Guarda l’occhio all’occhio “Demon Star” nel cielo notturno questa settimana

La variabile "Demon Star" Algol si trova nella costellazione del Perseo. (Credito immagine: SkySafari/Programma di simulazione)

Una bella costellazione a cavallo della Via Lattea è Perseo, l'eroe, visibile nei cieli settentrionali da luglio a marzo. Le sue stelle vanno da Capella, nella costellazione dell'Auriga, alla "W" di Cassiopea. Ma c'è una stella qui che è davvero speciale.

Secondo una leggenda, alla fine del 18° secolo, un famoso astronomo parigino si fermava su uno dei ponti della Senna nelle notti in cui la stella variabile Algol era in eclissi, per segnalare questo straordinario fenomeno ai passanti.

Oggi, dopo oltre 40.000 minimi Algol, i periodici cambiamenti di luminosità di questa stella rimangono uno spettacolo affascinante per l'osservatore di stelle che sa quando guardare e cosa cercare.

Fluttuazioni di luminosità

Per qualcuno che osserva ad occhio nudo, Algol (conosciuta anche come la Stella Demoniaca) è probabilmente la stella più interessante nei cieli autunnali e invernali, se sanno quando cercare i suoi cambiamenti di luminosità. È un famoso prototipo di stella variabile, sebbene non lo sia intrinsecamente; in altre parole, non oscilla da solo in luminosità. Piuttosto, i suoi cambiamenti di luce risultano dall'eclissi di una componente di una stella binaria da parte di un'altra, perché il piano orbitale delle due stelle compagne si trova quasi nella nostra linea di vista.

I due componenti hanno all'incirca le stesse dimensioni ma disuguali in termini di luminosità, o luminosità. La stella blu leggermente più piccola è più luminosa della sua compagna arancione e quando passa dietro a quest'ultima, la luce totale del sistema svanisce notevolmente. Ma quando la stella luminosa va davanti a quella fioca, la caduta di luce è molto minore.

Il ciclo da un'eclissi all'altra ha un periodo di circa 2 giorni, 20 ore, 48,8 minuti e un intervallo di magnitudine visiva da circa +2,0 a +3,3. (La magnitudo è una misura della luminosità). Algol appare solo un terzo più luminoso di quanto appare normalmente durante il picco dell'eclissi. La maggior parte delle volte la luce di Algol appare costante, ma per circa quattro ore la sua luce varia notevolmente.

Al suo massimo, Algol è brillante quanto Almach. Come minimo, è leggermente più luminoso di Metallah. (Credito immagine: SkySafari/Programma di simulazione)

Alla sua massima luce, Algol è quasi uguale in lucentezza alla vicina stella Gamma Andromedae, un sistema a tre stelle nella costellazione di Andromeda noto anche come Almach. Come minimo, è leggermente più luminoso di un altro sistema stellare binario vicino, Alpha Trianguli. Il suo nome deriva da Ra's al-Ghul , che in arabo significa "testa del demone", secondo il defunto esperto di nomi di stelle George A. Davis, Jr. E, infatti, la nostra parola "ghoul" deriva dalla stessa parola araba. È anche chiamato Metallah (o Mothallah), che significa "testa del triangolo".

Le variazioni di luce riconoscibili ad occhio nudo sono limitate a meno di 10 ore di ogni ciclo. Durante questo intervallo Algol si attenua gradualmente fino alla luce minima, quindi torna gradualmente alla piena luminosità. La maggior parte di questo cambiamento si verifica entro le tre ore prima e le tre ore dopo il tempo di massima eclissi.

Due eclissi questa settimana

Per gli spettatori nordamericani, le due occasioni più favorevoli di questo mese per guardare un'eclissi di Algol arriveranno durante le ore notturne di venerdì 23 ottobre e di nuovo durante le ore serali di lunedì 26 ottobre. La prima data è particolarmente adatto per gran parte del continente, l'eclissi massima si verifica subito dopo la mezzanotte, ora legale orientale (23:02 CDT; 21:02 PDT; 0402 GMT). Dalla maggior parte dei luoghi, Algol sembrerà librarsi in alto sopra l'orizzonte orientale.

L'eclissi di Algol il 26 ottobre sarà meglio osservata dalle parti orientali e centrali degli Stati Uniti e del Canada poiché il suo punto medio è previsto per le 20:50 EDT (0050 GMT del 27 ottobre) con Algol situato a circa metà del cielo di nord-est. Questa è circa un'ora dopo la fine del crepuscolo serale per il fuso orario centrale, e quindi gli osservatori dovrebbero iniziare la loro osservazione non appena il cielo diventa scuro. Più a ovest, Algol sarà più in basso nel cielo; i fusi orari delle montagne e del Pacifico saranno ancora al crepuscolo o intorno al tramonto, quindi sarà osservabile solo il graduale aumento della luminosità (dopo che sarà sufficientemente buio).

Due ore prima del minimo previsto, inizia a controllare la luminosità di Algol. Se osservi casualmente, è sufficiente uno sguardo ogni mezz'ora; se stai cercando di determinare l'ora di metà eclissi, gli intervalli di 10 minuti sono migliori. Algol è alla luce minima per circa 20 minuti mentre la stella grande e fioca passa attraverso quella più piccola e luminosa, quindi torna gradualmente alla normalità.

Algol si illumina e sbiadisce quasi come un meccanismo a orologeria, ma ciò nonostante, è ancora soggetto a piccoli e complessi cambiamenti che sono di notevole interesse per gli astronomi.

La leggenda della "stella ammiccante"

Nella figura mitologica di Perseo il figlio di Zeus e della mortale Dana Algol segna la testa della Gorgone Medusa, un'orrenda creatura a forma di serpenti dai capelli naturalmente ricci. Chiunque la guardasse si trasformò immediatamente in pietra. La missione di Perseo era quella di decapitare Medusa e riportare la testa sull'isola di Serifo come regalo di nozze. Tuttavia, per evitare di essere trasformato in pietra mentre puntava la spada, guardò il riflesso della Gorgone addormentata nel suo scudo lucidato e la decapitò.

Parla di una relazione "rocciosa"!

Più tardi, mentre sorvolava la costa dell'Etiopia con i suoi sandali alati, notò il mostro marino (Cetus) che si avvicinava alla bellissima principessa incatenata, Andromeda, e liberò il mostro.

Alcuni credono che Algol sia così chiamato perché ha segnato uno degli occhi di Medusa, che sembrava "strizzare l'occhio" ogni 2.867 giorni. Pertanto, il suo nome sembra suggerire che gli arabi medievali fossero consapevoli dei suoi marcati cambiamenti di luminosità. Nel 1782, l'astronomo dilettante John Goodricke fu il primo a rendersi conto che questa stella era in realtà una coppia di stelle in orbita attorno a un baricentro comune e che quando la luce più debole delle due si incrociava di fronte all'altra, la luce di Algol sembrava svanire. Poiché l'intera eclissi impiega 9 ore e 40 minuti dall'inizio alla fine, l'intera esibizione può essere vista in una sola notte quando il tempismo è giusto, come accadrà venerdì notte da costa a costa.

Se sei benedetto da cieli sereni, goditi questa esibizione "accattivante".

Joe Rao è istruttore e docente ospite all'Hayden Planetarium di New York. Scrive di astronomia per la rivista di storia naturale, l'almanacco degli agricoltori e altre pubblicazioni. Seguici su Twitter @Spacedotcom e su Facebook .

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