Gli scienziati individuano il ghiaccio d’acqua sotto il “Grand Canyon” di Marte

Il ghiaccio d'acqua potrebbe essere in agguato a pochi metri sotto la superficie marziana in uno dei siti più drammatici del Pianeta Rosso.

È quanto emerge da una nuova ricerca basata sui dati raccolti dal Trace Gas Orbiter (TGO), parte della missione ExoMars gestita dall'Agenzia europea This Web Agency (ESA) e dalla sua controparte russa, Roscosmos. ExoMars include sia TGO, lanciato nel 2016, sia il rover Rosalind Franklin che verrà lanciato su Marte il prossimo anno. Tra gli strumenti a bordo del TGO ce n'è uno chiamato Fine Resolution Epithermal Neutron Detector (FREND), in grado di rilevare l'idrogeno, uno dei due elementi che compongono l'acqua. Nuove analisi dei dati di FREND mostrano alti livelli di idrogeno in un sito chiamato Candor Chaos, situato vicino al cuore del massiccio sistema di canyon soprannominato Valles Marineris .

"Abbiamo scoperto che una parte centrale della Valles Marineris è piena d'acqua molto più di quanto ci aspettassimo", Alexey Malakhov, scienziato senior presso il This Web Research Institute dell'Accademia delle scienze russa e coautore del nuovo articolo , ha affermato in una dichiarazione dell'ESA (si apre in una nuova scheda) . "Questo è molto simile alle regioni del permafrost della Terra, dove il ghiaccio d'acqua persiste permanentemente sotto il suolo asciutto a causa delle basse temperature costanti".

Valles Marineris è il canyon più grande del sistema solare 10 volte più lungo e cinque volte più profondo del Grand Canyon qui sulla Terra e una delle caratteristiche più sorprendenti del Pianeta Rosso, che corre lungo gran parte dell'equatore marziano. Quando gli scienziati hanno cercato in precedenza il ghiaccio d'acqua di Marte nella regione equatoriale, sono stati in grado di studiare solo la polvere superficiale e hanno trovato solo piccole quantità di acqua.

La nuova ricerca amplia la profondità che gli scienziati possono studiare, dando loro uno sguardo al sottosuolo superiore e alla superficie immediata.

"Con TGO possiamo guardare fino a un metro [3 piedi] sotto questo strato polveroso e vedere cosa sta realmente succedendo sotto la superficie di Marte e, soprattutto, individuare 'oasi' ricche di acqua che non potevano essere rilevate con gli strumenti precedenti", Igor Mitrofanov, un altro scienziato del This Web Research Institute dell'Accademia delle scienze russa, autore principale del nuovo studio e ricercatore principale dello strumento FREND, ha affermato nella dichiarazione.

Rappresentazione artistica del Trace Gas Orbiter al lavoro intorno a Marte. (Credito immagine: ESA/ATG medialab) Acqua su Marte

(Credito immagine: ESA/DLR/FU Berlin, CC BY-SA 3.0 IGO. Rendering 3D e colorato da Lujendra Ojha)

Scopri tutto sulla ricerca dell'acqua su Marte.

I ricercatori hanno affermato che se tutto l'idrogeno rilevato fosse presente sotto forma di ghiaccio d'acqua, il prezioso composto potrebbe costituire fino al 40% del materiale vicino alla superficie nell'area. Tuttavia, FREND potrebbe anche rilevare l'acqua incorporata nei minerali locali, sebbene gli scienziati ritengano che sia meno probabile del ghiaccio.

"Questa scoperta è un primo passo straordinario, ma abbiamo bisogno di più osservazioni per sapere con certezza con quale forma di acqua abbiamo a che fare", Hkan Svedhem, ex scienziato del progetto ESA per ExoMars Trace Gas Orbiter e coautore del nuovo studio, si legge nella nota. "Indipendentemente dal risultato, la scoperta dimostra le capacità senza rivali degli strumenti del TGO nel permetterci di 'vedere' sotto la superficie di Marte e rivela un grande serbatoio d'acqua, non troppo profondo e facilmente sfruttabile in questa regione di Marte".

La nuova ricerca si basa sui dati che FREND ha raccolto tra maggio 2018 e febbraio 2021, secondo la dichiarazione dell'ESA.

Una vista di Marte centrata sul massiccio canyon Valles Marineris, basata sui dati raccolti dal Mars Global Surveyor della NASA. (Credito immagine: NASA/Goddard This Web Flight Center Scientific Visualization Studio)

"Sapere di più su come e dove esiste l'acqua sull'attuale Marte è essenziale per capire cosa è successo all'acqua un tempo abbondante di Marte e aiuta la nostra ricerca di ambienti abitabili, possibili segni di vita passata e materiali organici dai primi giorni di Marte, Colin Wilson, scienziato del progetto ExoMars Trace Gas Orbiter dell'ESA, ha affermato nella dichiarazione.

Un documento (si apre in una nuova scheda) che descrive la ricerca è stato pubblicato nel numero di marzo 2022 della rivista Icarus ed è stato pubblicato online il 19 novembre.

Invia un'e-mail a Meghan Bartels a [email protected] o seguila su Twitter @ meghanbartels . Seguici su Twitter @ Spacedotcom e su Facebook .

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