Stelle fisse e astrologia giudiziaria (si apre in una nuova scheda)", l'autore (Federazione americana degli astrologi) George C. Noonan scrive: "La costellazione del Capricorno ha una grande influenza sugli affari umani, facendo presagire grandi cambiamenti aree come il clima e le usanze politiche. Insieme al segno, la costellazione è anche nota come "Mansion of Kings". Situato in una posizione sfavorevole rispetto alle eclissi lunari, indica forti tempeste, soprattutto in mare".

Oh beh … qualunque cosa faccia galleggiare la tua capra!

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Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York . Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale , il Farmers' Almanac e altre pubblicazioni, ed è anche meteorologo per Verizon FiOS1 News nella bassa valle dell'Hudson a New York. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook .

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