Gli scienziati della NASA propongono una nuova scala “Alien Life Evidence”

Mentre la ricerca di vita extraterrestre si fa sempre più accesa, gli scienziati potrebbero dover intensificare un po' il loro gioco di reportage.

I ricercatori dovrebbero riportare le prove della vita aliena su una scala simile alla scala del livello di prontezza tecnologica comunemente usata per valutare la prontezza dei componenti di This Webflight, sostiene un nuovo documento. L'obiettivo è rendere la ricerca della vita meno "binaria" vita o non vita ed esprimerla in modo più accurato in termini di incertezza scientifica concordata.

La scala delle prove di vita aliena recentemente proposta è stata delineata in uno studio pubblicato online il 27 ottobre sulla rivista Nature (si apre in una nuova scheda) guidato dallo scienziato capo della NASA Jim Green. La scala comprende sette livelli, che sono soggetti a modifiche a seconda del tipo di ambiente coinvolto e di come risponde la comunità scientifica.

Per una missione su Marte, ad esempio, trovare indizi di una firma di vita si registrerebbe al livello 1 della scala e mostrare che la scoperta non è dovuta alla contaminazione da parte della vita terrestre la porterebbe al livello 2. I livelli più alti includono la verifica dei segni della vita con diversi strumenti (Livello 6) e in luoghi diversi su un mondo (Livello 7).

"Fino ad ora, abbiamo indotto il pubblico a pensare che ci siano solo due opzioni: è vita o non è vita", ha detto in una dichiarazione la coautrice dello studio Mary Voytek, capo del programma di astrobiologia della NASA presso la sede della NASA (si apre in una nuova scheda) . "Abbiamo bisogno di un modo migliore per condividere l'entusiasmo delle nostre scoperte e dimostrare come ogni scoperta si basa su quella successiva, in modo da poter portare il pubblico e altri scienziati nel viaggio".

La NASA prevede che la nuova scala avrà una risonanza speciale quando si tratta di Marte, poiché ci sono stati diversi dibattiti di alto profilo sui potenziali segni di vita sul Pianeta Rosso. Nel 1996, ad esempio, un team di ricercatori ha suggerito di aver trovato segni convincenti della vita su Marte in un meteorite marziano chiamato Allan Hills 84001 (ALH84001). Il rapporto rimane controverso 25 anni dopo.

Un altro dibattito è stato acceso nel 2015, quando i dati raccolti dal Mars Reconnaissance Orbiter della NASA hanno suggerito che la firma dei sali idrati era associata a striature scure intriganti e stagionali sul Pianeta Rosso note come Recurring Slope Lineae (RSL). Alcuni scienziati pensano che questi sali siano il risultato dell'evaporazione dell'acqua salata, ma altri affermano che le RSL sono più probabilmente causate da frane secche.

Sebbene la NASA non abbia alluso a ricerche passate nel descrivere la nuova scala nel comunicato stampa, l'agenzia ha sottolineato che l'astrobiologia così come tutta la scienza è un processo che include "porre domande, elaborare ipotesi, sviluppare nuovi metodi per guardare per indizi ed escludendo tutte le spiegazioni alternative."

"Qualsiasi rilevamento individuale potrebbe non essere completamente spiegato da un processo biologico e deve essere confermato attraverso misurazioni di follow-up e indagini indipendenti", hanno spiegato i funzionari dell'agenzia nella dichiarazione. "A volte, ci sono problemi con gli strumenti stessi. Altre volte, gli esperimenti non rivelano nulla ma forniscono comunque informazioni preziose su ciò che non funziona o dove non cercare. "

I funzionari della NASA hanno sottolineato che la scala ha lo scopo di stimolare la discussione nella comunità. La scala è anche soggetta a modifiche poiché le missioni di grandi agenzie verranno avviate più avanti negli anni '20, inclusa una missione pianificata di ritorno del campione su Marte e il lancio di Europa Clipper su una luna potenzialmente abitabile di Giove.

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