GLIESE 581C: Super-Earth Exoplanet

Gliese 581c è un pianeta super-Terra scoperto nel 2007. Risiede nel sistema Gliese 581, che a 20 anni luce dalla Terra è relativamente vicino al nostro pianeta (in termini celesti). Mentre le prime ricerche suggerivano che Gliese 581c potrebbe avere acqua liquida sulla sua superficie perché risiede nella "zona abitabile" della sua stella, ricerche più recenti suggeriscono che potrebbe avere un ambiente simile a Venere.

Scoperta

L'esistenza di Gliese 581c è stata annunciata nel 2007 sulla rivista Astronomy and Astrophysics. L'articolo è stato condotto da Stephane Udry, astronomo dell'Osservatorio di Ginevra. Gliese 581c era uno dei due pianeti super-Terra trovati dal suo team, entrambi ai margini della zona abitabile della stella.

Gliese 581c è stato trovato utilizzando il metodo della velocità radiale, il che significa che è stato rilevato tramite rimorchiatori sulla sua stella madre. Lo strumento che ha fatto la scoperta è stato lo spettrografo HARPS su un telescopio di 3,6 metri gestito dall'Osservatorio Europeo del Sud in Cile. (HARPS è uno degli strumenti più prolifici per la caccia ai pianeti oggi disponibili per gli astronomi.)

All'epoca, i ricercatori dissero che Gliese 581c è "l'esopianeta conosciuto che assomiglia di più alla nostra Terra" perché era solo cinque volte la massa del nostro pianeta. (Ricerche successive hanno trovato molti pianeti molto più vicini alla massa della nostra Terra.)

Sebbene Gliese 581c sia stato classificato come simile alla Terra, i ricercatori hanno avvertito che le condizioni effettive sul pianeta potrebbero essere molto diverse dalle nostre. La temperatura superficiale, ad esempio, dipenderebbe dalla composizione e dallo spessore dell'atmosfera. L'atmosfera determina anche quanta luce viene riflessa dal pianeta e l'entità dell'effetto serra.

La stella madre di Gliese 581c, chiamata Gliese 581, è una stella nana di classe M. È più fresco del sole, il che significa che la sua zona abitabile sarebbe più vicina del nostro sistema solare. Le nane M sono preferite per le ricerche planetarie perché sono più deboli, il che significa che i pianeti che passano attraverso la stella sarebbero più facili da vedere. C'è anche una dimensione relativa più piccola tra il pianeta e la stella, rendendo più evidenti i loro effetti gravitazionali.

Caratteristiche e abitabilità

I ricercatori che hanno esaminato Gliese 581 hanno avuto opinioni diverse nel corso degli anni su quanti pianeti c'erano; un esempio è stata la scoperta di Gliese 581g nel 2010. Le firme del pianeta non sono apparse in ricerche indipendenti e oggi la maggior parte degli astronomi in quel campo ritiene che il pianeta non esista.

Non conoscere esattamente il numero di pianeti rende difficile determinare il raggio di Gliese 581c. Il pianeta non è stato visto passare direttamente attraverso la faccia della sua stella, quindi gli astronomi possono conoscere le sue caratteristiche solo dall'influenza di Gliese 581c su altri pianeti e sulla stella. Il raggio a sua volta determinerebbe questioni come se il pianeta è più vicino a un pianeta simile alla Terra (con un'atmosfera più piccola) o più vicino a un pianeta simile a Nettuno (con un'atmosfera molto più spessa).

Gliese 581c impiega circa 13 giorni per orbitare attorno alla sua stella madre. (Al contrario, l'orbita di Mercurio attorno al nostro Sole molto più grande impiega circa 88 giorni.) Poiché Gliese 581c è così vicino alla sua stella, una credenza comune è che il pianeta sia bloccato in termini di marea. Ciò significa che mentre orbita, il pianeta mantiene sempre lo stesso lato verso il sole. Questo fenomeno è comune tra le lune di Giove e Saturno nel nostro sistema solare. Anche la luna terrestre è vincolata in base alle maree al nostro pianeta.

Se un pianeta è bloccato dalle maree, ciò significa che un lato (il lato rivolto verso la stella) è sempre più caldo dell'altro lato (che è sempre rivolto lontano dalla stella). Qualsiasi considerazione sull'abitabilità dovrebbe tenerne conto. L'unico chiaro esempio di pianeta abitabile che conosciamo della nostra Terra ha un ciclo giorno-notte regolare nella maggior parte delle aree del pianeta, ad eccezione dei poli. Nel corso di miliardi di anni, le forme di vita si sono adattate a questo ciclo. Non è chiaro come la vita possa sopravvivere in un'area di giorno perpetuo o notte perpetua, ma gli studi sono in corso.

Un documento di follow-up del 2007 su Astronomy and Astrophysics, guidato da Werner von Bloh presso il Potsdam Institute for Climate Impact Research, ha suggerito che Gliese 581c è troppo caldo per sostenere la vita perché è così vicino alla sua stella madre. Ciò significa che il pianeta potrebbe avere un ambiente più simile a quello di Venere, con una superficie estremamente calda e un effetto serra incontrollato in un'atmosfera densa. Ciò è stato confermato in uno studio del 2011 in astronomia e astrofisica condotto da Y. Hu, che è con il laboratorio dell'Università di Pechino per gli studi sul clima e sull'atmosfera oceanica.

Sebbene Gliese 581c non sia stato discusso molto nella letteratura scientifica negli ultimi anni, gli astronomi stanno lavorando più in generale per migliorare i loro modelli di pianeti vicini alle loro stelle madri. Un esempio è un articolo del 2013 pubblicato sulla rivista Nature, in cui un team guidato da Jeremy Leconte esamina le condizioni in cui si verificano effetti serra incontrollati su pianeti simili alla Terra (si apre in una nuova scheda). Questa linea di ricerca sta ricevendo nuovamente maggiore attenzione dopo la scoperta nel 2016 di Proxima Centuari b, un pianeta potenzialmente abitabile a soli quattro anni luce dalla Terra.

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