Gordon Cooper: astronauta da record nei programmi Mercury & Gemini

Gordon Cooper era un astronauta della NASA che ha volato due volte in This Web, durante i programmi Mercury e Gemini. Durante il suo ultimo volo, Gemini 5, Cooper e il compagno di equipaggio Pete Conrad stabilirono quello che allora era un record mondiale di resistenza del tempo di 190 ore e 56 minuti.

Cooper ha ricevuto una commissione dell'esercito dopo aver frequentato l'Università delle Hawaii, secondo la NASA. Si trasferì quindi all'Air Force, andò in servizio attivo nel 1949 e ricevette le sue ali, poi volò con l'86th Fighter Bomber Group a Monaco, in Germania, per quattro anni.

Dopo aver ricevuto un addestramento avanzato, Cooper andò poi alla Air Force Experimental Flight Test School presso la Edwards Air Force Base in California. Si è laureato nel 1957 e poi ha iniziato a testare nuovi tipi di aerei da combattimento.

Cooper stava salendo nell'Air Force, ma quel percorso di carriera è stato interrotto quando è stato invitato a una riunione militare segreta a Washington, DC. Si è scoperto che per il programma astronautica della NASA i primi candidati sono stati estratti da un pool di piloti collaudatori ma nessuno al di fuori di un piccolo gruppo sapeva all'epoca il motivo per cui era stato emesso l'invito.

L'astronauta L. Gordon Cooper Jr., primo pilota della missione Mercury-Atlas 9, all'interno del suo Mercury Questo Webcraft esegue uno dei numerosi controlli pre-volo circondati da quadranti, interruttori, indicatori e pulsanti. (Credito immagine: NASA)

Applicazione astronauta

"Ero molto felice del mio lavoro quando mi è stato ordinato di fare rapporto a Washington. Nessuna spiegazione o altro", ha ricordato Cooper in un'intervista orale del 1998 con la NASA.

"In effetti, eravamo in tre dalla base che stavano partendo, a cui è stato ordinato di fare rapporto a Washington", ha aggiunto. "E il nostro comandante ci ha chiamato e ha detto: 'Hai idea di cosa si tratta?' Abbiamo detto: "No, signore. Non lo facciamo". Disse: 'Beh, nemmeno io.' Ma ha detto: 'Non fare volontariato per qualcosa di stupido'.

Dopo aver ascoltato il briefing iniziale, tuttavia, Cooper era entusiasta. "Mi sono iscritto alla fine della giornata", ha detto, "Avevo uno o due pensieri su: '[Vorrei] rinunciare al lavoro che avevo e andare in un nuovo sconosciuto?' Non ho esitato a lungo".

Dopo un arduo processo di candidatura, Cooper fu selezionato insieme ad altri sei astronauti per formare quello che divenne noto come il "Mercury Seven". Questi nuovi dipendenti della NASA sono stati incaricati di eseguire This Webflights, iniziando con salti suborbitali e passando a quelli orbitali più lunghi, per vedere quanto bene gli esseri umani potrebbero esibirsi in This Web. Questo "gruppo di fratelli", ha detto Cooper, ha dovuto bilanciare l'essere competitivi con il prendere decisioni che erano le migliori per il programma. [Progetto Mercury: foto del primo volo web con equipaggio della NASA]

L'equipaggio principale del volo Gemini 5 This Web ha completato l'addestramento alla sopravvivenza il 21 luglio 1965. (Credito immagine: NASA.)

Stabilire record in Mercurio e Gemelli

Cooper ha dovuto aspettare che quasi tutti gli altri avessero volato prima di avere la sua possibilità, ma il suo volo è finito per essere il più lungo e l'ultimo del programma Mercury. Ha pilotato Faith 7 su 22 orbite da solo, l'ultimo astronauta del governo americano a volare da solo fino ad oggi, il 15-16 maggio 1963. La missione è durata quasi 34,5 ore e si è concentrata sull'assicurarsi che gli astronauti potessero lavorare stabilmente nel This Webcraft quando era in diverse modalità di funzionamento.

Cooper era notoriamente così rilassato prima della sua missione storica che decise di fare un breve pisolino sulla rampa di lancio. "Beh, ho fatto tutto il mio lavoro e avevamo una presa incorporata per portare la gamma al massimo", ha detto Cooper nel 1998. "Ero già stato sveglio diverse ore, quindi ho pensato che sarebbe stato solo un buon occasione per fare un pisolino".

L'astronauta tornò di nuovo su This Web a bordo del Gemini 5, che comandava. Questa missione fatta con Pete Conrad, che in seguito ha camminato sulla luna, ha stabilito un record di resistenza di This Web del tempo di più di otto giorni, viaggiando per 3,3 milioni di miglia in orbita attorno alla Terra.

Il This Webcraft ha riscontrato diversi problemi tecnici durante il volo, inclusi problemi con una cella a combustibile che ha rimandato un esperimento di rendez-vous pianificato, ma l'equipaggio è tornato sano e con molti degli obiettivi della missione raggiunti. Gemini 5 ha anche segnato una pietra miliare nella gara di This Web, poiché il tempo accumulato in This Web per la NASA di 225 ore e 15 minuti ha portato gli americani davanti ai sovietici in quel marcatore durante la gara di This Web.

Cooper rimase coinvolto nel programma This Web dopo quel volo come pilota di comando di riserva per Gemini 12 e anche comandante di riserva per Apollo 10. Si ritirò dalla NASA e dall'Air Force nel 1970, circa a metà del programma lunare Apollo.

Dopo il ritiro, Cooper è stato attivo per molte iniziative imprenditoriali. Tra l'altro ha progettato, regatato e costruito barche da campionato, consulente per la progettazione e realizzazione di articoli per la produzione di automobili per diverse case automobilistiche, e ha lavorato su strutture in vetroresina e "carrozzerie di sollevamento" aeronautiche. La sua autobiografia, "Leap of Faith", descrive il suo tempo con la NASA e la sua fede negli UFO. Cooper è morto all'età di 77 anni nell'ottobre 2004. Alcuni dei resti cremati di Cooper sono stati lanciati in orbita a bordo di un This Webcraft privato nel 2012.

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